La fin de la route de campagne

Lorsque les « bonnes routes » sont devenues une question politique, ce n’était pas les ruraux qui les défendaient.

Entrez dans n’importe quel forum en ligne consacré à la politique locale, en particulier dans une zone rurale, et l’un des sujets d’actualité est susceptible d’être les nids de poule et les mauvaises routes. Pourtant, comme l’écrit Christopher W. Wells, spécialiste des études environnementales, lorsque les « bonnes routes » sont devenues une question politique pour la première fois, dans les années qui ont suivi la guerre civile, les populations rurales n’étaient certainement pas celles qui les défendaient.

Wells écrit que, jusqu’au XXe siècle, les routes rurales servaient surtout aux déplacements locaux. En fait, au cours des premières années qui ont suivi la guerre civile, alors que les chemins de fer pour le transport des marchandises et des passagers se répandaient dans tout le pays, les déplacements routiers sur de longues distances sont devenus moins courants qu’auparavant. Les routes de campagne étaient essentiellement de larges chemins, pleins d’ornières de chariots roulant dans la boue.

Les dirigeants des chemins de fer voulaient de meilleures routes rurales pour acheminer plus efficacement les produits agricoles vers leurs gares.

Bien que les routes boueuses du printemps aient dérangé les agriculteurs, écrit M. Wells, la plupart des gens des régions rurales les ont pris dans la foulée. « Les mauvaises routes » étaient simplement une autre façon dont la météo a contribué à façonner leur vie quotidienne. De l’avis de nombreuses personnes, il ne valait pas la peine de les paver ou de les améliorer d’une autre manière. L’intérêt pour les « bonnes routes » vient surtout des villes. Les dirigeants des chemins de fer voulaient de meilleures routes rurales pour acheminer plus efficacement les produits agricoles vers leurs gares. Les progressistes croyaient que des collectivités rurales plus branchées se traduiraient par une meilleure qualité de vie. Et comme l’engouement pour la bicyclette a commencé à prendre son envol dans les années 1880, les cyclistes urbains ont commencé à exiger des routes qui leur permettraient d’explorer la campagne avec plaisir.

Pour beaucoup de ruraux, les cyclistes attirés par le chant de la route étaient profondément ennuyeuses. Ils effrayaient les chevaux et les piétons. « Les agriculteurs étaient mécontents des cyclistes qui pique-niquaient dans leurs champs, se servaient de fruits et de fleurs sur les propriétés privées et écrivaient des articles sur les agriculteurs dans des histoires paternalistes en dialecte « , écrit Wells.

Finalement, les réformateurs des routes urbaines ont réalisé qu’ils avaient besoin des agriculteurs comme alliés pour obtenir les améliorations qu’ils voulaient. Cela signifiait faire appel à leurs intérêts économiques. S’ils refusaient de payer une taxe pour de bonnes routes, ont averti les réformateurs, les agriculteurs continueraient à payer une « taxe sur la boue » en coûts de transport plus élevés. Les réformateurs ont également vanté les avantages sociaux des bonnes routes : plus de visites avec les amis, des écoles consolidées, une plus grande fréquentation de l’église et une vie sociale pour les jeunes, une vie qui pourrait les empêcher de quitter la maison pour la ville.

Ces campagnes ont en quelque sorte fonctionné. Dans les premières années du XXe siècle, de nombreux habitants des zones rurales soutenaient l’idée de bonnes routes. Mais cela ne s’est pas traduit tout de suite par le pavage massif des routes. Pour cela, deux autres changements étaient nécessaires. Premièrement, les États ont commencé à financer l’amélioration des routes utilisées pour le trafic de transit. Deuxièmement, le système postal fédéral a mis en œuvre la livraison gratuite en milieu rural, en acheminant le courrier au domicile des agriculteurs plutôt qu’au bureau de poste local. Mais elle n’assurait le service que sur des routes praticables toute l’année, créant une nouvelle incitation à l’amélioration de ces « routes postales ».

Au moment où les automobiles sont devenues populaires, l’idée de bonnes routes en tant que fonction gouvernementale importante s’est imposée, contribuant à faire de l’Amérique rurale l’endroit centré sur l’automobile qu’elle est aujourd’hui.

VIa DailyJstor

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