Comment l’Afrique a-t-elle eu son nom ?

Ces cartes montrent des juxtapositions surprenantes de toponymes anciens et modernes du continent mère.

Vue de Tunis depuis l’Hôtel Africa. La Tunisie était autrefois la partie centrale de la province romaine d’Afrique, qui a donné son nom à l’ensemble du continent.

L' »Afrique » n’est qu’un des noms anciens qui ont rivalisé pour définir l’ensemble du continent.
Des termes géographiques comme Soudan, Maghreb et Guinée ont des domaines d’application remarquablement vastes et changeants.
Les nations africaines nouvellement indépendantes ont parfois adopté des noms d’anciens royaumes – même lointains.

Les noms des continents sont si bien établis qu’on oublie à quel point leurs origines sont vraiment obscures.

  • L’Amérique porte le nom d’un explorateur italien, mais pas celui qui, historiquement, est à l’origine de sa découverte.
  • L’Europe et l’Asie peuvent dériver des mots akkadiens pour « coucher et lever du soleil », mais il existe une multitude d’autres étymologies.

Et, comme le montrent ces cartes, l’Afrique n’est que l’un des nombreux noms qui ont été utilisés pour décrire cette masse terrestre vaste et variée. Les cartes se répartissent en trois catégories – noms d’origine ancienne, géographique et précoloniale – et indiquent les zones auxquelles ces noms s’appliquent : foncée, pour l’ancienne version, et esquissée, pour l’actuelle.

La Libye, l’Éthiopie et l’Afrique sont des noms locaux qui s’appliquaient autrefois à l’ensemble du continent.

  • La Libye est un ancien toponyme grec pour les terres situées entre le Nil et l’océan Atlantique, et parfois par extension pour tout le continent. Le nom peut provenir de la tribu locale des Libu. La Libye est aussi le nom du pays moderne d’Afrique du Nord situé entre la Tunisie et l’Égypte, autrefois tristement célèbre pour le surréalisme violent de la dictature du colonel Ghadaffi qui dure depuis des décennies et actuellement pour son anarchie et sa faible intensité de guerre civile.

  • L’Éthiopie vient du grec classique qui signifie « visage brûlé » (peut-être en contraste avec les habitants à la peau plus claire de la Libye). Il apparaît pour la première fois dans l’Iliade d’Homère et fut utilisé par l’historien Hérodote pour désigner les régions d’Afrique au sud du Sahara, partie de l' »Ecumène » (c’est-à-dire le monde habitable). Mais le terme grec s’appliquait à l’origine à la Nubie (alias Kush). Plus tard, il a été adopté par le royaume d’Axoum, un lointain précurseur de l’Ethiopie actuelle.

  • En 148 av. J.-C., les Romains fondèrent la province d’Afrique Proconsulaire, qui couvrait la majeure partie de l’actuelle Tunisie et les régions côtières voisines de l’Algérie et de la Libye. L’étymologie est incertaine : « Afrique » peut signifier « ensoleillé », « lieu de naissance », « grotte » ou « vent de pluie », se référer à l’ancienne tribu Afri, le port biblique d’Ophir, un petit-fils d’Abraham nommé Epher, ou un roi himyarite nommé Afrikin. Au fil du temps, peut-être en raison de son solide pédigrée romain, le terme « Afrique » est devenu le terme préféré des cartographes (européens) pour l’ensemble du continent.

  • Bilad as-Sudaan est l’arabe pour « Terre des Noirs ». Ce nom, qui se référait autrefois à toute l’Afrique subsaharienne, s’appliquait dernièrement à la ceinture de savane qui s’étendait au sud du Sahara, de l’Atlantique jusqu’aux confins du pays et qui se trouvait dans la sphère d’influence britannique en 1899 sous le nom de Soudan Anglo-Égyptien. Après un référendum réussi, le Sud-Soudan a fait sécession du Soudan en 2011. L’autre pays décrit ici est le Mali, connu jusqu’à l’indépendance sous le nom de Soudan français.
  • Guiné était le terme géographique portugais pour l’Afrique de l’Ouest. Sa zone d’application couvre deux des trois pays africains qui portent son nom : Guinée (le plus grand pays à l’ouest) et Guinée équatoriale (à l’est). La Guinée Bissau, le plus petit voisin de la Guinée, se situe juste à l’extérieur de l’ancien domaine de Guiné. Un quatrième pays, la Papouasie-Nouvelle-Guinée, juste au nord de l’Australie, a été nommé d’après la région par l’explorateur espagnol Yñigo Ortiz de Retez. En 1545, il utilise pour la première fois le terme « Nouvelle-Guinée » en raison des similitudes d’apparence entre les indigènes des deux régions.
  • Maghreb veut dire « coucher de soleil » en arabe. Dans certaines définitions, la région élargie de ce nom inclut la Libye, la Tunisie, l’Algérie, le Maroc et la Mauritanie. Une définition plus étroite (celle en vigueur en France, par exemple) n’englobe que le Maroc, l’Algérie et la Tunisie. La définition la plus étroite est celle du Maghreb al-Aqsa, « le coucher de soleil le plus éloigné », c’est-à-dire le Maroc.

  • La Mauritanie était la partie du Maghreb dont les habitants berbères étaient connus des Romains sous le nom de Mauri. Les royaumes locaux devinrent vassaux de Rome et furent annexés par la suite. L’actuelle République islamique de Mauritanie tire son nom de l’ancienne Mauritanie, mais ne partage aucun territoire et peu d’autres choses avec son prédécesseur nominal.
  • « Ghana » signifie « roi guerrier », un titre conféré aux rois du soi-disant Empire du Ghana (il s’appelait lui-même « Wagadou »), qui existait de 700 à 1240 de notre ère dans une région couvrant une partie des États modernes de Mauritanie et du Mali. Il n’y a aucun chevauchement avec le pays moderne – la colonie britannique de la Gold Coast a adopté le nom lors de son accession à l’indépendance en 1957.
  • Benin City, aujourd’hui au Nigeria, était la capitale de l’ancien royaume du Bénin. Le royaume moderne du Bénin, anciennement la colonie française du Dahomey, est situé à quelques centaines de kilomètres à l’ouest.

Via BigThink

 

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