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Vers la grande inconnue : la sonde secrète Venera 7 de l’Union Soviétique

Vers la grande inconnue : la sonde secrète Venera 7 de l’Union Soviétique

De Fukushima aux coins les plus sombres de l’océan, les robots construits pour les environnements extrêmes et l’appétit de découverte continuent d’éclairer notre compréhension des endroits trop dangereux à fouler. Ceux qui ont été lancés dans l’espace lointain en sont peut-être les exemples les plus audacieux, repoussant continuellement les limites de l’ingéniosité humaine et élargissant notre compréhension de l’univers. Dans cette série, New Atlas dresse le profil des sondes spatiales, passées et présentes, chargées de repousser les limites de la science en nous entraînant dans l’inconnu. Aujourd’hui un vaisseau spatial s’est développé sous un voile de secret soviétique pour survivre à la surface de Vénus.

Nom : Venera 7
Lancée : 1970
Sujet d’étude : Vénus
Emplacement actuel : Sur Vénus, sous une forme ou une autre

Vénus, notre voisine d’à côté et le centre d’intérêt des auteurs de science-fiction qui imaginent un monde sous les sommets des nuages regorgeant de jungles, d’océans et de dinosaures, a exercé un certain attrait sur les astronomes tout au long du XXe siècle. Lorsque les sondes américaines ont commencé à frôler la planète au cours des premières étapes de la course spatiale, elles ont rapidement mis fin à tout espoir d’un environnement habitable, mais cela n’a rien fait pour décourager une ambition soviétique secrète de se rapprocher de la deuxième planète, à partir du Soleil.

Venera, (Vénus en russe), était le nom donné à la série de sondes spatiales que l’Union soviétique a construite entre 1961 et 1984 pour étudier Vénus, tant son environnement de surface que son atmosphère. Certains ont été conçus pour l’observer de loin et d’autres pour atterrir à la surface de la planète, un exploit qui n’avait jamais été accompli au début du programme.

Venera 1VA a été la première tentative de l’Union Soviétique pour visiter Vénus en 1961 et n’a pas réussi à quitter l’orbite terrestre, bien que le monde ne devait pas le savoir à l’époque. C’est pourquoi la mission Venera 1A, qui a échoué, a été baptisée publiquement « Heavy Sputnik », un successeur apparent du premier satellite artificiel du monde, lancé en 1957 et connu pour son succès.

Alors que les sondes qui suivront immédiatement la Venera 1A condamnée sont censées avoir atteint Vénus, leur télémétrie a échoué bien avant cette date. Ce n’est qu’en 1967 et avec le lancement de Venera 4 que l’Union soviétique a commencé à récolter une certaine récompense pour ses efforts. Cette sonde est devenue le premier engin spatial à relayer des données vers la Terre à partir de l’atmosphère d’une autre planète, avant de s’effondrer sous l’intense pression de la surface de Vénus peu après.

Quelques autres sondes atmosphériques suivirent, jusqu’à ce que les Soviétiques se mettent sérieusement à construire un vaisseau spatial pour résister aux dures réalités de la vie sur Vénus. Il fallait donc concevoir une machine capable de supporter des pressions de 180 atmosphères et des températures de 540° C (1 004° F).

Venera 7 a été construit sous la forme d’une coque sphérique unique en titane et revêtue de matériaux amortissant les chocs. Les Soviétiques espéraient que cela permettrait à l’atterrisseur de survivre à l’atterrissage et de rester sur Vénus, d’où il pourrait continuer à transmettre de nouvelles informations sur son environnement.

Pesant 490 kg (1 080 lb), la sonde était assez imposante pour l’époque et a été lancée aux côtés d’un avion identique en août 1970, le Kosmos 359, qui n’a pas quitté l’orbite terrestre. Venera 7, cependant, a atteint sa planète cible quatre mois plus tard, grâce à quelques corrections de cap en cours de route.

Se glissant dans l’atmosphère nocturne le 15 décembre de la même année, Venera 7 déploie son parachute de 2,5 m2 à 60 km d’altitude avec l’intention de descendre à la surface en toute sécurité. Six minutes plus tard, le parachute s’est déchiré. Vingt-neuf minutes plus tard, la sonde a percuté la surface de Vénus à une vitesse d’environ 60 km/h (37,3 mi/h), ce qui ne faisait pas partie du plan, mais n’était pas non plus entièrement fatal à la mission.

Venera 7 a réussi à survivre à cet impact, et même à relayer un signal à pleine puissance pendant une seconde avant la panne. Mais le traitement informatique des signaux radio à une date ultérieure a révélé que la sonde Venera 7 renversée a continué à transmettre un signal faible pendant 23 minutes après l’impact. Les données ont révélé une température d’environ 475° C (878° F) à la surface, une pression de 92 bar et des vitesses de vent de 2,5 mètres par seconde (5,6 mph).

C’était la première fois qu’un engin spatial transmettait des données à la Terre à partir d’une autre planète, ce qui était un exploit capital, mais un signe avant-coureur de découvertes scientifiques de la part des sondes Venera de l’Union soviétique. En 1975, au cours d’une transmission de 53 minutes, Venera 9 a renvoyé les premières images de la surface d’une autre planète, étourdissant les scientifiques avec son abondance de formations rocheuses à arêtes vives.

« Même la lune n’a pas de telles roches », a déclaré le scientifique soviétique Boris V. Nepoklonov dans une interview accordée au journal local Izvestia en réponse à ces images. « Nous pensions qu’il ne pouvait pas y avoir de roches sur Vénus, elles seraient toutes anéanties par l’érosion, mais les voici, avec des bords absolument non émoussés. Cette image nous fait reconsidérer tous nos concepts de Vénus. »

En 1982, Venera 13 se joignit à la fête et rendrait peut-être le plus gros butin scientifique des sondes Venera. Il s’agissait notamment de photographies panoramiques et des toutes premières photos en couleur de la surface d’une autre planète. Il a également foré dans la surface et analysé le sol à l’intérieur d’un sas à l’aide d’un spectromètre à fluorescence X.

 

Trois autres sondes ont été lancées dans le cadre du programme Venera jusqu’à son achèvement en 1984, y compris une dernière paire d’engins spatiaux en orbite pour cartographier la surface. D’autres vaisseaux spatiaux de différentes agences ont depuis survolé et orbité Vénus à diverses fins, mais nous ne sommes pas revenus à la surface depuis.

Pour en savoir plus sur les sondes spatiales pionnières, vous pouvez consulter le numéro de la semaine dernière de « Into the great unknown » sur NASA Parker Solar Probe ici. La semaine prochaine, nous examinerons le premier vaisseau spatial à affronter Saturne et son spectaculaire système annulaire.

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