Les trois personnalités de l’Amérique, cartographiées

Les gens de différentes régions des États-Unis ont des profils psychologiques sensiblement différents.

Il y a quelques années, Jason Rentfrow, psychologue à l’Université de Cambridge, s’est penché sur une question qui le captive depuis des décennies : Les différents endroits ont-ils des personnalités différentes ? Les habitants de Los Angeles, par exemple, ont-ils un tempérament sensiblement différent de celui des habitants d’Augusta, en Géorgie ? Si oui, qu’est-ce que cela signifie pour les deux endroits ? Rentfrow a décidé de tester ces questions sur un phénomène qui a captivé toute l’Amérique dernièrement : L’ascension de Donald Trump.

Avec ses co-auteurs, Rentfrow a analysé une série d’enquêtes qui avaient été menées entre 2003 et 2015 dans 2 082 comtés américains, soit environ les deux tiers de tous les comtés du pays. Les enquêtes ont posé à trois millions de personnes 44 questions sur leurs habitudes et leurs dispositions. Rentfrow et ses co-auteurs se sont concentrés sur la névrose, l’un des  » cinq grands  » traits que les psychologues utilisent souvent pour mesurer la personnalité, qui est une tendance à se sentir déprimé ou anxieux, et à réagir plus sévèrement au stress. Les auteurs de l’étude ont comparé le niveau de névrose de chaque comté à la question de savoir si ces comtés ont plus tard voté pour le président Trump lors des élections de 2016 et s’ils avaient historiquement voté pour des républicains.

Il s’est avéré que la névrose était, en effet, corrélée avec le soutien de Trump. Cela était vrai même si l’on tenait compte de la composition raciale, du niveau d’instruction, du revenu et des attitudes politiques de chaque population. En fait, la névrose était fortement liée à la marge par laquelle Trump a surclassé le candidat républicain Mitt Romney en 2012. Le trait seul semblait avoir un lien avec le soutien de Trump. L’étude a également constaté que le même schéma s’appliquait aux votes

Brexit : Plus il y avait de névrose dans une région donnée du Royaume-Uni, plus les gens étaient susceptibles de soutenir le pays à quitter l’Union européenne.

En se basant sur cette corrélation, Rentfrow et ses co-auteurs spéculent que la névrose était une force qui attirait les gens vers les candidats et les idées populistes. Selon les auteurs, plus les gens d’une certaine région ont tendance à s’inquiéter, plus les politiciens peuvent puiser dans ces inquiétudes et obtenir un soutien pour leurs messages populistes. Trump, par exemple, a alimenté les craintes des électeurs à l’égard des immigrants, des terroristes et d’autres intrus. La névrose a particulièrement semblé être à l’origine d’un virage vers le soutien de Trump en Pennsylvanie, au Wisconsin et en Ohio, selon les auteurs, des états qui étaient considérés comme cruciaux pour la victoire de Trump en 2016.

Cette étude et les autres travaux de Rentfrow et de bon nombre de ses collègues ont ajouté une certaine base scientifique à l’idée répandue selon laquelle les gens de différentes régions des États-Unis agissent différemment. Il existe déjà de nombreux stéréotypes : Les New-Yorkais sont toujours pressés ; les Californiens sont extrêmement frileux ; les Minnesotaiens sont exceptionnellement gentils. Bien que ce genre de caractéristiques ne s’applique pas à tous les habitants d’une région, Rentfrow et sa cohorte ont quantifié certaines des différences de personnalité qui existent entre les états. Cet effort pourrait, en fin de compte, aider les Américains à se comprendre un peu mieux.

M. Rentfrow reconnaît que son approche peut être controversée. Les gens aiment rarement entendre des généralisations sur leur ville natale, surtout si la généralisation est que c’est un endroit exceptionnellement névrosé. Et bien sûr, de nombreux facteurs influencent les comportements de vote en dehors de la personnalité. « La psychologie consiste à essayer de comprendre le fonctionnement intérieur de l’esprit des gens, m’a-t-il dit. « Ici, j’essayais de faire ces généralisations, pas seulement sur les individus, mais sur les gens en fonction de leur lieu de résidence. »

Rentfrow a fait une percée en 2013, lorsque lui et d’autres ont publié une étude qui suggère que les États-Unis ont trois « régions psychologiques ». La première, dans le Midwest et certaines parties du sud-est, est « amicale et conventionnelle ». Il a des niveaux élevés d’extraversion, d’agréabilité et de conscience – trois autres des « cinq grands » traits de personnalité. « Les caractéristiques de cette région psychologique suggèrent un endroit où les valeurs traditionnelles, la famille et le statu quo sont importants « , écrivent les auteurs. (Le sud des États-Unis a aussi tendance à être plus courageux, d’après ses recherches.)

Dans une deuxième région qui comprend la côte ouest, les Rocheuses et le sud-ouest, les Américains ont tendance à être  » détendus et créatifs « , écrivent les auteurs. Les gens dans ces domaines sont très ouverts – une autre grande mesure de la personnalité, marquée par une tendance à la curiosité, à la variété et à l’imagination – mais ils se classent relativement bas pour la plupart des autres traits. « En général, les qualités de cette région décrivent un endroit où l’ouverture d’esprit, la tolérance, l’individualisme et le bonheur sont valorisés « , notent les auteurs.

Enfin, il y a la région « capricieuse et désinhibée », qui comprend le nord-est et, dans une certaine mesure, le Texas. Ces états ont un névrotisme plus élevé que les autres et ont un niveau d’ouverture modérément élevé. « Cette configuration particulière de traits représente le type de personne réservée, distante, impulsive, irritable et curieuse « , écrit-il. Ce à quoi nous, sur la côte Est, nous disons : « You talkin’ to me? »

Il y a plusieurs raisons pour lesquelles la personnalité peut s’agglutiner de cette façon. La ceinture de névrose, par exemple, peut être due au fait que de nombreuses villes de la côte Est sont généralement plus vieilles et surpeuplées, et le fait de vivre dans de tels environnements peut contribuer à l’anxiété – comme peut en témoigner toute personne qui a pris le métro à l’heure de pointe. Il se trouve aussi que le névrotisme est plus répandu dans les régions qui ont été dominées – et abandonnées depuis – par les industries de charbon, ce qui donne à penser que les malheurs économiques peuvent éviscérer l’humeur. Et comparé à la côte ouest ensoleillée, dans l’est marécageux et frais, « le temps, en général, n’est peut-être pas aussi beau », dit Rentfrow.

Bien sûr, dans l’étude de Rentfrow sur l’élection de 2016, la névrose était associée au soutien de Trump, alors que le Nord-Est, soi-disant névrosé, était l’une des rares régions où la candidate démocrate Hillary Clinton a gagné des États. Mais au niveau des comtés, Trump dominait encore beaucoup d’endroits dans le nord-est, et le névrotisme pourrait expliquer pourquoi il était plus populaire que son compatriote républicain Mitt Romney dans ces régions.

L’ouverture, quant à elle, est la plus forte dans les grandes villes cosmopolites. Par conséquent, les États les plus ouverts sont généralement ceux qui ont de grandes villes. Il y a aussi des preuves que la gentillesse, la gentillesse et la chaleur s’accumulent vers le sud des États-Unis et le nord des Grandes Plaines. C’est peut-être parce que les gens n’ont pas tendance à se déplacer autant, dit M. Rentfrow, et donc à nouer des relations plus durables avec leurs voisins.

Une partie de ce processus est une boucle de rétroaction de l’environnement : Les habitants des quartiers où la criminalité est élevée peuvent devenir prudents et sceptiques, car s’ils font trop confiance, ils risquent de devenir des victimes. Un autre mécanisme est la migration sélective, c’est-à-dire la tendance des gens à se déplacer vers des régions qui pourraient satisfaire leurs besoins ou leurs intérêts. Les accros de la musique en direct, par exemple, peuvent affluer à Austin ou à Nashville.

Enfin, il y a ce qu’on appelle l' »influence écologique« , c’est-à-dire les qualités du monde naturel qui nous entoure. Vivre près de la plage peut influencer le temps que vous passez à l’extérieur, l’importance que vous accordez à l’apparence physique et vos passe-temps, autant de facteurs qui peuvent ensuite façonner votre personnalité. Dans l’une des études de Rentfrow, les Chinois et les Américains qui ont grandi dans des régions plus proches de 22 degrés Celsius se sont montrés plus agréables, consciencieux et émotionnellement stables.

Vivre dans un certain état ne réarrangera pas complètement la personnalité de quelqu’un, ou même n’aura pas nécessairement beaucoup d’effet. Les personnalités individuelles sont, en partie, déterminées génétiquement : Si vous avez deux parents très sociables, vous serez probablement au moins un peu extraverti. Mais votre environnement peut pousser votre personnalité dans une certaine direction.

« Votre génétique détermine votre portée « , dit Sam Gosling, un psychologue de l’Université du Texas qui a travaillé avec Rentfrow sur de nombreuses études. Sur une échelle de 10 points, votre biologie pourrait vous fixer entre deux et cinq sur l’ouverture, mais votre environnement et d’autres circonstances détermineront si vous êtes plus près des deux ou des cinq. « Même si vous êtes génétiquement pauvre en ouverture, mais que vous vivez dans la ville de New York, vous allez être exposé à une grande variété d’idées, à différents types de personnes, de nourriture, d’art et de culture « , dit M. Gosling. « Vous serez au sommet de votre gamme biologique. »

Malgré le nombre d’études que Rentfrow et d’autres ont déjà réalisées, il y a encore quelques raisons d’être prudents dans cette recherche. D’une part, l’impulsion de psychanalyser de grands groupes de personnes a une histoire sombre. Après la Seconde Guerre mondiale, certains psychologues ont spéculé que les fascistes ont une personnalité spécifique qui leur a permis de commettre les atrocités de l’Holocauste. Certains ont même proposé des idées aujourd’hui débattues sur la façon dont le fait d’être un parent sévère ou l’homosexualité latente pourraient mener au nazisme. Aujourd’hui, des études comme celle de Rentfrow sont menées avec plus de soins empiriques et en sachant que même s’il y a beaucoup de névrosés dans un endroit, cela ne signifie pas que chaque résident a une ordonnance Lexapro. Les moyennes sont des moyennes, mais les individus sont tous distincts.

De plus, les gens façonnent et sont façonnés par leur environnement. Il est impossible de savoir si la Californie rend les gens détendus, par exemple, ou si les gens détendus déménagent en Californie – et en fait, c’est probablement un peu des deux. « Nous ne pouvons pas assigner des gens au hasard à l’Alabama contre le Minnesota « , m’a dit Shigehiro Oishi, psychologue à l’Université Columbia.

Néanmoins, si ces résultats se confirment, ils ont d’importantes ramifications pour la politique et les politiques. Ils pourraient, par exemple, aider les décideurs à mieux adapter les ressources et les programmes pour stimuler la croissance économique ou promouvoir une alimentation plus saine. Dans l’une des études de Rentfrow et de chercheurs de l’Université de Californie Davis, le manque de conscience – une tendance à être moins responsable et moins autocontrôlé – prédisait une détérioration de la santé et une consommation accrue de substances. Rentfrow et d’autres ont également constaté que les régions à faible névrose et à forte ouverture, extraversion et conscience professionnelle ont tendance à avoir des économies plus robustes.

Sur un plan plus fondamental, la compréhension de la psychologie des lieux nous aide à comprendre de quoi nous parlons lorsque nous parlons des différences régionales. Pourquoi certaines régions ont-elles des taux aussi élevés d’obésité ou de maladies cardiaques ? Pourquoi certains États semblent-ils mieux résister aux récessions que d’autres ? Pourquoi certaines villes deviennent-elles des centres animés de bière et de bachelorettes alors que d’autres dépérissent et s’éteignent ? « Toutes ces choses sont essentiellement la conséquence du fait que les gens font quelque chose plutôt qu’autre chose « , dit M. Gosling. Et ce que les gens font, à son tour, dépend en partie de leur personnalité.

Via Citylab

 

 

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