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Voyager 2 de la NASA renvoie son premier message de l’espace interstellaire

Voyager 2 de la NASA renvoie son premier message de l’espace interstellaire

L’engin de la Nasa est le deuxième à voyager au-delà de l’héliosphère, mais il fournit les données les plus détaillées à ce jour.
À 12 milliards de kilomètres de la Terre, il y a une frontière insaisissable qui marque la limite du royaume solaire et le début de l’espace interstellaire. Lorsque Voyager 2, la mission spatiale la plus longue, a franchi cette frontière plus de 40 ans après son lancement, il a envoyé un faible signal de l’autre côté que les scientifiques ont maintenant décodé.

L’engin de la Nasa est le deuxième à voyager au-delà de l’héliosphère, la bulle de particules chargées supersoniques s’écoulant du soleil vers l’extérieur. Bien qu’il soit parti un mois avant son jumeau Voyager 1, il a franchi le seuil de l’espace interstellaire plus de six ans plus tard, après avoir pris la route panoramique à travers le système solaire et fourni ce qui reste les seules images en gros plan d’Uranus et Neptune.

Aujourd’hui, Voyager 2 a renvoyé le regard le plus détaillé à ce jour sur le bord de notre système solaire – bien que les scientifiques de la NASA n’aient aucune idée au départ qu’il survivrait pour voir ce point de repère.

« Nous ne savions pas quelle était la taille de la bulle et nous ne savions certainement pas que l’engin spatial pouvait vivre assez longtemps pour atteindre le bord de la bulle et pénétrer dans l’espace interstellaire « , a déclaré le professeur Ed Stone, du California Institute of Technology, qui travaille sur la mission depuis avant son lancement en 1977.


Voyager 1 et Voyager 2 ont tous deux été lancés en 1977. Photographie : Nasa/AFP via Getty Images

L’héliosphère peut être considérée comme un front météorologique cosmique : une frontière distincte où les particules chargées qui s’éloignent du soleil à une vitesse supersonique rencontrent un vent interstellaire plus frais soufflant de supernovae qui a explosé il y a des millions d’années. On pensait autrefois que le vent solaire s’évanouissait graduellement avec la distance, mais Voyager 1 a confirmé qu’il y avait une limite, définie par une chute soudaine de la température et une augmentation de la densité des particules chargées, appelée plasma.

La deuxième série de mesures, effectuée par Voyager 2, donne un nouvel aperçu de la nature des limites de l’héliosphère, car sur Voyager 1, un instrument crucial conçu pour mesurer directement les propriétés du plasma s’était cassé en 1980.

Des mesures publiées dans cinq articles distincts de Nature Astronomy révèlent que le Voyager 2 a rencontré une limite d’héliosphère beaucoup plus fine et plus fine que le Voyager 1. Cela peut être dû à la traversée du Voyager 1 lors d’un maximum solaire (l’activité est actuellement au plus bas) ou au fait que l’engin lui-même a pu traverser sur une trajectoire moins perpendiculaire, ce qui lui a fait passer plus de temps à la limite.

Le deuxième point de données donne également un aperçu de la forme de l’héliosphère, en traçant un bord d’attaque un peu comme une balle émoussée.

« Cela implique que l’héliosphère est symétrique, au moins aux deux points où le vaisseau spatial Voyager s’est croisé « , a déclaré Bill Kurth, chercheur scientifique de l’Université de l’Iowa et coauteur d’une des études. « Ce qui veut dire que ces deux points à la surface sont presque à la même distance. »

Voyager 2 donne aussi des indices supplémentaires sur l’épaisseur de l’héliosphère, la région extérieure de l’héliosphère et le point où le vent solaire s’accumule contre le vent dans l’espace interstellaire, comme la vague de proue envoyée devant un navire dans l’océan.

Les données alimentent également un débat sur la forme générale de l’héliosphère, dont certains modèles prédisent qu’elle devrait être sphérique et d’autres plus semblable à un coupe-vent, avec une longue queue flottant derrière elle lorsque le système solaire se déplace à grande vitesse dans la galaxie.

La forme dépend, de manière complexe, des forces relatives des champs magnétiques à l’intérieur et à l’extérieur de l’héliosphère, et les dernières mesures suggèrent une forme plus sphérique.

Il y a cependant des limites à ce que l’on peut glaner à partir de deux points de données.

« C’est un peu comme regarder un éléphant avec un microscope, » dit Kurth. « Deux personnes s’approchent d’un éléphant avec un microscope, et ils arrivent avec deux mesures différentes. Tu n’as aucune idée de ce qui se passe entre les deux. »

De l’autre côté de l’héliosphère, le signal du Voyager 2 est toujours en train de revenir, mettant plus de 16 heures pour atteindre la Terre. Son émetteur de 22,4 watts a une puissance équivalente à celle d’un réfrigérateur, qui est plus d’un milliard de milliards de fois plus faible lorsqu’il atteint la Terre et est capté par la plus grande antenne de la Nasa, une antenne de 70 mètres de diamètre.

Les deux sondes Voyager, alimentées par du plutonium en désintégration constante, devraient tomber sous les niveaux d’énergie critiques au milieu des années 2020. Mais ils continueront leur trajectoire longtemps après s’être tus. « Les deux Voyagers survivront à la Terre, » dit Kurth. « Ils sont en orbite autour de la galaxie pendant 5 milliards d’années ou plus. Et la probabilité qu’ils tombent sur quoi que ce soit est presque nulle. »

Via The Guardian

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