Ce que les villes du désert peuvent nous apprendre sur l’eau

Poussée par la nécessité, la région la moins durable du pays a évolué pour maîtriser son utilisation de l’eau. Au fur et à mesure que le climat se réchauffe, d’autres villes peuvent adopter des tactiques similaires.

La chaleur record est un phénomène courant dans les villes désertiques comme Phoenix et Tucson. Pendant l’été, les températures montent souvent en flèche jusqu’à 43 degrés ou plus, et avec le changement climatique, les modèles de recherche prévoient une augmentation moyenne de 4 à 10 degrés dans la région du Sud-Ouest. L’augmentation des températures et la croissance démographique – Phoenix, cinquième ville des États-Unis, compte environ 1,6 million d’habitants et Tucson en compte plus de 535 000 – remettent en question la viabilité à long terme des villes du désert.

Les facteurs qui influent sur la durabilité à Phoenix et à Tucson sont la probabilité et la gravité croissantes des conditions de sécheresse, la prolifération des bâtiments en béton dans les villes et l’effet d’îlot de chaleur où les températures urbaines sont plus élevées que dans les régions rurales environnantes – plus de 36 degrés la nuit en été. Et puis, il y a la nette possibilité que les sources d’eau s’assèchent.

L’histoire de l’Arizona avec l’eau est compliquée. En 1968, le président Lyndon B. Johnson a donné son feu vert au projet Central Arizona, un canal de 336 milles de long qui transporte l’eau du fleuve Colorado à différentes parties de l’État. Selon Kathryn Sorensen, directrice de Phoenix Water Services, la principale préoccupation est que « le fleuve Colorado est surutilisé et le bassin connaît 20 ans de sécheresse ». Elle ajoute que  » dans les décennies à venir, le débit du fleuve pourrait diminuer jusqu’à 25 % à l’avenir « , mettant en péril l’une des principales sources d’eau de l’État.

Cependant, Ladd Keith, professeur adjoint en planification et président du programme Sustainable Built Environments de l’Université de l’Arizona, relève le défi de la conservation de l’eau dans le désert. « À bien des égards, Phoenix et Tucson sont à la fine pointe de la durabilité parce qu’ils ont été forcés de faire face à la pénurie d’eau il y a des décennies « , dit-il. « Le Sud-Ouest est un terrain fertile pour créer des solutions. »

Certaines de ces solutions fonctionnent. Bien que Phoenix ait connu une croissance de plus de 400 000 personnes, la consommation d’eau est la même qu’il y a 20 ans, dit Sorensen. « Nous avons découplé la croissance de l’utilisation de l’eau. »

L’évolution de la conservation et de la durabilité de l’eau dans les milieux désertiques est le résultat d’une approche à plusieurs volets : repenser la planification urbaine, l’utilisation efficace de l’eau et les perspectives changeantes.

Repenser l’urbanisme : Évaluation de l’îlot de chaleur urbain (carte)

Repenser la planification urbaine est un moyen essentiel pour les villes désertiques d’aborder la pénurie d’eau, d’autant plus que le taux de croissance des villes augmente plus rapidement en Arizona que dans d’autres régions. Une partie de cet afflux est attribuable au logement abordable, à la baisse des impôts, aux établissements d’enseignement et au climat tempéré. « La population des régions désertiques croît à un rythme de 18,5 % plus rapide que celle des autres zones écologiques « , explique Keith. « Les aquifères continuent de s’épuiser et, en raison des changements climatiques, il y aura moins de précipitations hivernales pour alimenter le fleuve Colorado. A l’avenir, nous verrons d’autres sécheresses. » Dans ce contexte, il est essentiel que les communautés repensent la planification urbaine et l’utilisation de l’eau.

Pour ce faire, il faut examiner la carte de l’îlot de chaleur urbain d’une ville en particulier. L’impact de l’îlot thermique urbain (IHU) se concentre sur ce qui fait qu’une certaine région métropolitaine a une température plus élevée que les régions rurales environnantes. La nuit, les villes se rafraîchissent moins en raison de la chaleur absorbée pendant la journée dans l’environnement bâti, y compris les bâtiments, les rues et les stationnements. Il y a également un trafic dense de personnes dans les zones urbaines, qui émettent toutes de la chaleur, ce qui augmente également l’indice UHI. Les zones rurales ont un indice IHU plus faible parce qu’elles sont moins peuplées, ont plus d’espaces verts et moins de bâtiments.

via Wikimedia Commons

Pour les scientifiques, la cartographie des îlots de chaleur urbains demande un effort concentré. Les images satellitaires permettent de suivre les zones de températures chaudes et froides d’un endroit particulier afin d’aider les promoteurs à prendre de meilleures décisions en matière d’urbanisme. Les chercheurs mesurent également si les mesures de température du satellite correspondent à ce que les gens ressentent au sol et à leur confort thermique. L’établissement d’une corrélation entre l’information provenant des satellites et la collecte de données, qui comprend la mesure du confort thermique des gens, peut aider les urbanistes à prendre des décisions éclairées en matière de conception sur place « , explique Keith. Les facteurs qui augmentent ou diminuent un îlot de chaleur urbain dépendent du type de matériaux de construction utilisés, des voitures et de la quantité de végétation. Des couleurs plus claires, des toits verts, de l’argile et de la paille minimisent l’impact sur le paysage et aident à abaisser la température, alors que le manque de végétation et de matériaux de couleur plus foncée ont tendance à l’augmenter. Les recherches de Keith portent sur la façon dont les planificateurs utilisent les cartes UHI à partir de données satellitaires dans des villes du Sud-Ouest comme Phoenix, Tucson, Albuquerque et Las Cruces pour voir comment le développement futur peut réduire l’UHI d’une région donnée. Ces données aident les urbanistes à concevoir des espaces plus frais dans un étalement urbain. Keith dit que d’autres métropoles comme New York et Miami sont intéressées à tirer des leçons des villes du Sud-Ouest pour mieux faire face à leurs récentes vagues de chaleur.

Conservation de l’eau

Tucson a une forte éthique de conservation de l’eau. Il le faut bien. La ville est à la fin du projet Central Arizona, le dernier à recevoir l’eau précieuse du fleuve Colorado. Il a également un plus grand nombre d’organismes environnementaux sans but lucratif par habitant que d’autres endroits aux États-Unis et la présence de l’Université de l’Arizona, qui aide à promouvoir les efforts de conservation. Afin d’accroître la végétation et d’agir sur les données présentées dans la carte de la chaleur urbaine, la Tucson Electric Company a un programme de plantation d’arbres et les résidents reçoivent des rabais pour la collecte passive de l’eau – une pratique consistant à laisser l’eau s’accumuler dans le sol et à installer des gouttières et des citernes pour recueillir les eaux de pluie. Un organisme à but non lucratif nommé Watershed Management Group forme des bénévoles des quartiers à la collecte passive de l’eau qui permet aux propriétaires de faire de leur terrain une  » éponge «  – une pratique aussi utile dans les zones inondables que dans les climats arides. Les propriétaires dans le désert peuvent récupérer l’eau qui tombe sur leur propriété et l’utiliser pour leurs besoins. L’eau du toit est canalisée dans des barils de pluie ou détournée dans le sol.

Utilisation efficace de l’eau

Face à la rareté de l’eau, Tucson et Phoenix excellent dans les campagnes de conservation, le recyclage des eaux usées qui permet de réutiliser cette eau et la recharge des aquifères – des processus naturels et artificiels qui transportent l’eau sous terre. Phoenix, en particulier, a une longue tradition de planification réfléchie et proactive des besoins en eau. Tout d’abord, il y a une campagne active pour protéger les réserves d’eau souterraines, appelées aquifères fossiles, contre la surexploitation. Deuxièmement, les utilisateurs d’eau qui font face à un déficit dans leur approvisionnement en eau peuvent emprunter aux personnes qui ont un surplus. Il y a des frais pour cet échange, que l’on appelle banque d’eau, mais qui permet de gérer plus efficacement les demandes en eau. Enfin, Phoenix Water favorise une culture d’utilisation judicieuse de l’eau par le biais d’activités éducatives. « Elle structure également ses tarifs d’eau de manière à signaler clairement les taux de rareté dans le désert, ce qui incite directement les habitants à conserver notre ressource la plus précieuse « , explique M. Sorensen.

Tucson consacre également beaucoup d’efforts à la conservation de l’eau. Sharon B. Megdal, directrice du Water Resources Center de l’Université de l’Arizona et professeure en sciences de l’eau et de l’environnement, affirme que les eaux de surface et les eaux souterraines sont combinées dans leur utilisation pour minimiser l’impact environnemental, physique et économique. Comme Phoenix, Tucson utilise aussi la recharge des aquifères. Tucson l’utilise comme option de traitement pour prélever l’eau de surface, la laisser s’infiltrer, la mélanger à l’eau souterraine ambiante, puis tirer cette eau mélangée pour la livrer à ses clients. Megdal souligne : « C’est aussi un moyen de stocker l’eau sous terre pour une utilisation future et elle n’est pas sujette à l’évaporation ».

L’eau récupérée joue un rôle important dans une utilisation efficace – l’eau qui n’est pas potable peut être utilisée comme source dans les zones extérieures. « Phoenix et Tucson ont réussi à utiliser l’irrigation dans les terrains de baseball, les terrains de golf et les cimetières, explique M. Medgal. « Il existe également une culture d’adaptation de la qualité de l’eau à l’usage auquel elle est destinée. L’arrosage à l’extérieur n’a pas besoin d’une eau potable de qualité et la réglementation peut donc être plus détendue. » L’adéquation des besoins en eau en fonction de l’utilisation spécifique ouvre la voie à la conservation et à une meilleure utilisation des ressources.

« Tucson et Phoenix ont des messages à long terme sur la conservation de l’eau et cela fait partie intégrante de la vie « , dit Medgal. M. Sorensen ajoute que  » plutôt que de se concentrer sur les restrictions réactives à court terme en cas de sécheresse, Phoenix Water met l’accent sur le changement de culture à long terme « .

Les villes en dehors du désert, confrontées à la rareté de l’eau, voient l’avantage d’avoir un portefeuille d’eau équilibré. Il s’agit d’évaluer et d’équilibrer l’approvisionnement à partir de diverses sources d’eau – eaux pluviales, eaux de surface, eaux recyclées, eaux souterraines, eaux grises – puis de l’affecter aux utilisations prévues, tout en favorisant une culture de la conservation.

Un changement de perspective

Il y a un changement de perspective mesurable à Phoenix en ce qui concerne l’utilisation de l’eau. « Nous récupérons et réutilisons nos eaux usées, les taux de consommation d’eau ont chuté de façon spectaculaire et nous travaillons en collaboration avec d’autres villes, les communautés amérindiennes, les districts d’irrigation et d’autres intervenants pour assurer un avenir durable pour l’eau « , explique M. Sorensen. C’est le résultat d’une culture pro-conservation construite à Phoenix. « La conservation de l’eau devrait être une valeur culturelle et un mode de vie, pas une réaction aux événements hydrologiques. » On encourage activement les gens à utiliser l’eau judicieusement et on les incite directement à convertir les paysages qui nécessitent une grande quantité d’eau en été en plantes et en flore qui nécessitent peu ou pas d’irrigation. Les chiffres prouvent que Phoenix a adopté un paysage efficace. « Dans les années 1970, environ 80% des résidences unifamiliales avaient une majorité de pelouse ou d’aménagement paysager luxuriant. Aujourd’hui, ce chiffre n’est plus que de 10 %. »

La mise en œuvre de ce changement dans d’autres villes du pays pourrait prendre du temps, mais Phoenix et Tucson montrent comment un changement lent et graduel de la philosophie sous-jacente peut entraîner un changement complet et mesurable. « Choisir Phoenix en termes de durabilité est un sport populaire, mais notre avantage face au changement climatique est que les Phéniciens comprennent la valeur de l’eau dans le désert et soutiennent l’investissement dans l’infrastructure qui apporte la certitude,  » dit Sorensen. « Les villes désertiques sont les plus vieilles villes et elles résisteront à l’épreuve du temps. »

Via DailyJstor

Voir également : Le grand défi d’avenir : concevoir et designer en fonction de la sécheresse

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