Une photo de nu ‘Playboy’ est l’un des piliers de la technique de test depuis des décennies

Le documentaire ‘Losing Lena’ traite des nombreuses petites façons dont on dit aux femmes qu’elles n’ont pas leur place dans la technologie.

En 1972, une Suédoise nommée Lena Söderberg accepte un poste de mannequin du photographe Dwight Hooker. Söderberg avait 21 ans, venait d’arriver aux Etats-Unis et était fauchée. Le nom de l’employeur de Hooker, Playboy, ne signifiait pas grand-chose pour elle ; le contrat l’a vraiment fait. « C’était de l’argent, et je n’avais pas beaucoup d’argent « , a-t-elle expliqué à Wired plus tôt cette année.
Dans l’image la plus célèbre de la séance photo, une Söderberg portant un chapeau se tient nu devant un miroir intégral, tenant un boa à plumes et regardant par-dessus une épaule. La photo a été publiée en page centrale dans le numéro de novembre 1972. Puis elle est passée à autre chose.


L’année suivante, une équipe d’ingénieurs de l’Institut de traitement du signal et de l’image de l’Université de Californie du Sud cherchait une image pour tester un nouveau logiciel de compression d’image. Un homme dans le laboratoire – ils étaient tous des hommes – a offert sa copie de Playboy, parce que c’était les années 1970 et amener un Playboy au travail était une bonne chose à faire.
Un collègue a pris la photo et a fait passer l’image de Miss Novembre – ou Lena, comme on l’appellerait – dans un convertisseur, maintenant classée PG. Ça a marché. Le laboratoire a distribué des copies de leur image compressée aux visiteurs, que d’autres programmeurs ont ensuite utilisées pour tester leurs propres algorithmes et comparer avec les résultats des autres.
L’image de Lena était un cas de test idéal pour les algorithmes de traitement d’image, avec de riches contrastes, couleurs et détails ancrés par les contours familiers d’un visage humain. D’autres images possédaient les mêmes qualités, mais celle-ci faisait appel au secteur du traitement de l’image à prédominance masculine. Ondelettes, compression, reconstruction, débruitage : Quelle que soit la technologie, Lena a été utilisée pour la tester. Téléchargez l’une des nombreuses copies gratuites de Lena disponibles sur Internet, et vous obtenez un JPEG – un format développé avec l’utilisation de Lena.
Même si la technologie et les ingénieurs qui l’utilisent ont vieilli et changé, l’image de Lena n’a pas changé. Elle persistait dans les laboratoires comme s’il s’agissait d’une partie inaltérable du mobilier et non le résultat d’un choix individuel fait à une toute autre époque.
« Ce n’était pas seulement la question de l’image de Lena. C’était un problème d’image qui s’étendait au-delà du genre. »
C’est l’environnement qui entoure l’image, pas tant Lena elle-même, qui est le sujet de Losing Lena, un court documentaire qui a eu sa première nord-américaine la semaine dernière dans un auditorium de l’Université de Californie, à Los Angeles.

Alors que l’image « était le sujet singulier » au début du processus de réalisation, au fil des interviews, il est devenu clair que « ce n’était pas seulement la question de l’image de Lena », a déclaré la productrice Francesca Walker. « C’était un problème d’image qui s’étendait au-delà du genre. »
Le film a été produit par les agences australiennes FINCH et Clemenger BBDO Sydney pour le compte des organisations Creatable et Code Like a Girl, qui se concentrent sur l’encouragement des filles à participer dans les domaines STEM. Le film d’une demi-heure est présenté en une sur Facebook Watch aujourd’hui. Il s’ouvre et se termine par des interviews avec la vraie Lena, aujourd’hui grand-mère aux cheveux blancs, vivant à Sodertalje, en Suède.

La majeure partie du documentaire se concentre sur l’industrie qui a rendu son image célèbre. Au cours d’entrevues avec des universitaires, des éducateurs et des étudiants, les cinéastes examinent comment une industrie qui prétend aimer la perturbation s’accroche à ses propres icônes désuètes et aux gens qui en sont exclus.
« Il était une fois, j’étais au centre de Playboy », raconte l’ancien mannequin, qui s’appelle désormais Lena Forsen, dans les derniers moments du film. « Mais j’ai arrêté le mannequinat il y a longtemps. Il est temps que je me retire de la technologie aussi. »
Au sommet de la popularité de Lena, l’argument le plus fort en faveur de l’utilisation de l’image dans la recherche était que tant d’autres avaient fait la même chose. Dépouillée de son contexte original, l’image de Lena était simplement un motif reconnaissable de pixels qui pouvait être manipulé, compressé, puis comparé aux résultats d’autres compressions de la même image.
« Au plus fort, on l’utilisait dans tout, des articles de journaux aux manuels scolaires « , a déclaré Deanna Needell, professeure de mathématiques à l’UCLA. « Pendant longtemps, je n’ai pas assisté à une seule conférence sur le traitement de l’image où elle n’apparaissait pas dans l’exposé de quelqu’un. Et maintenant, malheureusement, ce n’est pas rare. » Pour démontrer que Lena n’était pas le seul visage disponible avec la bonne quantité de texture et d’ombres, Needell et un collègue ont utilisé une photographie du modèle Fabio Lanzoni dans un article de 2013 sur la reconstruction d’image.

Les implications réelles d’un Playboy des années 70, présenté comme une image neutre, n’ont été évidentes qu’en 2014. Maddie Zug, alors lycéenne, faisait partie d’une poignée de filles d’une classe d’intelligence artificielle majoritairement masculine à qui on a demandé d’utiliser l’image de Lena dans une classe de codage.
Les normes trouvent leur origine dans les choix.

L’enseignant a demandé avec insistance à la classe de ne pas chercher l’image complète sur Google, ce que, bien sûr, tout le monde a fait promptement. Instantanément, l’expérience gênante d’être l’une des rares filles dans une pièce d’adolescents est devenue l’expérience intensément gênante d’être l’une des rares filles dans une pièce où des adolescents reniflent et rient à la vue d’une femme nue.
« L’image est un bon crochet », a déclaré Zoug après le film, dans lequel elle est interviewée. (Elle a écrit un article d’opinion dans le Washington Post en 2015 pour appeler à mettre fin à l’utilisation de Lena après que son école ait ignoré ses plaintes). « Mais la vraie histoire ici est celle de la diversité et de l’inclusion. »

Losing Lena, c’est la façon dont les femmes (et, bien que le film n’explore pas ce thème aussi complètement, les gens de couleur) se font dire qu’elles n’ont pas leur place dans l’industrie de la technologie. Les gardiens défendent souvent le manque d’inclusion de leur industrie en raison de problèmes systémiques échappant au contrôle individuel – fuites de pipelines, ajustement culturel, manque d’intérêt des femmes pour les emplois en technologie. Mais les normes naissent des choix. Il y avait sûrement plus de photos de Richard Nixon dans les magazines en 1973 qu’il n’y en avait de femmes nues, mais ce n’est pas ce à quoi les ingénieurs de l’USC sont arrivés. La fragilité de l’argument en faveur du maintien de Lena les fait paraître terriblement tremblantes, elles aussi.
Au-delà de la politique de genre, la principale raison de l’abandon de Lena est technologique : le smartphone moyen prend des photos avec un nombre de pixels exponentiellement supérieur à celui d’un scan d’un magazine des années 1970. Le fait de trop s’appuyer sur une seule image de test risque également de créer des algorithmes qui fonctionnent très bien sur un cas de test et moins bien sur d’autres.
Le mouvement d’abandon de Lena est déjà bien engagé depuis une vingtaine d’années. Plusieurs revues n’acceptent plus les articles qui utilisent l’image de Lena.

« David Munson, rédacteur en chef de la revue IEEE Transactions on Image Processing, a écrit en 1996 dans une note de l’éditeur sur Lena :  » Dans les cas où une autre image vous servira aussi bien, pourquoi ne pas utiliser cette autre image ?
L’année où Munson a rédigé son éditorial, 57 mentions de Lena (ou  » Lenna « ) ont été faites dans la revue, ce qui représente plus de 30 % de ses articles « , a noté The Atlantic en 2016. « En 2015, Lena n’est apparue que dans 6,2 % des articles, soit 38 fois. » Signe très encourageant, la recherche de « Lena » sur le site de la revue donne 63 mentions du nom dans les articles de la revue de 2017 à aujourd’hui. Presque toutes n’appartiennent pas à la page centrale, mais aux auteurs féminins des articles.

Via Onezero sur Medium

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