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Ces petites voitures peuvent contribuer à l’autonomie de demain

Ces petites voitures peuvent contribuer à l’autonomie de demain

Les chercheurs utilisent des modèles au dixième de seconde pour tester la technologie de conduite automatique plus facilement et à moindre coût que les véhicules grandeur nature.

Au cours des trois prochaines années, Houssam Abbas enverra 80 voitures de rallye Traxxas RC modifiées – le modèle Ford Fiesta – aux centres de recherche du pays. Certains iront à l’Arizona State University, d’autres à la Clemson University, à la State University of New York à Stony Brook, à l’UCLA, à la Vanderbilt University ou à l’University of Iowa. À chaque endroit, les chercheurs ouvriront leurs colis, sortiront la voiture modifiée de 21 pouces à l’échelle 1/10e et commenceront à faire des essais.

Abbas, professeur adjoint en génie électrique et d’informatique à l’Université de l’Oregon State, espère que les jouets sont la clé de la voiture autonome. Lui et ses collègues pensent que leur « plate-forme » miniature, bon marché, open source et autopropulsée donnera à 33 scientifiques de tous horizons l’occasion d’expérimenter une technologie de pointe à un moment critique : avant que les véhicules autonomes ne soient lancés en masse dans la rue. En août, le groupe a obtenu une subvention de 1,5 million de dollars de la National Science Foundation pour poursuivre cette idée.

Aujourd’hui, il existe des véhicules autonomes de grande taille, en quelque sorte. Waymo, un frère de Google, exploite un service de robots-taxi commerciaux dans la région de Phoenix, bien que le nombre de conducteurs soit limité et qu’un opérateur de sécurité soit assis derrière le volant. Cruise, propriété de General Motors, teste ses Chevrolet Bolts à San Francisco, mais a retardé son projet de lancement d’un service cette année. Elon Musk, PDG de Tesla, a promis qu’un million de véhicules électriques autopropulsés parcourraient le pays d’ici l’année prochaine, bien que les experts soient sceptiques.

Ces entreprises, dit M. Abbas, sont motivées par l’économie. « En tant que chercheurs, nous avons la liberté de poser les questions les plus difficiles « , dit-il. « On s’est rendu compte qu’il fallait que tout le monde nous aide à construire des véhicules autonomes fiables et efficaces. »

La subvention de la NSF permettra donc à Abbas et à ses collègues de l’Université de Pennsylvanie et de l’Université Clemson d’envoyer des mini-voitures à 33 collaborateurs dans diverses disciplines : systèmes de sécurité, efficacité énergétique, cybersécurité et robotique.

Les chercheurs espèrent que leur mini-voiture, qui fait partie d’un projet plus vaste appelé « F1tenth” (« F1dixième« , compris ?), deviendra la plateforme open source pour les chercheurs autonomes du monde entier. Aujourd’hui, l’équipe se rend parfois compte que quelqu’un travaille avec sa voiture, avec son GPU Nvidia Jetson, sa batterie de 9 volts, sa carte porteuse Orbitty et son hub USB à six ports, quand elle pose une question sur le forum public du projet.

Le projet de mini-voiture de la NSF fait partie de ceux qui utilisent de petites voitures pour faire de grandes choses. Au cours des cinq dernières années, des chercheurs en intelligence artificielle, en cybersécurité et en robotique ont utilisé des mini-voitures pour enseigner et apprendre l’autonomie. Au MIT, où l’utilisation de maquettes de voitures pour enseigner l’autonomie a débuté en 2015, les étudiants programment puis courent à travers de sombres sous-sols circulaires. À l’Université de Berkeley, en Californie, des professeurs et des assistants d’enseignement distribuent chaque année entre 40 et 50 véhicules miniatures à des étudiants de premier cycle pour un cours accéléré (parfois littéral) sur les logiciels et le matériel de conduite automobile. L’Université de Washington possède de minuscules voitures de course colorées appelées MuSHRs-Multiagent System for non-Holonomic Racing, bien sûr.

Chez Georgia Tech, un plus gros véhicule de 1m de long et de 25kg aide les étudiants diplômés à expérimenter la conduite autonome agressive : manœuvres à grande vitesse, dérives contrôlées, sauts. « La première fois que vous faites cela, vous ne voulez pas de personnes dans le véhicule « , dit Brian Goldfain, qui a utilisé cette plate-forme Autorally plus grande pour compléter sa thèse de doctorat. « Les voitures nous permettent d’explorer les limites de la technologie dans un ‘espace sûr’, pour ainsi dire. » L’équipe de Georgia Tech a utilisé la plateforme Autorally pour créer, entre autres, un algorithme qui peut contrôler toutes sortes de robots, y compris des voitures, des drones, et même des mains robotiques.

Les petits véhicules autonomes sont super parce qu’ils sont plus sûrs que les vrais. À Berkeley, les étudiants diplômés doivent commencer à tester des algorithmes liés à l’autonomie sur des mini-véhicules ; les tests sûrs, souligne Ugo Rosolia, doctorant, sont une compétence que les chercheurs doivent également apprendre. Les modèles sont aussi beaucoup moins chers que les vrais. Un véhicule autonome d’essai grandeur nature peut coûter des millions de dollars grâce à du matériel coûteux comme des capteurs lidar. Les véhicules Berkeley coûtent 500 $ à fabriquer. Les grosses voitures de Georgia Tech coûtent environ 14 000 $, ce qui est encore assez bon marché pour permettre à un étudiant diplômé de les modifier et de les faire rouler sur des pistes accidentées sans paniquer lorsque quelque chose frappe la terre trop fort. Pour les chercheurs, les F1tenth voitures seront gratuites, grâce à la subvention de la NSF.

Les mini-voitures autonomes sont aussi amusantes. La F1dixième organise deux fois par an des courses de véhicules autonomes, auxquelles les équipes collégiales réclament leur adhésion ; le MIT utilise ses voitures pour que les collégiens et les lycéens se familiarisent avec la robotique. « Ce ne sont que de gros jouets « , dit Goldfain, titulaire d’un doctorat de Georgia Tech. En fait, il a utilisé des autos miniatures pour transformer de grosses voitures en carrière. Aujourd’hui, il construit la technologie à l’Institut de recherche Toyota.

Via Wired

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