La critique du marathon pur

Les participants au marathon d’aujourd’hui sont plus susceptibles de rechercher une validation personnelle plutôt qu’une victoire en compétition.

Le 3 novembre, plus de 50 000 personnes ont fait la queue pour courir le marathon de New York. De ce nombre, 40 gagneront des prix en argent. Les données démographiques sont proches à celles de la course de 2018, plus de 22 143 femmes (48%) sont des femmes et 30 669 hommes (52%) des hommes. Lorsque la course a commencé au début des années 1970, au début du « boom de la course à pied », le coureur typique (qui était un homme, ils étaient tous des hommes) correspondait à un archétype de coureur stoïque, solitaire, de la classe ouvrière, un peu désuet aujourd’hui. De plus en plus, cependant, la course est peuplée d’un nouveau groupe démographique de coureurs : plus de coureurs récréatifs que de prétendants, plus riches et potentiellement féminins.

Parmi les personnages les plus importants de l’ancien archétype de la course à pied se trouve Smith dans la nouvelle d’Alan Sillitoe « The Loneliness of the Long Distance Runner« .

Après avoir été emprisonné pour avoir volé du pain, Smith commence à fuir. Il supporte le répit solitaire, mais bienvenu, des kilomètres dans une chaleur accablante et un froid mordant. Quand il fait preuve de talent en tant que coureur, les gardiens de Borstal sont impatients de le voir courir dans la course All-England. En fin de compte, dans un mouvement qui a été vu alternativement comme « semblable au Christ » ou « impénitent », Smith lance la course par « dédain pour l’ambition du gouverneur ». Smith refuse d’utiliser son talent de coureur pour être un modèle pour sa « classe et son genre ». Ici, si la course à pied fonctionne comme une métaphore, c’est comme une métaphore de la souffrance inhérente à une vie dure.

La culture de la course de distance amateur se sent de plus en plus réceptive et responsable de la « culture du mieux-être ».

Là où Smith représente l’ancien archétype, le nouvel archétype est presque l’inverse. La course à pied fonctionne comme une métaphore complètement différente : une pour notre désir universel et notre capacité à nous améliorer nous-mêmes. Des personnages comme Brittany Forgler, la jeune femme qui apprend à s’aimer en s’entraînant pour le Marathon de New York en Bretagne court un marathon, se déprécie, est pleine de doutes et finalement ne s’intéresse pas à son temps ou à son lieu de course. Elle s’intéresse plutôt à l’amélioration de soi souvent axée sur l’apparence que la course à pied facilite et représente. De même, dans le Marathon de New York, les participants s’inscrivent de plus en plus souvent à des courses sur route coûteuses avec des chaussures en carbone conçues pour les marathoniens professionnels et des montres GPS haut de gamme. Les participants sont également plus susceptibles de s’identifier comme membres de la classe professionnelle, recherchant une validation personnelle plutôt qu’une victoire en compétition. Bien que certains des changements démographiques de la course – la plus évidente étant la participation croissante des femmes aux sports d’endurance et la création d’une division en fauteuil roulant avec des prix distincts – soient indéniablement positifs, la taille et la commercialisation accrues de la course reflètent à la fois les changements plus vastes de la culture de la course de distance amateur et y répondent. Et cette culture semble de plus en plus réceptive et responsable de la « culture du mieux-être« .

Certains des changements propres au Marathon de New York se sont produits au niveau institutionnel. Lorsque Fred Lebow a fondé le marathon, en 1970, il en était l’un des 55 « finisseurs ». Au cours des 22 années de son mandat de directeur de course, la course et son organisation commanditaire, New York Road Runners, ont évolué d’un événement et d’une organisation attirant surtout les coureurs sérieux vers la forme beaucoup plus vaste, plus largement commercialisée et rentable qu’ils prennent aujourd’hui.

Dans le Journal of Sport History, Pamela Cooper explique :

Avant le « boom du marathon » des années 1970, les marathoniens étaient des compétiteurs qui espéraient, sinon gagner, au moins se classer parmi les dix premiers ou concourir pour des prix dans la catégorie d’âge. Les parcours de marathon étaient souvent fermés après quatre heures et les temps des retardataires n’étaient pas enregistrés…. Les nouveaux marathoniens percevaient souvent l’événement moins comme une compétition que comme un rituel dont la récompense subjective était un accomplissement spirituel.

Il est intéressant de noter que Lebow lui-même a terminé cette course inaugurale au 45e rang sur 55 coureurs, en 4:12, un temps qui, même aujourd’hui, serait considéré comme moyen au mieux.

Il n’y a pas que les temps des participants au marathon qui ont changé, cependant, selon Cooper. Elle souligne également le changement sociologique qui a marqué le sport : « Quand les marathons étaient petits, il y avait des coureurs sérieux qui étaient généralement des cols bleus. » Mais alors que des courses comme le New York City Marathon commençaient à se concentrer sur le parrainage et la participation de coureurs plus aisés, « les nouveaux coureurs de haut niveau se préoccupaient de leur bien-être personnel ». En 1983, 90 % des membres de New York Road Runners étaient des diplômés universitaires.

En 1998, Vincent Serravallo, écrivant dans la revue Race, Gender & Class, observait que seulement cinq professions représentaient un nombre énorme de participants : avocats, médecins, ingénieurs, gestionnaires et éducateurs. À l’heure actuelle, les hommes sont encore presque deux fois plus nombreux que les femmes, Serravallo décompose les différentes façons dont l’entraînement et les courses de marathon coûtent cher : le temps nécessaire pour accumuler des kilomètres de préparation physique, le coût supplémentaire d’une alimentation saine et nutritive préférée par de nombreux coureurs, et l’équipement (y compris le « pantalon lycra », désormais obsolète, que de nombreux coureurs achètent. La répartition de Serravallo inclut les prix de la fin des années 90 (le coût d’inscription au marathon de New York est passé de 70 $ en 1998 à 255 $ en 2019, soit 2,5 fois le prix de l’inflation), et il est maintenant courant de voir des coureurs porter, comme mentionné, des montres GPS haut de gamme et des chaussures légères en carbone, initialement conçues pour les athlètes professionnels. Les chaussures se vendent souvent 250 $.

1979: A runner in a New York marathon taking refreshment from a young onlooker. His t-shirt says ‘Callas Forever’. (Photo by Peter Keegan/Keystone/Getty Images)

L’argument de Seravallo est que les limitations et le renforcement positif de la classe expliquent la représentation disproportionnée des riches participants au marathon. Par exemple, Seravallo souligne que les personnes à revenu élevé sont plus susceptibles de « profiter de l’avantage d’un fonctionnement plus propre, plus sûr et plus agréable grâce aux résidences que leurs revenus élevés peuvent apporter ». Ils occupent des postes plus élevés qui leur permettent une certaine souplesse (courir à l’heure du dîner, ou venir tôt et passer plus d’heures à la maison après une longue période d’entraînement, par exemple), et le revenu disponible pour acheter les articles et services qu’il juge essentiels à un entraînement approprié (vêtements, chaussures, accès à un physiothérapeute pour des soins préventifs ou à une salle pour un entraînement physique), et culture scolaire. Seravallo fait référence à la culture de classe à la fois dans et en dehors de la vie professionnelle, mais il y a sans doute un chevauchement significatif. Une personne qui travaille avec d’autres personnes qui participent à des activités récréatives ou qui s’entraînent pour des marathons est également plus susceptible de rencontrer d’autres coureurs et de les soutenir dans leur vie personnelle. Cette notion de culture de classe s’attaque au démantèlement de l’archétype de la course à pied de la classe ouvrière et touche au récit de la course marathon comme métaphore de l’amélioration personnelle que Cooper attribue au leadership de Lebow.

Sa biographie sur les Road Runners de New York qualifie Lebow de « leader improbable de la révolution de la course à pied ». C’est peut-être la raison pour laquelle cette métaphore du marathon en tant qu’amélioration personnelle a résonné. Il a émigré de Roumanie à New York dans les années qui ont suivi la Seconde Guerre mondiale et a commencé à courir avec le NYRRR alors que c’était encore un club de course ad hoc organisé par ses membres. Sous sa direction, le marathon de New York a commencé à payer les coureurs professionnels et les femmes ont commencé à concourir. L’héritage de Lebow est autant un héritage d’inclusivité que de direction entrepreneuriale.

Même si les femmes sont de plus en plus impliquées dans les sports d’endurance, plus de la moitié des concurrents du Marathon de New York sont encore des hommes. Serravallo attribue cette disparité persistante à la socialisation sexospécifique, en particulier en ce qui concerne la charge de travail que les femmes assument en dehors du travail et la surreprésentation des femmes dans des domaines comme le travail social et l’enseignement préscolaire, domaines qui manquent d’une culture de soutien pour la formation marathon. Seravallo a observé que les universitaires – surtout les hommes – bénéficiaient d’un soutien professionnel et logistique de haut niveau pour la formation, tandis que les enseignants des écoles primaires – surtout les femmes – manquaient des deux.

UNITED STATES – NOVEMBER 07: LEICHTATHLETIK: NEW YORK MARATHON 1999 in New York, 07.11.99 (Photo by Alexander Hassenstein/Bongarts/Getty Images)

Malgré tout, le marathon de New York a vu son pourcentage de participantes augmenter de façon exponentielle pendant le mandat de Lebow. Cela peut sans doute être attribué en grande partie à des changements plus larges comme le Titre IX, mais Cooper soutient que  » les coureuses ont peut-être été les premières à présenter les possibilités du marathon comme une expérience à but lucratif « . La première course féminine unique (une course de 10 kilomètres à Central Park qui a encore lieu aujourd’hui) organisée par New York Road Runners est le fruit d’une idée originale d’une firme de relations publiques. Le modèle de marketing ciblant les coureuses ayant un revenu disponible que le marathon adopterait en fin de compte a été lancé lors de cette course inaugurale des femmes. En 1978, le marathon a distribué des t-shirts commémoratifs de la course, qui ont servi de motivation, de droits de vantardise et, bien sûr, de publicité pour les commanditaires de la course. Bien qu’il soit maintenant courant de voir des t-shirts de course recouverts de plusieurs logos d’entreprise, l’emblème Perrier sur la manche gauche était révolutionnaire.

Ecrivant pour The Runner en 1978, Neil Amdur « établit un lien entre les nouveaux marathoniens et les possibilités de sponsoring d’entreprise » qui capitalisent sur « le changement de l’image de la course de fond de la lutte personnelle en une course joyeuse partagée par une ville entière« . Au fur et à mesure que le marathon prenait de l’ampleur et gagnait en visibilité, les New York Road Runners, qui étaient jadis des coureurs bénévoles, sont devenus de plus en plus corporatifs et ont fini par payer Lebow et un personnel en pleine croissance. New York Road Runners dépend encore de l’aide de bénévoles (jusqu’à 12 000 pour le marathon seulement), mais il est important de noter que ces bénévoles obtiennent des crédits pour leurs services dans le cadre d’un programme qui permet aux membres qui participent à neuf courses New York Road Runners et qui s’inscrivent au marathon l’année suivante une fois leur participation garantie. Les bénévoles, comme les coureurs, reçoivent des t-shirts spéciaux.

Difficile d’imaginer Smith, le criminel condamné et coureur talentueux qui refuse d’acquiescer à l’établissement correctionnel, ayant ou voulant même des chaussures en carbone, des montres high-tech, ou une flotte de bénévoles lui tendant des verres d’eau Dixie. Le type de coureur que Smith est censé évoquer (pas nécessairement criminel, mais solitaire, amer, maigre, endurci et, bien sûr, masculin) est tellement en désaccord avec la culture du bien-être qui entoure les courses « bucket list » comme le New York City Marathon.

NEW YORK, NY – NOVEMBER 03: Poland Spring Supports The 2013 ING New York City Marathon on November 3, 2013 in New York City. (Photo by Theo Wargo/Getty Images)

Dans « The Initiation of Alan Sillitoe’s Long-Distance Runner« , l’érudit John Byars suggère que la décision de Smith de lancer la course est un refus de l’initiation d’un héros archétype et plutôt un voyage plus compliqué, sinon héroïque, qui exige une compréhension de « l’interdépendance de la mort et la vie ». Il s’agit d’un message beaucoup plus sombre et effrayant que le message souvent calme de l’amélioration personnelle amorcée par l’entraînement du marathon.

Cooper souligne que « l’association de la course à pied avec des valeurs telles que la santé, la condition physique et le féminisme a rendu le marathon attrayant pour les personnes de statut supérieur ». Ainsi, ce qui s’est passé avec le Marathon de New York dans les années qui ont suivi sa création semble être un précurseur de la culture du bien-être d’aujourd’hui, ou plus généralement, de l’idée que l’amélioration de soi est synonyme d’une vie significative.

La nature solitaire, voire monotone, de la course à pied sur longue distance la rend mûre pour la mythologie personnelle. Mais, au fil des ans, à mesure que sa popularité a augmenté, la course à pied est passée d’un sport peu prestigieux, peu coûteux et accessible à un sport de plus en plus influencé par les agences de relations publiques et les fonds publicitaires, précisément en raison de son universalité et de sa simplicité. Presque tout le monde a couru au moins une course à un moment donné. Comprendre comment les courses sont notées est relativement simple. Mais même si la course de distance est devenue de plus en plus inclusive pour les femmes, il est difficile de ne pas voir autre chose qui a été perdu. Avec la commercialisation de la course de distance, l’obscurité inhérente au sport semble s’être dissipée au profit d’un message plus acceptable et, par conséquent, plus rentable. Comme le marathon est devenu de plus en plus lucratif, ce qu’il semble représenter dans l’imaginaire populaire s’est transformé en quelque chose d’un peu plus acceptable pour la consommation de masse.

Via DailyJstor

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