Les jardiniers de coraux ramènent les récifs de la Jamaïque, morceau par morceau

Everton Simpson louche sur les Caraïbes depuis son bateau à moteur, scrutant les bandes de couleurs éblouissantes à la recherche d’indices de ce qui se cache en dessous. Le vert émeraude indique les fonds sableux. Le bleu saphir se trouve au-dessus des prairies d’herbiers marins. Et l’indigo profond marque les récifs coralliens. C’est là qu’il va.

Il dirige le bateau vers un endroit non balisé qu’il connaît sous le nom de « pépinière de corail ». ″Ici, c’est comme une forêt sous la mer « , dit-il en attachant des palmes bleues et en mettant sa bouteille d’oxygène avant de basculer vers l’arrière dans les eaux azurées. Il descend à la nage sur 7,6 mètres avec une paire de ciseaux en métal, une ligne de pêche et une caisse en plastique.

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Au fond de l’océan, de petits fragments de corail pendent de cordes suspendues, comme des chaussettes suspendues à une corde à linge. Simpson et d’autres plongeurs s’occupent de cette pépinière sous-marine alors que les jardiniers s’occupent d’un parterre de fleurs – arrachant lentement et soigneusement les escargots et les vers de feu qui se régalent de corail immature.

Lorsque chaque morceau a la taille d’une main humaine, Simpson les ramasse dans sa caisse pour les « transplanter » individuellement sur un récif, un processus semblable à la plantation de chaque brin d’herbe dans une pelouse séparément.

Même les espèces de coraux à croissance rapide n’ajoutent que quelques centimètres par an. Et il n’est pas possible de simplement disperser les graines.

Quelques heures plus tard, sur un site appelé Dickie’s Reef, Simpson plonge à nouveau et utilise des bouts de ligne de pêche pour attacher des groupes de coraux d’Amérique sur des affleurements rocheux – une fixation temporaire jusqu’à ce que le squelette calcaire du corail croisse et se fixe sur la roche. L’objectif est de relancer la croissance naturelle d’un récif corallien. Et pour l’instant, ça marche.

Presque tout le monde en Jamaïque dépend de la mer, y compris Simpson, qui vit dans une modeste maison qu’il a construite lui-même près de la côte nord de l’île. Cet énergique homme de 68 ans s’est réinventé à plusieurs reprises, mais il a toujours vécu de l’océan.

Pêcheur à la lance, puis moniteur de plongée sous-marine, Simpson a commencé à travailler comme « jardinier de coraux » il y a deux ans, dans le cadre des efforts de la base pour ramener les récifs coralliens de la Jamaïque du bord de l’eau.

Les récifs coralliens sont souvent appelés « forêts tropicales humides de la mer » en raison de l’étonnante diversité de la vie qu’ils abritent.

Seulement 2% du fond de l’océan est rempli de corail, mais les structures ramifiées – en forme de bois de renne ou de cerveau humain – abritent un quart des espèces marines. Poissons clowns, poissons perroquets, mérous et vivaneaux pondent leurs œufs et se cachent des prédateurs dans les coins et recoins du récif, et leur présence attire anguilles, serpents de mer, poulpes et même requins. Dans les récifs sains, les méduses et les tortues marines sont des visiteurs réguliers.

Avec les poissons et les coraux, c’est une relation codépendante – les poissons dépendent de la structure du récif pour échapper au danger et pondre leurs œufs, et ils mangent aussi les rivaux du corail.

La vie au fond de l’océan est comme une compétition au ralenti pour l’espace, ou un jeu sous-marin de chaises musicales. Les poissons tropicaux et d’autres animaux marins, comme les oursins noirs, grignotent les algues et les algues à croissance rapide qui, autrement, pourraient concurrencer le corail à croissance lente pour l’espace. Quand trop de poissons disparaissent, le corail en souffre – et vice-versa.


Les gardiens du White River Fish Sanctuary patrouillent dans le récif de la zone d’interdiction de pêche du sanctuaire. (AP Photo/David Goldman)

Après une série de catastrophes naturelles et causées par l’homme dans les années 1980 et 1990, la Jamaïque a perdu 85 % de ses récifs coralliens autrefois abondants. Pendant ce temps, les prises de poisson ont diminué d’un sixième par rapport aux années 1950, poussant les familles qui dépendent des fruits de mer à la pauvreté. De nombreux scientifiques pensaient que la plupart des récifs coralliens de la Jamaïque avaient été définitivement remplacés par des algues, comme la jungle qui envahit une cathédrale en ruines.

Mais aujourd’hui, les coraux et les poissons tropicaux réapparaissent lentement, en partie grâce à une série d’interventions minutieuses.

Le travail délicat du jardinier corallien n’est qu’une partie de la restauration d’un récif – et malgré toute sa complexité, c’est en fait la partie la plus simple. Convaincre les pêcheurs tout au long de leur vie de réduire le moment et l’endroit où ils pêchent et de contrôler l’afflux des déchets déversés dans l’océan est une entreprise plus délicate.

Et pourtant, lentement, l’effort de retour prend de l’ampleur.

Pour en savoir plus, consultez l’excellent reportage de APNews.

 

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