La technologie aide les chiens à apprendre à  » parler  » avec les humains

À l’aide de gilets et d’écrans tactiles activés par le museau, nos amis canins sont entraînés à demander de l’aide à leurs maîtres, et bien plus encore.

Imaginez que vous profitez d’une agréable promenade dans le parc quand vous entendez quelqu’un dire : « Mon propriétaire a besoin de votre attention ! Suivez-moi, s’il vous plaît ! » Vous regardez autour de vous et vous ne voyez personne ; puis vous regardez en bas et vous voyez un chien qui vous regarde. Vous pensez que quelqu’un vous fait une blague. Mais le chien tire avec sa gueule quelque chose sur le gilet jaune qu’il porte, et vous l’entendez à nouveau.

« Mon propriétaire a besoin de votre attention ! Suivez-moi, s’il vous plaît « , semble répéter le chien en vous regardant d’un air plaintif et en vous faisant signe de le suivre par le langage corporel. Oui, et il vous mène à quelqu’un qui a une réaction allergique grave, une crise ou une autre urgence médicale.

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Bienvenue dans le nouveau monde de la communication chien-homme, où la technologie permet aux chiens de « parler » d’une manière que nous pouvons facilement comprendre quand cela compte vraiment. Si ce même chien avait couru vers vous façon Lassie et essayé d’attirer votre attention sans la voix, vous ne l’auriez peut-être pas suivi. Il se peut que vous auriez tendu la main pour le caresser ou que vous auriez lancé une pomme de pin pour lui alors que son propriétaire souffrait seul à proximité.

Le gilet est l’une des nombreuses technologies émergentes mises au point par quelques universités qui pourraient changer à jamais la façon dont les chiens de travail (et probablement les chiens de compagnie, plus tard) peuvent communiquer avec les gens et la façon dont les gens peuvent communiquer avec les chiens.

Maria Goodavage raconte :

Je voulais voir comment fonctionnent ces appareils, alors je me suis rendu à Atlanta pour visiter le Georgia Institute of Technology (Georgia Tech), l’épicentre de ce domaine aux États-Unis. L’un des premiers chercheurs que j’ai rencontrés était Sky, un colley super intelligent qui se trouve être le chien de Melody Jackson, directrice du Animal-Computer Interaction Lab de l’école et également directrice du projet FIDO.* FIDO se concentre sur la création de technologies portables ainsi que d’autres moyens pour ouvrir les voies de communication entre les chiens et les humains. Sky est le testeur et démonstrateur vedette des appareils produits par Jackson et son équipe.

  • *L’acronyme est plus convivial et mémorable que le nom réel, Facilitating Interactions for Dogs with Occupations, qui peut avoir été conçu après quelques bières entre collègues.

Lorsque Jackson et Sky m’ont accueillie dans le hall d’entrée du Technology Square Research Building de l’université, Sky m’a inspectée avec ses yeux intelligents et m’a donné quelques reniflements. S’il avait pu parler (au-delà de la veste parlante, c’est-à-dire), il aurait pu dire quelque chose comme ceci :

Qu’est-ce qu’elle fait là ? Ne la laissez pas monter !

Mais il n’a pas pu. Alors on est allés dans le bureau de Jackson. Sky portait un gilet Georgia Tech jaune vif et un collier Georgia Tech assorti. Quand on est arrivés au bureau de Jackson, il y avait quelques prototypes de la veste parlante.

« Les chiens de travail sont intelligents et ils ont des informations importantes qu’ils doivent communiquer à leurs maîtres ou à quelqu’un d’autre. Mais ils sont limités dans ce qu’ils peuvent faire « , dit-elle en me remettant un petit gilet jaune avec les mots « équipe de recherche FIDO » sur le côté. « Ce n’est que le début pour les aider à communiquer. »

Elle a expliqué que lorsque le gilet sera prêt à être utilisé dans le monde réel, l’électronique sera entièrement recouverte et cachée. Mais pour l’instant, au fur et à mesure que les choses s’améliorent, les « entrailles » sont exposées. La veste parlante, dans ce prototype à « os nus », ferait arrêter un chien à n’importe quel point de contrôle de sécurité. Sur le dessus du gilet se trouve une boîte en plastique et en métal de la taille d’un jeu de cartes. De ce flux sortent des fils rouges et noirs et quelques câbles plats conducteurs blancs. Certains des fils se terminent par un tube de plastique dur qui dépasse du côté de la veste.

Jackson m’a demandé de toucher la surface bleue du tube. Si j’étais un chien, je la toucherais avec mon nez. Je m’attendais à entendre la voix féminine légèrement robotisée que j’avais entendue sur une vidéo de Sky utilisant un des gilets.

« Mon maître a besoin de votre attention ! » annonce une voix d’homme avec un léger accent au sud. « Suivez-moi, s’il vous plaît ! »

« Un homme ? Un homme du Sud ? » demandais-je en riant de surprise. Jackson a expliqué que pendant les tests, les utilisateurs ont dit qu’ils voulaient que la voix de leur chien corresponde au sexe de leur chien. Ils ont donc demandé à l’un des chercheurs masculins du département d’être la voix de la technologie de Sky.

Le message est plus important que la voix. Jackson m’a dit que dans la vraie vie, le chien serait entraîné à « dire » deux fois le message d’urgence.

« Dans nos tests, en général, la première fois que les gens l’entendent, ils sautent en arrière ou ne croient tout simplement pas ce qu’ils ont entendu « , dit-elle.

À ce stade, la veste parlante est un jeu pour une situation. Mais à l’avenir, les gilets seront probablement munis de quelques languettes et mécanismes qui permettront aux chiens de  » dire  » l’information la plus importante pour leur travail.

Un chien averti d’une crise pourrait dire à sa personne de trouver un endroit sûr avant la crise en tirant sur un mécanisme. Il pourrait demander de l’aide si nécessaire en en activant un autre. Cela serait particulièrement pratique dans les lieux publics achalandés où le signal d’alerte normal du chien n’est peut-être pas aussi évident pour le maître-chien et où il n’y a pas de bouton d’alerte comme il pourrait y en avoir à la maison.

Les messages peuvent être personnalisés en fonction du handicap. Les chiens d’alerte pour diabétiques qui détectent à la fois l’hypoglycémie et l’hyperglycémie pourraient avoir plus de facilité à communiquer s’ils peuvent  » dire  » que leur propriétaire est en train de tomber en hypoglycémie ou hyperglycémie.

La technologie pourrait même s’appliquer aux chiens de travail militaires et aux chiens policiers. Après avoir averti de la présence d’un explosif, le chien pouvait communiquer s’il s’agissait d’un type particulièrement instable, comme le triperoxyde de triacétone (TATP), ou d’un type plus stable, comme le C-4, dit Jackson.

Au moment de ma visite, il n’y avait aucune application réelle de la technologie en place, mais cela était sur le point de changer. L’équipe travaillait à l’élaboration d’un gilet pour une organisation de chiens d’aide qui voulait l’essayer pour les enfants autistes. Un chien serait entraîné à l’utiliser pour compléter quelques tâches de son répertoire normal. Si le chien sentait une excitation imminente, il pourrait s’approcher de l’enfant et utiliser son langage corporel habituel pour essayer de le calmer. Mais avec le gilet, il pourrait aussi demander gentiment à l’enfant directement, « Pourrais-tu me caresser maintenant ? » ou une autre phrase du genre. Le gilet sera un gilet pour chien d’assistance grandeur nature avec les meilleurs capteurs que l’équipe a développés.

L’équipe de FIDO a passé quelques années à créer des types de capteurs qui résisteraient à la gueule des chiens et à une variété d’environnements, y compris l’eau. Un autre prototype sur le bureau de Jackson a l’air plus amical, avec un simple jouet remorqueur attaché à lui. Un article décrivant la recherche sur le capteur remorqueur-jouet dans le Journal on Technology & Persons with Disabilities examine les détails techniques du modèle, puis décrit le capteur de remorqueur-jouet comme étant équipé d’un Kong Wubba, un nom loufoque pour un produit vendu par la société Kong Pet Toy. A la page suivante, l’article revient sur les aspects techniques, avec une description des schémas des diviseurs de tension.

Parmi les autres capteurs développés par FIDO, il y en a un qu’un chien doit mordre doucement pour déclencher une voix, et un autre où le chien doit juste passer son museau à côté, comme nous le faisons avec nos mains sous un robinet sans contact.

« Nous avons fait beaucoup de chemin, mais nous avons encore du chemin à faire « , a dit Mme Jackson en racontant certains des problèmes frustrants et amusants auxquels ils ont été confrontés.

Il y a eu des capteurs endommagés et des capteurs « noyés ». Le détecteur de proximité était parfois déclenché par des objets aléatoires quand les chiens passaient à proximité, ou s’ils se grattaient une démangeaison. Ces deux dernières alertes ont donné lieu à de nombreuses fausses alertes, les chiens appelant à l’aide par inadvertance alors que, disons, ils se préparaient eux-mêmes – l’ultime version du cri au loup du XXIe siècle.

Je ne doute pas que cette équipe réussira à aider les chiens de travail à « parler » d’une manière qui pourrait leur sauver la vie. Mais qu’en est-il des chiens de compagnie ? Et s’ils pouvaient vraiment parler au lieu de communiquer avec nous comme ils le font actuellement avec leurs yeux, leur langage corporel et leurs propres expressions canines ? Et si nos chiens de compagnie étaient capables de  » dire  » des choses qu’ils ne pouvaient pas dire avant ?

N’est-ce pas une partie de la béatitude des chiens qu’ils nous écoutent comme s’ils comprenaient vraiment ? Nous pouvons tout leur dire, et ils n’offrent pas de conseils, n’essaient pas de régler les choses ou de le dire à quelqu’un d’autre. Ils sont juste là, avec leur amour inconditionnel et leur compréhension.

Il y a plusieurs années, lorsque j’étais rédacteur en chef chez Dogster.com, une société japonaise a sorti un gadget censé interpréter les cris. C’était plus un gadget que n’importe quoi d’autre, mais cela a déclenché une conversation sur la question de savoir si nous voulions vraiment que nos chiens soient capables de parler.

Mon chien mendierait-il à table avec plus que ses yeux ? (S’il te plaît !) Est-ce qu’il me suggérerait d’arrêter d’utiliser du déodorant et du dentifrice pour que je me sente mieux ? (Non, ne faites pas ça ! Arrêtez !) Ou est-ce qu’il pourrait, s’il en avait l’occasion, simplement continuer à écouter, ne s’interposer que pour des communications importantes ?

En allant un peu plus loin, peut-être qu’à l’avenir, il y aura des gilets pour les gens qui veulent que leur chien les aide à atteindre leurs objectifs. Gus pourrait être entraîné à sentir par mon langage corporel ou mon odeur que je me distraie et que je vais me diriger vers le réfrigérateur ou vérifier mes comptes de médias sociaux. Il tirerait alors le Kong Wubba sur sa veste. « Ne pense même pas à tergiverser ! Ce livre ne va pas s’écrire tout seul, va travailler », dirait-il. Ou un encourageant « Assis ! Reste ! »

Il n’y aurait pas beaucoup de phrases parce que le matériel sur une veste parlante est limité. Il n’y a qu’un nombre limité de capteurs qui peuvent être placés sur un gilet avant qu’il ne devienne inconfortable ou encombrant. L’équipe de la FIDO travaille donc sur d’autres façons d’élargir ce que les chiens peuvent nous dire.

L’équipe a conçu des colliers détecteurs de mouvement et a entraîné les chiens à « gesticuler » en bougeant leur tête ou leur corps d’une certaine façon. Un mini-électronique dans le collier interpréterait les gestes et mettrait en mots ce que le chien essaie de faire passer. C’est comme la veste parlante, mais sans qu’un chien n’ait à faire quoi que ce soit avec sa bouche. Il suffit d’une petite chorégraphie de la part du chien.

Et puis il y a la technologie des écrans tactiles. À ce stade, l’écran tactile que les gens de FIDO utilisent a la taille d’un téléviseur à écran plat moyen. Dans un scénario réel, l’écran pourrait être beaucoup plus petit. Selon son utilisation, il peut n’avoir que la taille d’un gros comprimé si la portabilité est importante.

Jackson et Sky m’ont montré comment ça marche. « Au secours ! » dit Jackson, sans dramatiser, en regardant Sky. Il s’est immédiatement penché en arrière pour tirer un capteur sur son gilet, mais ce n’était pas le bon gilet. Réalisant qu’il était vêtu de sa veste non parlante, il s’est acquitté de son autre fonction d' » aide  » sans rater un seul geste.

Il s’est précipité vers l’écran, où les chiffres « 9-1-1 » apparaissent en blanc, contre trois cercles de couleur bleu vif, jaune et vert. Sky les a touchés en séquence, mais rien ne s’est passé. Jackson expliqua que son nez ne les avait pas bien frappés. Il a réessayé et cette fois, l’écran est passé à une notification qu’une alerte avait été envoyée.

La fonction 9-1-1 de l’écran tactile de Georgia Tech est en partie un essai pour voir si les chiens peuvent travailler avec des écrans tactiles et comment les écrans tactiles réagissent aux chiens. Le bavardage a été un facteur de confusion pendant un certain temps, mais ils ont trouvé des solutions.

Les chercheurs de la FIDO étudient comment les chiens de travail pourraient être en mesure de communiquer grâce à cette technologie. Ils ont exploré comment les chiens réagissent aux couleurs, aux formes, à la taille et à l’emplacement des icônes. L’objectif est de voir si les chiens peuvent être entraînés à utiliser un écran tactile pour communiquer des informations spécifiques à leur travail.

M. Jackson indique que les icônes pourraient être reliées à un message texte ou vocal pour faciliter la transmission de ce qu’un chien essaie de communiquer. Elle envisage les applications à écran tactile comme un outil utile pour les chiens qui aident les malentendants. Ils pouvaient alerter leurs interlocuteurs sourds de différents sons en appuyant sur des icônes qui leur envoyaient des messages texte tels que « sonnette de porte » ou « alerte tornade ».

Les chiens ont déjà prouvé qu’ils apprenaient rapidement et avec enthousiasme la technologie des écrans tactiles. Des chercheurs de Budapest et de Vienne ont dressé plus de 200 chiens de compagnie à toucher certaines images sur un écran. Les résultats sont prometteurs et les chercheurs concluent : « La puissance de l’écran tactile en tant qu’outil de formation réside dans sa flexibilité, sa fiabilité et sa contrôlabilité, ainsi que dans sa capacité à fournir de nouvelles expériences de motivation. Le nombre de possibilités d’entraînement cognitif est illimité. ”

D’autres chercheurs ont utilisé des écrans tactiles pour déterminer si les chiens peuvent distinguer les expressions émotionnelles des visages humains. Avec la recherche continue sur les chiens qui interagissent avec les écrans, il se peut que votre chien ne tarde pas à vous demander (par ses yeux suppliants ou un gilet parlant) un iPad qui lui soit propre.

Adapté de : Doctor Dogs de Maria Goodavage. Copyright © 2019 par Maria Goodavage. Publié avec l’accord de Dutton, une empreinte de Penguin Publishing Group, une division de Penguin Random House LLC.

Via Wired

 

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