Le train fou de l’amélioration cognitive

Jusqu’où pouvons-nous « améliorer » notre esprit avant de perdre notre identité et notre authenticité ?

Facebook a récemment annoncé l’acquisition de CTRL-Labs, une start-up américaine qui travaille sur une technologie portable qui permet aux gens de contrôler les appareils numériques avec leur cerveau. L’entreprise de médias sociaux n’est que la dernière d’une longue série d’entreprises qui investissent dans ce que l’on a fini par appeler la « neurotechnologie« . Plus tôt cette année, Neuralink, une entreprise soutenue par Elon Musk, a annoncé qu’elle espérait commencer des essais sur des humains pour des implants cérébraux informatisés.

Ces projets peuvent sembler de la science-fiction, mais cette volonté de tirer davantage de notre cerveau n’a rien de nouveau – du thé, de la caféine et de la nicotine aux amphétamines et à la drogue narcoleptique Modafinil, les drogues ont longtemps été utilisées comme tentatives rudimentaires d’amélioration cognitive. Et dans notre monde axé sur la technologie, la volonté d’améliorer nos connaissances est plus forte que jamais et nous amène à explorer des méthodes nouvelles et non éprouvées.

Dans le monde hypercompétitif d’aujourd’hui, tout le monde est à la recherche d’un avantage. L’amélioration de la mémoire, de la concentration ou simplement de la capacité de travailler de plus longues heures sont tous des éléments clés pour progresser, et un médicament existe pour améliorer chacun d’entre eux. En 2017, 30% des Américains ont déclaré avoir utilisé au moins une fois cette année-là des suppléments de « drogues intelligentes« , appelés nootropes, même si des études démontrent à plusieurs reprises qu’elles ont un effet négligeable sur leur intellect.

Pour certains, cependant, les substances nootropes ne suffisent pas et ils se tournent donc vers des stimulants de qualité médicale. Le plus célèbre d’entre eux est Adderall, qui stimule la concentration et la productivité bien plus que les nootropiques commerciaux. Un marché noir bien établi prospère sur les campus universitaires et dans les centres financiers, fournissant ces drogues à des gens qui cherchent désespérément à obtenir un avantage concurrentiel.

(Dans mes Contes de Skuld, j’appelle cela des exaltatifs, des dreampills, des émotissus : toutes ces choses censées nous améliorer)

Malgré sa popularité, des recherches récentes ont suggéré que les avantages d’Adderall pourraient être illusoires. Elle modifie l’équilibre des substances chimiques dans le cerveau liées à nos émotions, en l’occurrence la dopamine, qui est responsable de notre sentiment de récompense et de plaisir.

La drogue rend les gens plus motivés ou plus optimistes et donc contents de travailler intensément plus longtemps.

Nos cerveaux ont soif d’un « high » gratifiant généré par l’augmentation de la dopamine, ce qui signifie que les utilisateurs d’Adderall finissent par être contraints de maintenir cet état élevé et intoxiquant.

Pourtant, en dépit d’une abondance de preuves qui démontrent ses effets néfastes, sa popularité perdure. Adderall et ses médicaments frères et sœurs ont été pris par le marché comme un moyen à court terme d’atteindre un but, reflétant une culture de travail qui récompense ceux qui poussent jusqu’à la limite. Leur utilisation en milieu universitaire est maintenant endémique : environ 30 % des étudiants américains disent avoir pris au moins une fois des stimulants Adderall ou de type Adderall. Comme les diplômes universitaires et les emplois ne font que devenir plus compétitifs, ces chiffres semblent susceptibles d’augmenter, quel que soit le risque.

La nature humaine nous rend perpétuellement insatisfaits de notre condition actuelle. Nous voulons améliorer la chose la plus importante dans notre vie : nous-mêmes. Notre composition neurochimique nous pousse à vouloir nous perfectionner, ce qui nous a conduit, sous la forme d’Adderall et de nombreux autres médicaments, à vouloir changer notre composition neurochimique. Mais les stimulants à court terme ne sont peut-être que le début.

La modification artificielle de la chimie du cerveau, par exemple par des stimulants, est un processus connu sous le nom de neuromodulation. C’est un processus délicat ; vous ne pouvez pas changer une seule partie du cerveau. Par exemple, l’augmentation des niveaux de dopamine peut entraîner une perte d’empathie, de contrôle des impulsions et de prudence. Imaginez maintenant ce qu’un cocktail gratuit de changements chimiques pourrait faire à l’esprit.

Les avantages possibles de la neuromodulation sont évidents. Le traitement de la santé mentale serait révolutionné si les produits chimiques du bonheur comme la sérotonine ou l’ocytocine pouvaient être augmentés avec précision. Mais notre expérience avec les stimulants pour combattre le TDAH et la narcolepsie suggère que la neuromodulation ne sera pas limitée aux soins de santé.

Jusqu’où pouvons-nous « améliorer » nos esprits avant de perdre notre sens de l’identité et de l’authenticité ?

L’élimination des sentiments négatifs comme la peur et l’anxiété peut sembler une évidence, mais peut nous laisser émotionnellement et moralement rabougris. La U.S. Defense Advanced Research Projects Agency (DARPA), cherche depuis des années des outils « biomédicaux » pour permettre la « résistance au stress » et « l’apprentissage accéléré » des soldats. Le soldat « parfait » conserverait-il les aspects de sa personnalité qui l’ont rendu humain ?

Il y a aussi de nombreuses implications éthiques et sociétales, concernant des questions telles que l’équité, la méritocratie et l’authenticité. Les améliorateurs de plus en plus répandus et efficaces sont susceptibles d’aggraver les inégalités, car les plus riches de la société auront rapidement accès aux médicaments et à la neurotechnologie les plus avancés, ce qui leur procurera un avantage encore plus grand. Les notions déjà fragiles de méritocratie seraient sapées, et les systèmes éducatifs auraient du mal à récompenser équitablement ceux qui obtiennent de bons résultats. Et même si les médicaments intelligents devenaient universellement accessibles, il semble probable que les personnes surmenées seraient poussées encore plus loin, en laissant derrière elles les « non améliorées ».

Bien sûr, il n’y a pas que le pessimisme et la morosité. L’innovation dans l’amélioration cognitive, comme partout ailleurs, peut être une force pour beaucoup de bien et devrait être encouragée. Quoi qu’il en soit, ces problèmes ne sont qu’hypothétiques, et l’utilisation actuelle de puissants stimulants est limitée à des segments relativement petits de la société. Il est important que nous entamions un dialogue sur les risques et les avantages d’anticiper l’évolution.

Actuellement, l’innovation va plus vite que la culture ou même les lois ne le permettent, et nous perdrons bientôt le luxe d’avoir le temps de débattre. Aujourd’hui, nous avons affaire à des stimulants qui ne procurent que des avantages temporaires à court terme, mais avec des entreprises comme Facebook et Neuralink de Musk qui investissent dans la neurotechnologie, que se passera-t-il lorsqu’un médicament ou un appareil qui fonctionne sera disponible ? Si une réponse n’arrive qu’une fois que la prochaine génération d’améliorateurs sera disponible, ce sera trop peu et trop tard.

Via ScientificAmerican

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