Une main-d’œuvre neurodiversifiée

Dans une jeune entreprise de technologie fondée par un ancien élève, 75 % des employés sont atteints d’autisme.

Lorsque vous entendez parler des troubles du spectre autistique (TSA) ou que vous lisez des articles à ce sujet, l’accent est mis en grande partie sur les aspects négatifs, comme une interaction et une communication sociales altérées, des obstacles à l’apprentissage ou des comportements répétitifs. Bien qu’il puisse s’agir de défis pour une personne atteinte de TSA, de nombreuses personnes sur le spectre sont exceptionnellement douées pour la reconnaissance de formes, la concentration, le raisonnement logique et la résolution de problèmes, entre autres. Et ces capacités, dit Rajesh Anandan’95, MEng’96, sont trop souvent négligées.

Anandan a un point de vue unique sur le sujet, ayant fait équipe avec Art Shectman’95 pour co-fonder Ultranauts, une jeune entreprise d’ingénierie de logiciels et de qualité des données qui emploie des personnes du spectre autistique. Choisie comme équipe gagnante dans le cadre du défi « Le travail de l’avenir » du MIT Solve, l’entreprise a clôturé un financement de série A de 3,5 millions de dollars en août dernier.

Mais le concept d’Ultranautes s’est développé lentement. Anandan a eu une lueur d’espoir il y a plus d’une décennie après avoir entendu son épouse, Julie, une psychologue clinicienne, observer que les thérapeutes, les éducateurs et les parents consacraient beaucoup plus de temps à relever les défis sociaux des enfants sur le spectre qu’à cultiver leurs talents naturels.

Anandan a commencé à travailler avec la société de conseil Stax pour explorer ces talents. Selon le Centers for Disease Control and Prevention’s Autism and Developmental Disabilities Monitoring Network, le nombre d’adultes aux États-Unis dans le spectre de l’autisme est estimé à 4 millions, et leur taux de chômage ou de sous-emploi est estimé à 85%. Pourtant, la recherche a également montré que de nombreuses personnes atteintes de TSA ont des capacités qui conviennent bien à toute une gamme d’emplois disponibles, ce qui les rend hautement employables.

Au cours d’un dîner en 2012, Anandan et Shectman, qui avaient été colocataires à Theta Delta Chi au MIT, ont réalisé qu’ils pourraient être en mesure de combler cette disparité.

« Il m’a parlé de la corrélation entre les personnes atteintes d’autisme et les compétences nécessaires pour tester les logiciels « , dit Shectman. Entrepreneur et technologue en série, Shectman déplorait la concurrence à laquelle son entreprise faisait face en embauchant à partir d’un bassin limité de talents lorsqu’Anandan a partagé les statistiques qu’il avait découvertes. « C’est un chiffre choquant », dit Shectman. « Il y a une guerre des talents en ce moment, et probablement au moins un million de personnes qui restent sur la touche. Et nous avons ces fonctions qui correspondent à leurs capacités supplémentaires. J’ai dit à Rajesh :  » Si vous pouvez trouver deux ou trois personnes sur le spectre qui veulent un emploi, je les mettrai au travail mercredi. Voyons si ça marche. »

Ils ont vite constaté que c’était le cas. Pour obtenir de l’aide dans la rédaction et la diffusion d’une description de travail, ils se sont tournés vers deux organismes sans but lucratif de New York qui défendent les intérêts des adultes atteints de TSA. Résultat : 150 candidatures en 72 heures, dont un grand nombre de candidats titulaires d’un diplôme d’études supérieures. Ils en ont engagé trois. « En quelques mois, nous avons pu constater que ces recrues novices sans expérience dans le domaine avaient un rendement supérieur à celui des gens qui le faisaient depuis des années « , dit Anandan.

Ils ont lancé Ultra Testing, qu’ils ont récemment rebaptisé Ultranauts, en 2013 et continuent de recruter des talents dans la communauté des TSA en puisant dans les organismes de défense des droits et les sites Web, blogs et groupes de médias sociaux connexes. Aujourd’hui, avec plus de 75 % de ses 60 employés sur le spectre autistique (selon des données autodéclarées), l’entreprise ne se contente pas de former efficacement ses employés pour qu’ils correspondent à la main-d’œuvre actuelle, affirme Anandan – elle surpasse la concurrence.

« Lorsque nos équipes ont été comparées à certaines des plus grandes entreprises mondiales de IT avec lesquelles nous sommes parfois en concurrence, nous les avons époustouflées « , explique M. Anandan. Il cite une situation récente dans laquelle Ultranauts a décroché un contrat avec une grande société de services financiers, en remplacement d’une équipe d’un concurrent de premier plan :  » C’est un travail très spécialisé qui fait des tests techniques sur une de leurs plateformes, et le client n’était pas content du travail de l’équipe en place. Nous avons dû refaire tout un cycle de travail que l’équipe précédente avait déjà fait, et nous avons amélioré la qualité de la plateforme de 56%. »

Repenser le modèle

Étant donné que la plupart des employés potentiels d’Ultranauts sont à la recherche d’un emploi depuis de nombreuses années et n’ont peut-être jamais occupé un poste professionnel, l’entreprise a dû repenser les méthodes habituelles pour évaluer précisément leur potentiel. Son approche axée sur les données fait basculer les procédures d’embauche conventionnelles sur leur tête. « Il y a pas mal de preuves que les curriculum vitae et les entrevues ont peu de corrélation avec le rendement au travail « , dit M. Anandan. « Ce sont des outils inutiles pour évaluer le potentiel de qui que ce soit, et particulièrement dommageables pour un bassin de talents qui n’a peut-être pas d’expérience de travail ou qui ne réussit pas bien en entrevue. »

L’approche d’Ultranauts en matière d’évaluation des talents commence par une série de tests visant à évaluer des capacités telles que la reconnaissance des formes et se termine par une semaine de travail rémunéré simulé, au cours de laquelle les candidats démontrent leur agilité d’apprentissage. Anandan et Shectman continuent d’améliorer ces outils d’évaluation – qui, selon eux, pourraient améliorer l’embauche dans n’importe quelle organisation – et veulent partager ce qu’ils ont appris aussi largement que possible.

En plus d’adapter ses pratiques d’embauche à ses effectifs, Ultranauts a repensé plusieurs éléments du modèle organisationnel traditionnel, à commencer par la culture.

« Nous nous sommes vite rendu compte qu’il nous fallait créer une culture d’entreprise super-supportive avec une communication ouverte « , dit Shectman. Ils visaient à la fois à embrasser un large éventail de styles de communication et à tenir compte de la probabilité que les personnes dans leur premier rôle professionnel ne se sentent pas à l’aise de s’exprimer. Les sondages quotidiens effectués par l’intermédiaire de Slack bot, dit-il, ont contribué à identifier et à réduire les obstacles à la productivité, au succès de l’entreprise et au bonheur des employés. « Un collègue s’est manifesté parce qu’il avait des difficultés à trouver comment travailler avec certaines personnes de l’équipe. Il a dit :  » Ne serait-ce pas génial si les humains venaient avec un manuel d’utilisation « , dit Anandan. « Nous avons pensé que c’était une excellente idée, alors tout le monde en a une maintenant – un guide auto-écrit sur la façon de travailler avec moi, qui comprend les modes de communication préférés, les préférences de rétroaction, le temps de réponse moyen… Cela élimine vraiment une grande cause d’anxiété.

Bien que l’entreprise ait un petit bureau à New York, tout le travail se fait à distance, une configuration qui, selon les cofondateurs, joue sur les forces de la plupart des employés de l’entreprise. Ils permettent également à leurs employés de fixer des horaires de travail adaptés à leurs besoins individuels.

Plus tôt cette année, Jamie Davila, chef testeur, a déclaré à un journaliste de Fast Company qu’en tant que membre du spectre, elle avait eu des problèmes de surstimulation dans les milieux de travail traditionnels. La meilleure partie de ma visite chez Ultranauts, dit-elle, a été de  » travailler avec un groupe de pairs qui comprennent mes besoins « .

Alors que les fondateurs d’Ultranauts s’apprêtent à passer à l’échelle supérieure, une ressource s’est révélée particulièrement précieuse : l’initiative de l’Institut connue sous le nom de MIT Solve. Depuis sa création en 2015, Solve a facilité des engagements de plus de 12 millions de dollars en financement et a fourni d’abondantes occasions de réseautage à des entrepreneurs en technologie sans but lucratif et à but lucratif qui travaillent à relever un éventail de défis mondiaux. En 2018, Ultranauts a postulé et a été sélectionné comme l’une des huit équipes travaillant sur des approches innovantes pour le travail du futur.

Anandan dit que les liens qu’il a établis avec Shectman dans le cadre de la communauté Solve ont changé leur façon de penser dans plusieurs domaines clés de leur entreprise, y compris leur approche de la formation continue et de l’accélération de l’apprentissage pour leur équipe neurodiversifiée. Solve leur a également donné accès à des chercheurs du MIT travaillant dans des domaines tels que l’intelligence artificielle expliquable, ce qui pourrait aider les ultranautes à offrir de nouveaux services comme les tests de biais d’IA. S’ils peuvent démontrer que la neurodiversité est un avantage concurrentiel, les fondateurs espèrent que d’autres entreprises utiliseront le leur comme modèle de réussite et fourniront des emplois supplémentaires qui exploitent les talents uniques des personnes atteintes d’autisme.

« Nous sommes en train de créer un cadre qui pourrait changer la vie des gens et changer les résultats pour une population qui n’a jamais eu l’occasion de le faire auparavant « , dit Shectman. « Il s’agit d’un énorme défi social, mais aussi d’une opportunité de talent à l’échelle d’une communauté de gens qui sont incroyablement capables. Ils pourraient utiliser leurs forces aujourd’hui, mais on ne leur donne aucune chance parce qu’ils sont branchés différemment, d’une façon qui n’est pas désavantageuse-en fait, c’est un avantage. »

Via TechReview

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