Comment les pandémies façonnent l’évolution sociale

Laura Spinney évalue l’histoire de Frank Snowden en retraçant l’impact des maladies infectieuses sur la société.

Épidémies et société : De la peste noire à nos jours Frank M. Snowden Yale University Press (2019)

Quand apprendrons-nous à ne jamais déclarer la fin de quoi que ce soit ? Il y a seulement 50 ans, deux grandes universités américaines ont fermé leurs départements de maladies infectieuses, convaincues que le problème qu’elles étudiaient avait été résolu. Aujourd’hui, les cas de rougeole et d’oreillons sont de nouveau en hausse en Europe et aux États-Unis, de nouvelles maladies infectieuses apparaissent à un rythme sans précédent et la menace de la prochaine pandémie empêche le philanthrope Bill Gates de dormir la nuit.

Il est donc dommage que, pour faire valoir ce point, Epidemics and Society, la vaste étude de Frank Snowden sur cette réalité humaine changeante, répète le mythe urbain selon lequel, en 1969, le chirurgien général américain William Stewart a déclaré : « Il est temps de clore le livre sur les maladies infectieuses et de déclarer la guerre contre la pestilence gagnée ». Même si Stewart n’a jamais dit cela, il est clair qu’il y avait une attitude envahissante et dangereusement complaisante à la fin des années 1960. Les autorités internationales de santé publique prévoyaient que les organismes pathogènes, y compris le parasite responsable du paludisme, seraient éliminés d’ici la fin du XXe siècle. La thèse plus large de Snowden est que les maladies infectieuses ont façonné l’évolution sociale avec autant de force que les guerres, les révolutions et les crises économiques.

Ce n’est pas un nouveau message, mais il vaut la peine de le répéter. Snowden, historien à l’Université Yale de New Haven, Connecticut, a rassemblé une vaste quantité de preuves, dont certaines sont le fruit de ses propres recherches. Son histoire mondiale couvre plus d’un millénaire d’épidémies, allant de la peste bubonique à la variole, en passant par le paludisme, les maladies respiratoires, le SRAS, Ebola et plus encore. Il rappelle la longue histoire de boucs émissaires, de violence, d’hystérie de masse et de religiosité qui ont accompagné les épidémies, mais seulement pour spéculer sur leurs conséquences sociales, politiques et culturelles à long terme.

Lorsque le choléra a frappé Paris en 1832 – dans une épidémie qui a finalement tué près de 19 000 Parisiens – une théorie de conspiration s’est répandue selon laquelle le gouvernement impopulaire du roi Louis Philippe empoisonnait des puits d’arsenic. La police et l’armée ont eu du mal à contenir la violence qui a suivi. La mémoire institutionnelle de ces événements a alimenté la crainte des « classes dangereuses » : les pauvres. Selon Snowden, cela pourrait expliquer pourquoi les deux exemples les plus flagrants de répression de classe du XIXe siècle ont également eu lieu dans la capitale française. Il s’agit de l’écrasement violent de la révolution de 1848 et de la destruction sanglante de la Commune de Paris, le gouvernement révolutionnaire qui gouverna brièvement la ville 23 ans plus tard.

La synergie entre les guerres et les épidémies pour façonner l’histoire est reconnue depuis longtemps. L’expansion impériale de Napoléon Bonaparte du XIXe siècle vers l’ouest à travers l’océan Atlantique a été stoppée par la fièvre jaune, que son armée a rencontrée dans la colonie française de Saint-Domingue, dans les Caraïbes (aujourd’hui Haïti). Ses ambitions orientales ont été contrecarrées par la dysenterie et le typhus. (L’épidémie de typhus qui a ravagé la Grande Armée au cours de son retrait de Moscou pourrait avoir provoqué un décès sans précédent à certains égards, comme le prétend Snowden. Mais ce n’était certainement pas en termes de « décès par habitant »).

Menace pour la sécurité

Une omission étrange du livre est la pandémie de grippe  » espagnole  » de 1918, qui a chevauché la Première Guerre mondiale et dont on estime qu’elle a tué entre 50 et 100 millions de personnes. Snowden aurait pu penser qu’il avait suffisamment retenu l’attention à l’occasion de son centenaire. Mais une future pandémie de grippe figure actuellement parmi les principales menaces à la sécurité mondiale, et étonnamment peu de recherches ont été menées sur les conséquences à long terme de la catastrophe de 1918. En outre, il aurait peut-être été intéressant d’explorer les liens possibles entre cette pandémie et l’épidémie actuelle de sida en Afrique du Sud, dont le livre traite.

Il y a des preuves que le bouc émissaire blanc des Sud-Africains noirs en 1918 a précipité les premières mesures législatives vers l’apartheid. Comme Snowden l’explique, en restreignant l’accès à la terre aux personnes de couleur, l’apartheid a accéléré la croissance d’un système de travailleurs migrants qui divisait les familles noires. Elle a également encouragé de nouvelles formes de comportement social et sexuel. Ces deux développements ont, à leur tour, accéléré la propagation du sida une fois qu’il est arrivé. Les jeunes hommes qui grandissent loin de leur famille, par exemple, ont souvent développé des normes de masculinité qui favorisent la conquête et la violence sexuelles ; l’Afrique du Sud a maintenant l’un des taux de viol les plus élevés au monde (K. Naidoo S. Afr. Med. J. 103, 210-211 ; 2013). Le couronnement tragique de ces événements déprimants a été l’approbation par le président Thabo Mbeki, en 1999, de la théorie d’un négationniste américain du sida selon laquelle la maladie n’est pas causée par le virus VIH. Cela a entraîné la mort évitable d’environ un demi-million de Sud-Africains.

Au XXIe siècle, nous semblons répéter nombre des erreurs qui ont déclenché ou exacerbé les épidémies du passé. C’est sans doute la raison pour laquelle Snowden qualifie de sinistre les premières grandes épidémies de SRAS et d’Ebola de ce siècle de « répétitions générales ». Bien que de nombreuses personnes épousent les soins de santé pour tous, notre système économique mondialisé s’y oppose – parce que les profits sont rarement investis là où ils ont été extraits – et nous semblons toujours penser que les frontières empêcheront la maladie d’entrer, même si elles ne l’ont jamais fait. Depuis que Snowden a terminé son livre, l’administration du président américain Donald Trump a annoncé que les chances d’un immigrant d’obtenir la résidence permanente seront désormais liées au fardeau qu’il fait peser sur les deniers publics – y compris les coûts des soins de santé. Il est donc plus probable que les nouveaux arrivants éviteront les médecins et que les maladies infectieuses ne seront pas détectées.

Le rappel le plus frappant que la bataille n’est pas gagnée, cependant, c’est qu’une seule maladie infectieuse a été éradiquée dans le monde : la variole. D’autres que ces optimistes des années 1960 pensaient avoir disparus ont été difficiles à déloger – et pourraient facilement s’enflammer à nouveau. La République démocratique du Congo, déchirée par les conflits, abrite plus qu’Ebola. Il y a aussi une épidémie de rougeole et une souche circulante de poliomyélite qui a muté à partir de la souche vivante et affaiblie du vaccin oral. Il y a eu des éradications locales réussies de maladies, mais elles ont souvent eu un prix. Une campagne soutenue d’application de DDT a permis d’éliminer le paludisme de l’île italienne de Sardaigne en 1952, par exemple, mais en 2001, le pesticide a été interdit dans le monde entier en vertu de la Convention de Stockholm, après avoir été jugé dangereux pour la faune sauvage et l’environnement.

Pour Snowden, la leçon tirée de plus de 50 ans d’expériences de ce genre – succès et échecs – est que l’éradication est plus susceptible de fonctionner lorsque les médecins, les politiciens, les fabricants de médicaments, les médias et les citoyens travaillent ensemble. Salus populi suprema lex, nous rappelle-t-il : la santé publique doit être la loi suprême. Il a prêché ce message à des générations d’étudiants de premier cycle de Yale, et le répète dans ce livre. Le risque est seulement qu’il prêche aux convertis.

Via Nature

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