Les startups qui cherchent à aspirer le CO2 de l’air attirent soudainement de gros investissements

Une nouvelle entreprise irlandaise prévoit de construire une usine pilote d’élimination du carbone en s’appuyant sur la technologie du pionnier dans ce domaine.

Depuis des années, un petit groupe de scientifiques essaient d’extraire le dioxyde de carbone de l’air, malgré le profond scepticisme de leurs pairs. Mais l’espace est soudain devenu assez populaire.

Cette semaine, une startup basée à Dublin, en Irlande, a acquis les droits d’une technologie de capture du carbone développée par un pionnier dans ce domaine, Klaus Lackner, professeur à l’Arizona State University. Silicon Kingdom Holdings a déclaré qu’elle prévoyait de construire un projet pilote capable de capter 100 tonnes métriques de dioxyde de carbone par jour et, à terme, de développer des usines à grande échelle capables de retirer près de 4 millions de tonnes par an.

Cela fait suite à une série d’accords de financement récents pour d’autres startups de « capture directe de l’air ». Carbon Engineering, dont le siège social est situé à Calgary, a annoncé en mars qu’elle avait reçu un financement supplémentaire de 70 millions de dollars, y compris des investissements de grandes sociétés pétrolières et gazières comme BHP, Chevron et Occidental Petroleum. Vers la fin de l’année dernière, Climeworks de Zurich, en Suisse, a déclaré avoir obtenu plus de 30 millions de dollars, portant son financement total à plus de 50 millions de dollars.

De plus, Global Thermostat est en pleine ronde de financement dans le cadre de laquelle l’entreprise espère recueillir 20 millions de dollars, selon le Financial Times. Enfin, Y Combinator a investi dans une entreprise californienne appelée Prometheus (dont le fondateur a fait une affirmation très douteuse selon laquelle elle fournira des carburants à des prix compétitifs l’année prochaine). (Voir « Le combinateur Y prévoit d’appuyer les projets d’élimination du carbone. »)

Un nombre croissant de chercheurs ont conclu que le monde aura besoin de moyens plus nombreux et plus efficaces pour éliminer le dioxyde de carbone de l’atmosphère afin de combattre les dangers croissants du changement climatique. Mais des questions délicates ont dominé l’industrie de la capture directe de l’air. Jusqu’à quel point le processus peut-il devenir bon marché ? Quels types d’entreprises peuvent être créées autour de ces entreprises ? Et y aura-t-il un jour des marchés assez importants pour tout le dioxyde de carbone que nous devrons capter pour réduire de façon significative les risques climatiques ?

La réponse à ces questions s’améliore, c’est pourquoi nous commençons à voir plus d’argent affluer dans l’espace. Plus précisément, les scientifiques constatent que le processus pourrait être beaucoup moins coûteux qu’on ne le croyait auparavant, et certains modèles d’affaires ont vu le jour qui pourraient fonctionner, du moins dans certains marchés où les politiques publiques sont suffisamment appuyées. (Voir « On peut peut-être se permettre d’aspirer le CO2 du ciel après tout.« )

Un certain nombre de start-ups prévoient utiliser le gaz à effet de serre capté pour produire des carburants synthétiques pour les voitures, les avions et les bâtiments. Celles-ci seraient considérées comme neutres en carbone, ce qui signifie qu’elles réémettraient le carbone capturé, mais qu’elles n’auraient pas besoin de déterrer d’autres combustibles fossiles.

Ainsi, une partie des nouveaux intérêts financiers des anciennes entreprises du secteur de l’énergie pourrait servir de couverture contre un monde futur où il est devenu de plus en plus difficile de faire d’une découverte et d’une extraction une entreprise.

Un pied dans le secteur pourrait également fournir à ces investisseurs et à d’autres investisseurs des moyens d’obtenir des crédits compensatoires de carbone, de participer à des mesures incitatives de capture et de séquestration du carbone comme le crédit d’impôt « 45Q » que les États-Unis ont adopté l’année dernière, ou simplement de faire la publicité de leurs efforts en faveur du climat. (Voir « L’ère de la capture du carbone peut enfin commencer.« )

David Keith, climatologue à Harvard et cofondateur de Carbon Engineering, note que les investissements dans le pétrole et le gaz ne sont qu’une petite partie de l’histoire. Selon lui, l’intérêt et le financement croissants sont principalement motivés par la reconnaissance croissante du rôle que la technologie d’élimination du carbone pourrait ou pourrait avoir à jouer dans la lutte contre le changement climatique.

Lackner et ses collègues du Center for Negative Carbon Emissions de l’Arizona State ont mis au point un « arbre mécanique » relativement simple qui repose sur le vent pour mettre le dioxyde de carbone en contact avec des centaines de bandes de polymère enrobées de résines qui se lient à ces molécules. La machine plonge les bandes saturées dans l’eau, ce qui déclenche un processus qui libère le gaz, qui peut ensuite être aspiré, purifié et utilisé à d’autres fins. Il peut s’agir de fertiliser les plantes dans les serres, de produire des boissons gazeuses, d’extraire du pétrole supplémentaire des puits ou, comme ci-dessus, de créer des carburants synthétiques.

M. Lackner, qui agira à titre de conseiller auprès de la nouvelle société, soutient que le fait de compter principalement sur le vent et l’eau, plutôt que sur le chauffage et l’électricité, permettra de réduire les coûts. Un communiqué de presse publié lundi a affirmé que le processus coûtera moins de 100 $ la tonne lorsqu’il atteindra sa pleine échelle commerciale, conformément aux objectifs bas de gamme du Carbon Engineering et du Climeworks.

Dans un courriel, Pól Ó Móráin, directeur général du Silicon Kingdom, qui travaillait auparavant pour le fonds de capital de risque de Xerox, a déclaré que l’emplacement et le calendrier de l’usine pilote n’avaient pas été déterminés. Il a refusé de discuter des conditions financières de la transaction.

Via Techreview

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