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Le WiFi est illégal dans cette ville américaine. Et oui, il y a des gens qui y vivent.

Le WiFi est illégal dans cette ville américaine. Et oui, il y a des gens qui y vivent.

La ville de Green Bank, en Virginie-Occidentale, abrite un télescope super puissant qui a besoin du silence électromagnétique pour effectuer ses importantes recherches. Mais est-ce encore possible ?

C’est le 1er octobre et la route 92 vers la ville est bordée d’arbres couverts de verdure, d’oranges et de jaunes. L’automne est rafraîchissant, croquant et coloré ici en Green Bank, Virginie de l’Ouest. La route serpente et serpente le long d’un dépanneur, d’une école, d’une bibliothèque et d’un bureau de poste. Il n’y a pas de centres commerciaux, de restaurants fast-food, d’immeubles de bureaux ou de complexes d’appartements ici. Il n’y a pas non plus de service cellulaire.

Ce qui est ici, cependant, c’est l’une des installations les plus importantes au monde pour la compréhension de notre univers.

A l’écart de la route et niché dans une vallée naturellement protégée par les Monts Allegheny se trouve l’Observatoire de Green Bank. Il a ouvert ses portes en 1958 en tant que premier observatoire national d’astronomie des États-Unis et demeure aujourd’hui une installation cruciale dans le domaine de la radioastronomie avec un certain nombre de télescopes actifs, dont le plus grand radiotélescope orientable du monde, le Robert C. Byrd Green Bank Telescope, ou GBT.

Au cours des plus de six dernières décennies, les découvertes faites à cet observatoire en sont venues à définir l’astronomie. Ici, les télescopes ont trouvé des trous noirs, des pulsars, des ceintures de radiation et des ondes gravitationnelles. Pas plus tard que le mois dernier, des chercheurs du GBO ont découvert l’étoile à neutrons la plus massive jamais détectée.

C’est également à Green Bank qu’est née la recherche sérieuse d’intelligence extraterrestre (SETI). En 1960, Frank Drake a lancé ici le projet Ozma, la première tentative financée par le gouvernement américain d’écouter l’intelligence extraterrestre. C’est aussi là qu’il a écrit sa célèbre équation sur la possibilité de mondes autres que le nôtre. Et le travail SETI est toujours en cours à Green Bank. Plus tôt cette année, un million de gigaoctets de données SETI recueillies au cours des trois dernières années ont été mises à la disposition du public, ce qui en fait la plus grande mine de données de ce type jamais réalisée.

Tout cela a été accompli simplement en écoutant attentivement et profondément le ciel au-dessus de cette belle ville rurale.

Mais pour faire ce travail crucial, des compromis doivent être faits. « Les signaux que nous détectons depuis l’espace sont extrêmement faibles « , déclare Harshal Gupta, agent de programme de la National Science Foundation pour l’Observatoire de Green Bank. « Une source de radiofréquences d’origine humaine peut submerger ces très faibles signaux de l’espace. » Autrement dit, toute interférence radioélectrique (RFI) pourrait corrompre cette recherche.

Afin de limiter les DDR, la Federal Communications Commission a créé en 1958 la National Radio Quiet Zone (NRQZ), qui couvre environ 33 000 km carrés et certaines parties de la Virginie et de la Virginie occidentale. Au milieu du XXe siècle, cela signifiait qu’aucune tour de radio, antenne de télévision ou machinerie lourde ne pouvait être installée à moins de respecter les lignes directrices très restrictives établies par la FCC (comme des antennes hautement directionnelles et une puissance réduite). Il a également interdit aux particuliers d’utiliser leur propre équipement radio, comme les radios amateurs, à l’intérieur de la zone.

Une loi encore plus stricte a été promulguée par l’Assemblée législative de Virginie-Occidentale. La loi de 1956 sur le zonage de la radioastronomie stipule qu’il est « illégal de faire fonctionner ou de faire fonctionner du matériel électrique dans un rayon de 3 km de… toute installation de radioastronomie. » Des restrictions aussi strictes s’appliquaient également jusqu’à 16 km de l’installation.

Soixante et un ans plus tard, le NRQZ et la Loi sur le zonage en radioastronomie sont toujours en vigueur. Mais nous ne vivons plus dans les années 1950.

2019 est rempli de téléphones cellulaires, de Wi-Fi, de télévision par satellite, de systèmes électroniques de pression des pneus, de voitures avec points d’accès, de réfrigérateurs intelligents, de sonnettes de porte vidéo, d’écouteurs Bluetooth, de Nikes alimentés par app et de brosses à dents qui utilisent la technologie sans fil pour vous offrir un meilleur sourire. Notre monde moderne est presque toujours et complètement connecté par Internet sans fil, 4G (et, bientôt, 5G), et les capacités Bluetooth. De nos jours, c’est RFI, tout le temps.

Pourtant, à Green Bank, tout cela est illégal au nom de la science et de la découverte. Mais est-il même possible d’empêcher l’évolution technologique d’entrer dans cette ville isolée de Virginie-Occidentale ?

« Beaucoup d’appareils [grand public] que vous achetez maintenant sont toujours en train de transmettre. Et c’est vraiment difficile[de restreindre] « , dit la Dre Karen O’Neil, directrice du site de la GBO. « C’est tellement omniprésent que personne ne sait vraiment qu’il est là. »

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