La bulle toxique de la dette technique qui menace l’Amérique

Le changement climatique exposera bientôt un problème paralysant qui fait partie intégrante de l’infrastructure du pays. Dans la Californie ravagée par le feu, c’est déjà fait.

Dans le nord de la Californie, les incendies se sont de nouveau déclarés et des centaines de milliers de personnes ont fui par mandat. Ils ont été aidés par un événement de vent historique dont un prévisionniste a dit à The Atlantic qu’il était  » hors des cartes « , les vents du large affichant six déciations par rapport à la normale dans les modèles du Service météorologique national. Dimanche, le vent a soufflé en rafales à 100 milles à l’heure au sommet d’une montagne près du Kincade Fire. C’était comme un ouragan sec, et les images satellites ont montré l’incendie poussant et s’étendant en réponse. Le feu pourrait continuer à pousser pendant des jours, peut-être même une semaine.

La Pacific Gas and Electric Company, mieux connue sous le nom de PG&E, a une histoire bien documentée de négligence dans l’entretien de son équipement et, comme dans le cas du feu mortel de l’an dernier, les premiers rapports suggèrent que les lignes de la compagnie auraient aussi pu déclencher le feu Kincade. Malgré cela, des centaines de milliers de résidents ont été privés d’électricité pour essayer d’empêcher les incendies de se déclarer.

PG&E est un méchant facile, ou « un tas fumant de gestion et de dettes terribles ». Le Wall Street Journal a rapporté que la société a payé les dirigeants et les actionnaires tout en renonçant à d’importantes améliorations systémiques. (Le comité éditorial de The Journal, cependant, a blâmé les politiques de Sacramento de soutenir les installations solaires, ce qui aurait pu détourner l’attention de l’entretien du réseau).

Et bien sûr, que la responsabilité incombe aux PG&E, à la California Public Utilities Commission et à qui que ce soit d’autre. Le problème est bien plus profond et s’étend bien au-delà de la situation locale.

Une sorte de dette toxique fait partie intégrante d’une grande partie de l’infrastructure que l’Amérique a construite au cours du XXe siècle. Pendant des décennies, les dirigeants d’entreprises, ainsi que les représentants des villes, des comtés, des États et du gouvernement fédéral, sans parler des électeurs, ont décidé de ne pas effectuer l’entretien courant et les mises à niveau plus poussées pour s’assurer que les systèmes électriques, les routes, les ponts, les barrages et autres infrastructures peuvent fonctionner correctement dans un éventail de conditions. Donner un coup de pied dans la canette de cette façon est souvent perçu comme l’option qui maximise les profits ou qui est politiquement opportune. Mais il s’agit en fait d’emprunter sur l’avenir, sans mettre cette dette dans les comptes.

Dans le développement de logiciels, les ingénieurs ont remarqué depuis longtemps que la solution facile aux problèmes de codage accumule ce qu’ils appellent une « dette technique« , comme l’a écrit le journaliste Quinn Norton.

Comme c’est le cas pour d’autres types de dettes, cette dette s’aggrave si vous ne vous en occupez pas, et elle peut fausser le coût réel des décisions. Si vous l’ignorez, le statu quo semble moins cher qu’il ne l’est. Au moins jusqu’à ce que la dette confidentielle soit révélée.

Les bilans de PG&E sont désormais parfaitement en vue, grâce à l’énorme responsabilité de l’entreprise en raison des récents incendies, qui l’ont amenée devant le tribunal des faillites. Sous la pression des nouvelles conditions climatiques, le système de PG&E est entré dans une nouvelle ère. Les représentants des services publics ont admis que les coupures d’électricité à grande échelle – au cours desquelles des dizaines ou des centaines de milliers de personnes perdent de l’électricité pendant des jours – seront une caractéristique régulière de la vie automnale pendant une décennie. Étant donné que l’entreprise est en faillite, elle continuera probablement de demander des hausses de taux. Il est donc probable que les clients de PG&E vivront avec des tarifs plus élevés, des pannes de courant et la possibilité que des lignes électriques déclenchent de nouveaux incendies. Et c’est le scénario optimiste, qui suppose que l’entreprise peut réellement réunir suffisamment d’argent pour mettre à niveau son système. Peu importe les décisions que l’on prend aujourd’hui, tous ceux qui sont raccordés au réseau électrique en Californie du Nord recevront probablement un service moins bon, même si nous payons tous plus cher collectivement pour renforcer le système contre les incendies. Voilà à quoi ressemble une dette technique galopante.

Presque partout où vous regardez dans l’environnement bâti, les bulles d’endettement technique toxique ne cessent de grandir. C’est le cas des systèmes privés tels que les effets personnels et environnementaux et des systèmes publics tels que celui du Department of Water Management de Chicago. C’est extrêmement vrai pour les routes : Bientôt, peut-être que 50% des routes de la région de Bay seront dans un état de délabrement, sans parler des travaux plus profonds qui devront être effectués pour sécuriser les chaussées, et pas seulement l’asphalte sur le dessus.

Il y a aussi les égouts et les usines de traitement des eaux usées. Drainage des eaux pluviales. Des digues. Et de l’eau potable ordinaire. Le financement fédéral par habitant pour l’infrastructure de l’eau a chuté abruptement depuis les années 1970. Les villes sont forcées de prendre des décisions impossibles entre le financement de différents services. Et même lorsqu’ils ont l’argent dont ils ont besoin, les fonctionnaires prennent des décisions mauvaises ou corrompues. Ainsi, les systèmes d’approvisionnement en eau aux États-Unis ont accumulé une dette technique de 1 trillion de dollars, qui doit être remboursée au cours des 25 prochaines années. Le problème est particulièrement aigu dans les États des Grands Lacs. Une enquête menée par American Public Media a révélé qu’entre 2007 et 2018, les factures d’eau des résidents de Chicago ont triplé et celles des résidents de Cleveland ont doublé. Détroit, une ville dont le revenu médian est inférieur à 27 000 $, la famille moyenne paie 1 151 $ pour l’eau. À ce rythme, les résidents pauvres sont beaucoup plus susceptibles de voir leur eau coupée, et les systèmes ne répondent toujours pas à leurs besoins d’entretien. L’endettement technique incontrôlable rend presque impossible le paiement des « intérêts », ce qui ne fait que maintenir le système en marche, et encore moins commencer à rembourser le principal ou à lancer de nouveaux projets d’immobilisations.

Au total, l’American Society of Civil Engineers estime qu’il en coûtera 3,6 billions de dollars pour ramener les Américains à un niveau acceptable de dette technique dans leur infrastructure.

Bien sûr, c’est ce qu’il dit depuis de nombreuses années. Le nombre est si grand qu’il est presque risible. C’est 2,4 fois le montant que les réductions d’impôt de Donald Trump vont ajouter au déficit budgétaire américain au cours des 10 prochaines années, selon le Washington Examiner.

Face à cette réalité insondable, la plupart des gens ont eu tendance à considérer le problème comme une défaillance de leur gouvernement local et de leurs services publics – même dans des endroits (comme la Californie) qui ont adopté des lois limitant les impôts fonciers et empêchant ainsi les gouvernements de prendre en compte la dette technique. Ou peut-être l’ont-ils considéré comme une dette imaginaire, comme ce que le gouvernement fédéral doit à ses créanciers ou ce que vous devez à vos ancêtres.

Bizarrement, la vie continue. Alors que la tempête de feu faisait rage, c’était un beau week-end clair à Oakland. Il y avait des fêtes costumées. Puis, du dimanche soir au lundi matin, un autre (plus petit) incendie s’est déclaré, répandant de la fumée dans la région intérieure de la baie. L’autre type de masques que les gens avaient entreposés l’an dernier, peut-être même à côté des décorations d’Halloween, est sorti. Mais en réalité, il n’y a pas moyen de faire face au changement climatique seul, peu importe le nombre de filtres HEPA et de masques P95 que vous achetez.

Le changement climatique fait appel à la dette de l’infrastructure américaine. Les coupures de courant coûtent déjà des milliards de dollars aux Californiens. Le statu quo s’est révélé coûteux, comme il le sera ailleurs. Lorsque les coûts réels seront calculés, des solutions plus radicales commenceront à sembler pratiques, voire évidentes, ce qui est une bonne chose, car ils en avons besoin.

Via The Atlantic

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