Les éléments qui marchent et ceux qui chutent, par Eddie van der Walt

Les matières premières utilisées en petites quantités par les industries géantes ont tendance à subir des rallyes et des chutes spectaculaires, surtout si elles sont produites comme sous-produits d’un autre matériau. Leur offre ne correspond pas directement à l’évolution de la demande et ne répond donc pas directement aux grands changements technologiques, à l’appétit des consommateurs ou aux relations commerciales. Il en résulte des périodes de surproduction ou de sous-production, avec des coûts décalés à compenser.

Les métaux du groupe du platine, qui comprennent le ruthénium, le rhodium, le palladium et l’iridium, constituent l’un de ces ensembles. Déterrés comme sous-produits du platine en Afrique du Sud et du nickel en Russie, ils sont convoités pour leurs propriétés catalytiques, notamment utilisées dans les voitures pour transformer les matières toxiques en gaz moins nocifs.

Ruthénium

Vers 2005, Toshiba, Western Digital, Seagate Technology et d’autres entreprises ont commencé à utiliser plus de ruthénium pour augmenter la capacité de stockage sur les disques durs. Le prix a grimpé de près de 1 500 % en deux ans, mais « l’économie » – utiliser moins de métal pour obtenir les mêmes résultats – a effacé la hausse en 2009. En 2016, le boom du stockage dans le cloud a de nouveau poussé les prix à la hausse, mais il a maintenant atteint un plateau comme les disques durs PC à l’état solide, qui n’utilisent pas de ruthénium, gagner en popularité.

Rhodium

Le rhodium était autrefois un favori des constructeurs automobiles, qui l’utilisaient dans les convertisseurs catalytiques. Mais vers 2003, ils se sont retrouvés à soumissionner contre Sony Corp. et d’autres fabricants de téléviseurs à écran plat. Le prix a grimpé de 2 000 % en cinq ans, avant de chuter de 90 % lorsque les constructeurs automobiles ont commencé à consommer moins et que la crise financière mondiale a frappé. La reprise a été de courte durée en 2009-2010, sous l’impulsion des spéculateurs. Dernièrement, ils parient que les cadres du secteur de l’automobile, même s’ils ont déjà été grillés, reviendront dans le jeu.

Palladium

Le palladium étant nettement moins cher que le platine dans les années 1990, les constructeurs automobiles ont commencé à l’utiliser pour les moteurs à essence. Les ruptures d’approvisionnement en Russie vers 2000 ont entraîné une pénurie aiguë et une flambée des prix, suivies d’une baisse des prix lorsque les stocks de l’époque soviétique ont été vendus. La demande automobile a augmenté et, à partir de 2012, le monde a produit moins qu’il n’en a consommé pendant sept années consécutives. Les contrats à terme ont augmenté de 60 % au cours de l’année écoulée, la plus importante parmi les 35 principales pistes de Bloomberg sur les matières premières.

Données compilées par BLOOMBERG

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