Les urbanistes oubliés des villes-champignons du 19e siècle

Avant l’existence des agences de développement économique en Amérique, certains journalistes accumulaient des tonnes de données et publiaient des milliers de pages pour promouvoir leur ville natale.

Au XXIe siècle, les villes et les États financent des organismes professionnels de développement économique afin de promouvoir la croissance locale et de pourchasser les industries technologiques. Ils s’associent à des entreprises privées. Ils revendiquent l’expertise nécessaire pour transformer les ressources locales en industries de rupture. Ils mobilisent des orchestres d’économistes, de planificateurs, d’analystes de données, de rédacteurs techniques, de professionnels des relations publiques et de graphistes pour produire des brochures, des cartes, des sites Web, des expositions de congrès, des communiqués de presse et des visites des points saillants locaux pour les délégations en visite.

Mais si vous vouliez en savoir plus sur la croissance et les perspectives de Cincinnati dans les années 1840 et 1850, il y avait une personne à demander : Charles Cist.

Au milieu du XIXe siècle, Charles Cist et d’autres personnes comme lui étaient des hommes-orchestres qui rassemblaient, triaient, analysaient et publiaient d’importants livres remplis d’information, tous seuls. Ces publications combinaient des comptes rendus enthousiastes de la croissance rapide de leurs nouvelles villes avec des pages et des pages de statistiques sur le commerce, la fabrication et les institutions civiques comme les églises et les écoles.

Le titre d’un volume de 1857 de George H. Thurston- Pittsburgh tel qu’il est, ou, Faits et chiffres, exposant le passé et le présent de Pittsburgh : ses avantages, ses ressources, ses manufactures et son commerce, résume le contenu typique. N’étant pas en reste, Elias Colbert de Chicago suivit en 1868 avec son Historical and Statistical Sketch of the Garden City : a Chronicle of Its Social, Municipal, Commercial and Manufacturing Progress, from the Beginning until Now (urbs in horto, « la ville dans un jardin », est la devise de Chicago).

De tels livres nécessitaient énormément de travail laborieux pour rapporter et transcrire les données, additionner les colonnes et revérifier les chiffres, le tout sans l’aide de tableurs Excel, de calculatrices Hewlett-Packard, de machines à calculer Friden ou même de trieurs de cartes Hollerith (utilisées pour la première fois lors du recensement de 1890).

Charles Cist et d’autres personnes comme lui étaient des hommes-orchestres qui rassemblaient, triaient, analysaient et publiaient d’importants livres remplis d’information, le tout par leurs propres moyens.

Né à Philadelphie, Cist était à Cincinnati depuis une douzaine d’années, dirigeant une entreprise d’importation de sel pour servir l’industrie de l’emballage de la viande, se faisant des amis et cultivant des relations politiques, lorsqu’il fut nommé pour faire le recensement de 1840. Cincinnati, une ville de 46 000 habitants, était alors en plein essor, du commerce des bateaux à vapeur et du nouveau canal Miami et Érié à Tolède, en passant par l’Irlande, l’Allemagne et les États de l’Est. Cist a affirmé qu’il marchait dans toutes les rues de la ville et frappait à toutes les portes, bien que l’historien Henry Binford de l’Université Northwestern note que les variations dans l’écriture sur plusieurs pages des manuscrits du recensement suggèrent qu’il avait un peu d’aide.

Les données du recensement ont été inestimables lorsque Cist s’est assis pour rassembler Cincinnati en 1841 : Ses premiers annales et ses perspectives d’avenir. Au cours de la décennie suivante, il a compilé des annuaires municipaux et publié Cist’s Weekly Advertiser, un journal qui faisait la chronique des progrès économiques et des développements immobiliers. Dans les années 1850, il se plaint que la ville grandit presque trop vite pour suivre. Néanmoins, le travail journalistique a généré du matériel pour ses Sketches and Statistics of Cincinnati en 1851 et Sketches and Statistics of Cincinnati en 1859, des livres qui ont simultanément construit la ville et façonné la façon dont ses dirigeants civiques et commerciaux y ont pensé.

Ouvrez Cincinnati en 1851 et vous trouverez de nombreux détails sur l’éducation, la religion et l’Observatoire de Cincinnati, la revendication légitime de la ville à la distinction scientifique. Il y a des renseignements sur les professions directement tirés du recensement, par exemple, 2 318 charpentiers pour une ville en plein essor, mais seulement deux fleuristes. Nous en apprenons davantage sur les banques, les assurances, le commerce, les chemins de fer et, dans les moindres détails, la fabrication.

Cist a prédit que les chemins de fer fer feraient de Queen City

le grand centre des États-Unis… le centre des forces et des influences qui, une fois réajustées après l’introduction de la grande cause perturbatrice, le chemin de fer, doivent s’établir et déterminer le destin et la position relative des différentes villes ou centres qui luttent maintenant pour l’ascendant suprême sur ce continent.

Mais il manque des choses sur ce compte. Cincinnati était encore une ville compacte, avec des « banlieues » qui commençaient tout juste à apparaître sur ses hauteurs. Cist était bien au courant de la ségrégation résidentielle, de la pauvreté et des logements surpeuplés, qu’il décrivait dans une série d’articles de journaux. Il a accordé une attention particulière aux quartiers afro-américains émergents qui avaient l’attention des réformateurs locaux. Pourtant, il a soigneusement omis les mêmes informations dans les livres qu’il s’adressait à des gens de l’extérieur.

Le Pittsburgh de Thurston tel qu’il est (1857) et les Sketches of the City of Detroit, State of Michigan, Past and Present (1855) de Robert E. Roberts sont similaires dans leur dynamisme. Thurston était un compilateur d’annuaires de villes et de guides de chemins de fer, deux excellentes sources pour un livre qui, sans surprise, contenait beaucoup d’informations sur le charbon, les chemins de fer et les forges. Plus tard, il a écrit des livres faisant la promotion de l’agriculture et du gaz naturel et de l’histoire de Pittsburgh et du comté d’Alleghany, faisant de lui « l’ami de l’historien de Pittsburgh », comme le dit Joel Tarr, professeur d’histoire à la Carnegie Mellon University à

Deux cents milles au nord-ouest, Roberts produisait un volume bourré d’embouteillages qui sautait de l’histoire aux 49 hôtels de Detroit ( » réputés pour le confort, la propreté et l’excellence de leur cuisine « ), aux églises (les méthodistes en avaient le plus), aux exportations par lac et par train de l’année précédente, qui comprenaient 17 000 boisseaux de navets et 27 tonneaux de pickles.

Ayant établi que Detroit était prospère, en pleine croissance et extrêmement civilisé, il s’est tourné, comme tout bon service de développement économique, vers les possibilités futures. Détroit, a-t-il soutenu, était parfaitement positionné pour tirer profit des mines de fer et de cuivre nouvellement ouvertes dans la péninsule supérieure du Michigan. Le canal de Sault entre le lac Huron et le lac Supérieur était une « œuvre gigantesque et presque impérissable », rivalisant avec les plus grandes réalisations de la Rome impériale. Les lecteurs devraient conclure le livre en étant convaincus que l’argent et l’esprit d’entreprise pourraient faire de Detroit la fonderie de la nation.

Détroit était peut-être « la ville des lacs sans égal », mais le journaliste de Chicago Elias Colbert a répondu en 1868 que sa ville était « avant tout la merveille du XIXe siècle ». Pour appuyer cette vantardise très « chicago », il a offert page après page des données sur la croissance de la population, les mariages, les valeurs immobilières, les impôts, le commerce, les rues pavées, les conduites de gaz, les égouts, les manufactures, l’emploi, la richesse, les journaux, les sociétés de développement personnel, les églises et les organismes de bienfaisance. L’évaluation globale de Colbert, conçue pour attirer l’émigrant, l’entrepreneur et l’investisseur ambitieux :  » Il nous est à peine permis de réfléchir sur les réalisations d’aujourd’hui, avant qu’elles ne soient effacées de la mémoire par les conquêtes encore plus grandes de demain. »

Cist, Colbert et les autres s’adressent à un public national, les mêmes capitalistes et industriels qui lisent le Merchants’ Magazine and Commercial Review (1839-1870) de Hunt. À la croisée de Bloomberg Businessweek et de CityLab, cette publication, éditée par Freeman Hunt, a rassemblé des discussions sur la croissance urbaine, l’évolution des schémas commerciaux, la construction ferroviaire et les marchés du crédit qui se sont inspirées des rapports des compagnies ferroviaires et des conseils commerciaux, des résumés des progrès urbains dans les journaux de fin d’année et des experts locaux pour décrire une nation dans son premier grand essor de l’urbanisation industrielle et donner un contexte national au profil urbain et à la promotion.

Ces profils de ville sont des produits maladroits pour les yeux modernes. Avec leurs caractères à la main aux bords usés, une multitude de gravures d’amateurs d’églises et d’usines, des tableaux maladroitement formatés et parfois des inclusions curieuses, ils ne se comparent à aucun site web moderne d’une chambre de commerce. Leur analyse –  » Nous sommes ici, nous grandissons, nous allons être encore plus grands  » – n’est pas non plus à la hauteur de l’autopromotion sophistiquée avec laquelle 200 villes ont essayé d’impressionner Amazon.

Néanmoins, des gens comme Cist et Thurston étaient des journalistes sérieux qui nous rappellent à quel point les Américains du XIXe siècle ont trouvé leurs villes en pleine croissance.

Via CityLab

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