La bizarre histoire sociale des lits

Pendant des siècles, les gens n’ont pas gésité à mettre des membres de leur famille ou des amis dans le même lit.

Groucho Marx a plaisanté : « Tout ce qui ne peut être fait au lit ne vaut pas la peine d’être fait. » Vous pourriez penser qu’il parlait de sommeil et de sexe. Mais les humains, à un moment ou à un autre, ont fait à peu près tout ce qu’ils avaient à faire au lit.

Et pourtant, malgré le fait que nous passons un tiers de notre vie au lit, ils sont plutôt une réflexion après coup.

Ces humbles artefacts ont une grande histoire à raconter – une histoire vieille de 77 000 ans.

Selon l’archéologue Lynn Wadley, nos premiers ancêtres africains ont commencé à dormir dans des cavités creusées dans le sol des grottes – les premiers lits. Ils se sont enveloppés dans des herbes qui repoussent les insectes pour éviter les punaises de lit aussi persistantes que celles des motels miteux d’aujourd’hui.

Beaucoup de nos lits sont restés inchangés depuis des siècles. Mais un aspect du lit a subi un changement spectaculaire.

Aujourd’hui, nous dormons généralement dans des chambres avec la porte bien fermée derrière nous. C’est le royaume ultime de la vie privée. Personne d’autre n’y est autorisé, à l’exception d’un conjoint ou d’un amant.

Mais ce n’était pas toujours ainsi (What We did in Bed).

Des lits cadrés

La structure du lit est restée remarquablement stable : Nous savons que les cadres surélevés avec matelas étaient utilisés à Malte et en Égypte vers 3000 avant J.-C., ce qui signifie que les gens les utilisent depuis plus de 5 000 ans.

Les premiers lits égyptiens n’étaient guère plus que des cadres rectangulaires en bois avec des pieds et des plates-formes de couchage en cuir ou en tissu. L’extrémité supérieure était souvent légèrement inclinée vers le haut. L’herbe, le foin et la paille dans des sacs ou des sacs en tissu ont servi de matelas pendant des siècles.

Mais ce qui a changé, c’est qui a occupé le lit. Pendant la plus grande partie de l’histoire de l’humanité, les gens n’ont jamais hésité à mettre des membres de leur famille ou des amis dans le même lit.

Samuel Pepys, auteur de journal intime du XVIIe siècle, couchait souvent avec des amis masculins et évaluait leurs aptitudes à la conversation. L’un de ses préférés était le « merry Mr. Creed », qui lui fournissait une « excellente compagnie ». En septembre 1776, John Adams et Benjamin Franklin partagent un lit dans une auberge du New Jersey avec une seule petite fenêtre. Adams l’a gardé fermé, mais Franklin voulait l’ouvrir, se plaignant qu’il suffoquerait sans air frais. Adams a gagné la bataille.

Les voyageurs couchaient souvent avec des étrangers. En Chine et en Mongolie, les kangs – des plates-formes de pierre chauffées – étaient utilisées dans les auberges dès 5 000 ans avant J.-C. Les hôtes fournissaient la literie et couchaient avec d’autres touristes.

Coucher avec des inconnus peut mener à une certaine gêne. Le poète anglais du XVIe siècle Andrew Buckley se plaignait de compagnons de lit qui « bavardent et bavardent, certains s’enivrent au lit ».

Ensuite, il y avait le Great Bed of Ware – Grand Lit – un lit massif gardé dans une auberge dans une petite ville de l’entrée de l’Angleterre. Construit en chêne richement décoré vers 1590, le lit à quatre colonnes a à peu près la taille de deux lits doubles modernes. Vingt-six bouchers et leurs épouses – un total de 52 personnes – auraient passé une nuit dans le Grand Lit en 1689.

A l’attention de la cour

Alors que les gens ordinaires s’entassaient dans les lits, les membres de la royauté couchaient souvent seuls ou avec leur conjoint. Mais leurs chambres n’étaient guère des bastions d’intimité.

La literie de cérémonie des jeunes mariés était un spectacle public pour une cour royale. Après un mariage royal, une forme de rapport symbolique a souvent eu lieu devant de nombreux témoins.

Après la fête, la mariée fut déshabillée par ses dames et couchée. Le marié arrivait alors en chemise de nuit, parfois accompagné de musiciens. Les rideaux de lit étaient alors tirés, mais les invités ne partaient pas toujours avant d’avoir vu les jambes nues du couple se toucher ou d’avoir entendu des bruits suggestifs. Le lendemain matin, le linge de lit teinté était présenté comme preuve de consommation.

Et pourquoi aller au bureau quand on peut gouverner depuis sa chambre ? Chaque matin, Louis XIV s’asseyait dans son lit, soutenu par des oreillers, et présidait des réunions élaborées. Entouré de courtisans comme le rapport du Seigneur Saint-Simon, il rédige des décrets et consulte les hauts fonctionnaires.

Du public au privé

Au cours du XIXe siècle, les lits et les chambres à coucher sont progressivement devenus des espaces privés. L’urbanisation rapide pendant la révolution industrielle a été l’un des principaux moteurs de cette évolution. Dans les villes, les maisons en rangée compactes étaient construites avec de petites pièces, chacune avec un but spécifique, dont l’une dormait.

Une autre raison était la religion. L’ère victorienne était un âge pieux, et le christianisme évangélique était omniprésent dans les années 1830. De telles croyances mettaient l’accent sur le mariage, la chasteté, la famille et le lien entre le parent et l’enfant ; permettre à des étrangers ou des amis sous les couvertures n’était plus correct. En 1875, le magazine Architect avait publié un essai déclarant qu’une chambre à coucher utilisée pour autre chose que dormir était malsaine et immorale.

Les chambres réservées aux adultes et aux enfants sont devenues monnaie courante dans les maisons aisées du XIXe siècle. Les maris et les femmes avaient parfois même des chambres séparées, peut-être reliées par une porte, chacune avec leurs propres vestiaires attenants.

Les livres d’auto-assistance ont conseillé les ménagères victoriennes sur la façon de décorer leur chambre à coucher. En 1888, l’écrivaine et décoratrice d’intérieur Jane Ellen Panton recommandait des couleurs vives, des lavabos, des pots de chambre et, surtout, une « chaise longue », où une femme pouvait se reposer quand elle était submergée.

La technologie frappe à la porte

Aujourd’hui encore, les chambres à coucher sont considérées comme des sanctuaires – un lieu apaisant pour se remettre du chaos de la vie quotidienne. La technologie portable, cependant, a fait son chemin sous nos couvertures.

Un sondage mené plus tôt cette année a révélé que 80 % des adolescents apportaient leur appareil mobile dans leur chambre la nuit ; près du tiers d’entre eux ont couché avec eux.

D’une certaine façon, la technologie a ramené le lit à son rôle antérieur : un endroit pour socialiser – discuter avec des amis, peut-être même des étrangers – tard dans la nuit. Et on ne peut que se demander combien de tweets le Président Trump a composé en s’enfouissant sous ses couvertures.

Mais d’une certaine façon, les effets de ces compagnons de lit rayonnants semblent être un peu plus pernicieux. Une étude a interrogé des couples qui avaient apporté leur smartphone au lit avec eux ; plus de la moitié d’entre eux ont déclaré que ces appareils leur avaient fait perdre du temps de qualité avec leur partenaire. Dans une autre étude, les participants qui ont banni les smartphones de la chambre à coucher ont déclaré être plus heureux et avoir une meilleure qualité de vie. C’est peut-être parce que ces appareils mangent dans notre sommeil.

Mais encore une fois, je ne suis pas sûr que mon sommeil serait bien meilleur si je me couchais avec des étrangers ivres, comme Andrew Buckley l’a fait.

Via Jstor

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