Le ciel de mini-Neptunes et peut-être la première exoplanète connue avec des nuages de gouttelettes d’eau.

Comment les planètes se sont formées et ont évolué grâce à l’air des autres mondes.

Une grande quête est en cours pour découvrir des mondes de la taille de la Terre dans les zones habitables de leurs étoiles, explique Planetary. En cours de route, les astronomes ont été surpris d’apprendre que la taille la plus typique de la planète dans notre galaxie est celle sans équivalent dans notre propre système solaire.

Ces planètes sont appelées super-Terre ou mini-Neptunes. Elles peuplent un régime de mondes peu familier. Elles sont plus grandes que la Terre – le plus grand monde rocheux du Soleil – mais plus petites que Neptune ou Uranus, qui ont environ 4 Terres de diamètre. En fait, une exoplanète détectée alors qu’elle transite sur l’orbite de son étoile hôte est 4 fois plus susceptible d’avoir une taille dans le régime super-Terre/mini-Neptune que d’être plus grande que Neptune. Ces statistiques sur les découvertes nous disent quelque chose, mais quoi ?

Les géantes de glace de notre système solaire, Uranus et Neptune (voir « Le royaume des géantes de glace« , page 7), représentent une transition d’une masse dominée par l’hydrogène, comme celle de Jupiter et Saturne, à une masse définie par des glaces solides ou liquides plus profondes dans l’atmosphère formées d’éléments « lourds » (atomes plus massifs que l’hélium). Ces planètes ont encore une enveloppe extérieure d’hydrogène et d’hélium, mais leur masse est dominée par un océan profond et fluide composé de matériaux lourds et glacés et potentiellement d’un noyau rocheux. Par contre, les planètes terrestres ont des compositions rocheuses et métalliques et des atmosphères relativement minces contenant peu ou pas d’hydrogène ou d’hélium.

Ce graphique affiche toutes les exoplanètes avec les diamètres et les masses mesurés. Les planètes rocheuses forment une ligne étroite (en bas à gauche), mais les super-Terre/mini-Neptunes ont des atmosphères et des densités très variables. À la taille de Jupiter, l’augmentation de la masse n’augmente plus le diamètre d’une planète (en haut à droite). La plupart des découvertes de Kepler se situent dans la région super-Terre/mini-Neptune, mais peu d’entre elles ont des masses mesurées, donc elles n’apparaissent pas ici. Ce graphique a été publié à l’origine dans « The Skies of Mini-Neptunes« , un article de Hannah Wakeford pour le numéro de mars 2019 de The Planetary Report.

À quel moment une planète cesse-t-elle d’être principalement rocheuse et passe-t-elle à une planète principalement composée d’hydrogène et d’hélium ? Pour l’instant, la réponse est inconnue, mais nous essayons de la trouver.

Lisez l’article complet sur Planetary.

C’est peut-être la première exoplanète connue avec de la pluie et des nuages de gouttelettes d’eau : deux équipes ont détecté des signes que le K2 18b a une atmosphère humide

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