Pourquoi le palladium est soudainement le métal le plus précieux

Le palladium est aujourd’hui le plus précieux des quatre principaux métaux précieux, avec une pénurie aiguë qui porte les prix à un niveau record. Composant clé des dispositifs antipollution pour les voitures et les camions, le prix du métal a doublé en un peu plus d’un an, ce qui le rend plus cher que l’or.

1. Qu’est-ce que le palladium ?

C’est un matériau blanc brillant, l’un des six métaux du groupe du platine (avec le ruthénium, le rhodium, l’osmium, l’iridium et le platine lui-même). Environ 85 % du palladium se retrouve dans les systèmes d’échappement des voitures, où il contribue à transformer les polluants toxiques en dioxyde de carbone et en vapeur d’eau moins nocifs. Il est également utilisé en électronique, en dentisterie et en bijouterie. Le métal est extrait principalement en Russie et en Afrique du Sud, et la plupart du temps à titre de produit secondaire à partir d’activités axées sur d’autres métaux, comme le platine ou le nickel.

2. Pourquoi cela devient-il plus cher ?

L’offre n’a pas répondu à la demande croissante. L’utilisation augmente à mesure que les gouvernements, en particulier celui de la Chine, durcissent les réglementations pour lutter contre la pollution des véhicules, forçant les constructeurs automobiles à augmenter la quantité de métaux précieux qu’ils utilisent. En Europe, les consommateurs ont acheté moins de voitures diesel, qui utilisent principalement du platine, et ont plutôt choisi des véhicules à essence, qui utilisent du palladium, à la suite de révélations selon lesquelles les constructeurs de voitures diesel ont triché aux tests d’émissions.

3. Pourquoi l’offre est-elle si serrée ?

Le statut du palladium comme sous-produit de l’extraction du platine ou du nickel signifie que la production a tendance à accuser un retard par rapport à la hausse des prix. En fait, la quantité produite devrait être inférieure à la demande pour une huitième année consécutive en 2019. Cela a contribué à faire grimper les prix vers des records successifs. Bien que certains métaux obscurs soient encore plus précieux, le palladium s’est échangé au-dessus de l’or pendant la majeure partie de cette année.

4. Les spéculateurs font-ils monter les prix ?

En partie. Depuis août 2018, les hedge funds ont augmenté leurs paris sur une hausse des prix. Pourtant, le palladium destiné à la livraison immédiate se négocie à un prix supérieur à celui du matériel destiné à être livré plus tard, ce qui donne à penser que les fabricants se démènent pour s’approvisionner. Et les fonds négociés en bourse adossés au palladium ont connu des sorties nettes cette année, les investisseurs ayant retiré du métal, puis l’ont loué aux utilisateurs à des taux lucratifs. Il y a également eu des preuves anecdotiques de stockage en Chine, le plus gros acheteur dans le secteur automobile.

5. Qui sont les gagnants et les perdants ?

Bien que la société russe MMC Norilsk Nickel PJSC soit le plus gros producteur de palladium, la reprise est une excellente nouvelle pour les mineurs de platine d’Afrique du Sud, qui le déterrent à côté de leur métal primaire et font face à des prix du platine qui oscillent autour des creux de la décennie. D’autre part, les constructeurs automobiles doivent payer plus cher le métal et pourraient éventuellement répercuter l’augmentation sur les consommateurs.

6. Le palladium est-il habituellement aussi volatil ?

Oui, et pas seulement du palladium. Les métaux précieux utilisés en petites quantités par l’industrie automobile ont un historique de flambées de prix lorsque la demande dépasse l’offre. Au cours de la décennie qui a suivi 1998, le platine a grimpé de plus de 500 %, une pénurie ayant attiré l’attention des acheteurs spéculatifs. Le rhodium s’est redressé de plus de 4 000 % au cours d’une période similaire avant que les constructeurs automobiles ne trouvent des moyens d’en utiliser moins. Le palladium lui-même a fait un bond de 9 fois, passant de son niveau le plus bas de 1996 à un sommet en 2001, les utilisateurs craignant un ralentissement des ventes russes.

7. Les constructeurs automobiles peuvent-ils utiliser une autre solution ?

Il est vrai que l’augmentation du palladium par rapport au platine pourrait inciter certains constructeurs automobiles à travailler sur la substitution. Cependant, on ne sait pas quand un changement se produira. Les recherches sur l’utilisation du platine montrent que des progrès technologiques sont nécessaires avant de pouvoir égaler les performances des convertisseurs catalytiques au palladium existants, selon Johnson Matthey Plc, qui fabrique ces dispositifs. Les analystes ont dit qu’il pouvait falloir jusqu’à 18 mois pour incorporer un changement. Et des entreprises comme Daimler AG se concentrent davantage sur l’électrification et les batteries qu’un métal qui représente une part relativement faible des coûts.

8. Quelle est la place des voitures électriques dans le tableau ?

Les voitures électriques ne brûlent pas de carburant, n’ont pas de tuyaux d’échappement et n’utilisent pas de palladium. Pourtant, la plupart des analystes pensent que l’électrification de la majorité du parc automobile mondial se fera dans de nombreuses années. Entre-temps, l’utilisation du palladium dans les véhicules hybrides est également une source croissante de demande.

Voir ici pour l’histoire et la science du Palladium

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