Cachés depuis des siècles, les secrets de Rembrandt sont enfin révélés

Un projet sans précédent consiste à analyser le chef-d’œuvre de Rembrandt jusqu’aux éléments chimiques individuels, pour donner un aperçu de la façon dont le Vieux Maître a abordé son travail.

La Ronde de Nuit de Rembrandt van Rijn est l’un des tableaux les plus connus au monde. Datant de 1642, la toile d’une taille impressionnante – 4,6 m de large sur 3,8 m de haut – représente un groupe de gardes de la milice civile dirigé par le capitaine Frans Banninck Cocq, le personnage central au col rouge avec ceinture et dentelle (l’homme à sa gauche, en doublet crème et chapeau à plumes, est son lieutenant, Willem van Ruytenburch).

La scène, qui contient 31 personnages au total, est exceptionnellement chaotique. Plutôt que d’aligner solennellement ses sujets pour un portrait, comme c’était la coutume à l’époque, Rembrandt les capture en pleine action et en désordre. Des gardes brandissent des mousquets, des brochets et des épées ; un chien aboie sur un batteur ; une jeune fille regarde à travers la foule, un poulet suspendu à sa ceinture. Certains détails brillent dans l’éclairage dramatique caractéristique de Rembrandt tandis que d’autres sont projetés dans l’ombre, forçant vos yeux à danser autour de l’image, choisissant de nouvelles caractéristiques à chaque regard.

Depuis plus de 200 ans, la Ronde de nuit se trouve au Rijksmuseum d’Amsterdam, où elle est accrochée au fond de la galerie d’honneur, le retable d’une cathédrale à peinture hollandaise. Un mercredi d’août 2019, elle semble quelque peu différente de l’habituel. Elle a été retirée de son cadre pour laisser apparaître quelques centimètres de toile nue et crasseuse sur les bords, et seulement la moitié de la peinture est visible. Le reste est obscurci par une paire d’élévateurs à ciseaux, sur lesquels se trouve une grande machine composée d’une boîte grise avec un cadre métallique positionné parallèlement à la peinture. Il s’agit d’un scanner à fluorescence de rayons X macro (macro XRF), un outil d’imagerie utilisé pour détecter la présence de différents éléments chimiques dans un objet. La peinture et l’équipement sont tous emballés dans une grande boîte en verre.

Le Rijksmuseum entreprend actuellement un projet de recherche et de conservation sans précédent sur la Ronde de nuit , qui utilise de nouveaux outils d’imagerie et de nouvelles techniques d’analyse de données pour étudier la peinture à l’échelle moléculaire. Surnommé Operation Night Watch, ce plan combine l’expertise de chimistes, de restaurateurs, d’informaticiens et d’historiens pour tenter de mieux comprendre comment Rembrandt a abordé son chef-d’œuvre, à quoi il aurait ressemblé lorsqu’il l’a peint pour la première fois et comment il a changé au cours des siècles depuis. Les méthodes développées au cours du processus considèrent l’œuvre d’un point de vue scientifique autant qu’artistique, et pourraient contribuer à transformer la façon dont nous étudions et restaurons l’art.

À 8 h 30, une demi-heure avant l’ouverture au public du Rijksmuseum, les restauratrices de peintures Susan Smelt et Anna Krekeler se tiennent debout sur l’élévateur à ciseaux devant La Ronde de nuit, les pieds au niveau du visage du capitaine Banninck Cocq. Elles positionnent le scanner macro XRF devant une section du tableau d’environ 78 cm de large – une tache de fond boueux – et manœuvrent avec précaution la tête du scanner pour qu’elle soit exactement à un centimètre de la surface du tableau.

« Une peinture n’est pas comme une feuille plate ou une planche plate ; elle a une surface, nous devons donc nous assurer que nous sommes parallèles à la peinture « , dit Smelt. Elle et Krekeler travaillent méthodiquement, mesurant la distance entre la tête du scanner et la peinture à intervalles réguliers avec un morceau de mousse souple. Peu après 9h du matin, les premiers touristes viennent voir l’exposition des stars.

Il faut attendre jusqu’à 9h45 pour que Smelt et Krekeler terminent l’installation. Lorsque la tête du scanner commence à se déplacer lentement de gauche à droite, des voyants orange et rouge apparaissent sur l’appareil pour indiquer que des rayons X sont émis. Le musée a pris la décision d’effectuer toutes les étapes de l’opération de la Ronde de nuit à la vue de ses visiteurs. Sur la porte vitrée est accroché un panneau jaune : « Avertissement : Rayons X ».

Le balayage macro XRF fonctionne différemment du type de rayons X que vous pourriez obtenir à l’hôpital (bien que cela ait également été appliqué à la Ronde de nuit). Alors qu’une image radiographique classique montre simplement les zones où les rayons X ont été absorbés avant d’atteindre un détecteur de l’autre côté (que ce soit par l’os ou par des pigments contenant des métaux lourds), les scans macro XRF donnent des informations beaucoup plus détaillées sur les matériaux que le faisceau de rayons X rencontre.

Lorsque la tête du scanner se déplace sur la surface de la peinture, les rayons X sont diffusés vers un détecteur. En mesurant l’énergie de ces rayons X de retour, appelés rayons X « fluorescents », l’équipe d’Operation Night Watch peut déterminer quels éléments chimiques sont présents en tout point et en déduire le pigment utilisé. La présence de plomb, par exemple, pourrait indiquer la présence d’un pigment blanc de plomb ou d’un pigment jaune plomb-étain, selon les autres éléments qui se trouvent à côté. Un des pigments les plus utilisés par Rembrandt est le smalt, un type de verre bleu foncé. « Il y a du cobalt dans le verre bleu, mais aussi du nickel et de l’arsenic dans le verre, alors si vous voyez ces trois éléments ensemble, vous savez que vous avez du smalt présent, dit Smelt.

Le scanner produit des « cartes » de la peinture pour chaque élément étudié – les 33 éléments étudiés. Il s’agit d’images en noir et blanc de la Ronde de nuit, mais chacune a un aspect complètement différent, l’élément en question brille de mille feux. Certains ressemblent presque à des négatifs photographiques. Dans la carte du calcium, les détails sur le fond foncé ressortent beaucoup plus clairement (le calcium se trouve dans un pigment connu sous le nom de noir d’os, fait d’os d’animaux carbonisés). Sur la carte du cobalt, la botte du personnage à l’extrême gauche du tableau, habituellement brun foncé, brille d’un blanc éclatant.

Bien qu’il puisse sembler relativement évident de savoir quelles parties du tableau contiennent de la peinture blanche ou bleue, les scans macro XRF en révèlent plus que ce que l’œil peut voir. En montrant exactement quels pigments sont utilisés et où, ils donnent un aperçu de l’approche de Rembrandt. Nous pouvons voir, par exemple, qu’il a utilisé le smalt non seulement pour créer une couleur bleue, mais aussi dans d’autres mélanges, comme le brun de la botte – peut-être pour enrichir la couleur, mais aussi parce que le smalt affecte la texture de la peinture, la faisant sécher plus rapidement. Katrien Keune, chimiste et directeur scientifique du Rijksmuseum, affirme que l’inventivité de Rembrandt dans la combinaison des pigments fait partie de son héritage artistique. Il est particulièrement connu pour son empâtement – l’utilisation de peinture épaisse pour créer un effet 3D. « Sa soif de créer certains effets, je pense que c’est ce qui le rend spécial, et c’est ce que nous essayons de mieux comprendre « , dit-elle.

Les rayons X, bien sûr, pénètrent également au-delà de la surface de la peinture et peuvent donc révéler des informations depuis le dessous de la couche supérieure. Les chercheurs du Rijksmuseum espèrent que leurs scans fourniront des indices sur la façon dont Rembrandt a composé la scène de la Ronde de nuit. A-t-il changé d’avis au cours de la commission, peut-être en repositionnant les chiffres à mi-parcours ou en ajoutant des éléments supplémentaires au dernier moment ? Smelt dit qu’ils ne s’attendent pas à trouver quelque chose d’extrême. « Rembrandt n’a pas d’abord utilisé ce tableau pour commencer quelque chose d’autre et l’enlever ensuite « , dit-elle. Elles sont plutôt à la recherche de petits changements qui pourraient jeter un peu de lumière sur le processus créatif de l’artiste.

L’étude de la peinture au niveau moléculaire aidera également les chercheurs à comprendre comment elle a changé et s’est dégradée au fil du temps, et à évaluer l’impact des tentatives de conservation antérieures. L’un des déclencheurs du projet actuel est une brume blanchâtre qui s’est installée autour du chien dans le coin inférieur droit, et qui, selon Keune, n’était certainement pas voulue par Rembrandt. Les scans aideront à déterminer pourquoi cette décoloration s’est produite.

La décision du Rijksmuseum de travailler aujourd’hui sur ce tableau est due autant aux progrès technologiques qu’à l’urgence des réparations. La dernière grande restauration remonte aux années 1970 ; les chercheurs disposent aujourd’hui d’outils d’imagerie qui n’étaient peut-être pas disponibles il y a cinq ans, et les ordinateurs modernes sont capables de traiter beaucoup plus de données.

Le balayage d’aujourd’hui prendra 21 heures et est l’un des 56 balayages qui couvriront l’ensemble de la toile. Après quelques détails supplémentaires, le scanner macro XRF sera remplacé par un système de caméra haute résolution, qui sera suspendu à un faisceau métallique devant le tableau et prendra jusqu’à 12 500 photos. Les chercheurs utiliseront également d’autres techniques d’imagerie, comme la spectroscopie d’imagerie, qui prend des images à des centaines de longueurs d’onde différentes ; la tomographie par cohérence optique (TCO), qui est utile pour l’imagerie des couches translucides de vernis ; et le balayage 3D à lumière structurée, qui mesure la topographie de la surface du tableau, comme une carte en contour.

Ce n’est qu’après avoir analysé toutes ces données que le projet passera à la phase de conservation – une approche  » scanner corporel  » qui, selon Keune, devrait devenir une pratique courante. « C’est très important », dit-elle. « Tu ne vas pas opérer si tu ne sais pas où est le cancer. »

En face de l’entrée principale du Rijksmuseum, en face de l’entrée principale du Rijksmuseum, se trouve un bâtiment connu sous le nom d’Ateliergebouw, avec ses briques rouges adaptées aux cartes postales et ses toits gris à pic. C’est ici que les chercheurs et les restaurateurs travaillent à percer les secrets des peintures historiques et des objets d’art, et à les restaurer à leur pleine gloire. Robert Erdmann, scientifique principal au Rijksmuseum et professeur à l’Université d’Amsterdam, a un bureau au deuxième étage. Les seuls tableaux ici sont dans les écrans de veille de ses écrans d’ordinateur – quatre d’entre eux, positionnés de façon à ce qu’il puisse facilement tourner sa chaise pour regarder chacun d’eux. Son espace de travail ressemble plus à un décor de CSI qu’à quelque chose que l’on pourrait s’attendre à trouver dans un musée d’art.

Erdmann est responsable du traitement et de la visualisation des données d’imagerie recueillies dans le cadre de l’Operation Night Watch. Auparavant chercheur en matériaux à l’Université de l’Arizona, il s’est installé à Amsterdam à plein temps en 2014 pour combiner ses intérêts en sciences et en art. « J’ai vu qu’il y avait un tel besoin de quelqu’un qui pourrait traiter des images et des données et aider à raconter des histoires avec des images que j’ai juste sauté et fait un virage complet à gauche, » dit-il.

L’un des principaux défis auxquels il est confronté dans le cadre de l’Operation Night Watch est la quantité de données recueillies – un problème relativement nouveau pour le monde de l’art. « Nous avons longtemps eu des images terribles parce que nous n’avions pas d’appareils photo numériques à haute résolution « , dit-il. « Nous n’avions pas d’infrastructure informatique. Nous n’avions pas d’Internet rapide. Nous n’avions pas de choses comme les réseaux neuronaux ou ces divers outils qui nous aident à traiter cela. Nous sommes donc passés de ce monde à un monde dans lequel, si nous ne faisons pas attention, nous nous noyons dans les données. »

Il estime que l’Operation Night Watch nécessitera le traitement d’environ 600 téraoctets de données. Prenez des photos haute résolution : prises avec un appareil Hasselblad H6D-400c MS, elles produiront l’image la plus détaillée de la Ronde de nuit, avec une résolution allant jusqu’à 4,75 microns. Cela signifie qu’un pixel dans les photographies couvre une zone plus petite qu’un seul globule rouge ; l’image résultante du tableau dans son ensemble aura presque 1 million de pixels de largeur. « Ce n’est pas seulement un culte de la résolution », dit-il. « Ce n’est pas seulement parce que nous avons les photos avec les plus haute résolution au monde. Nous pouvons voir des particules de pigment de peinture à cette résolution, et vous ne pouvez pas les voir à des résolutions inférieures. On peut voir les détails des coups de pinceau, et les mèches de poils individuels dans le pinceau. »

Pour Erdmann, le fait de pouvoir voir le tableau dans les moindres détails ne l’empêche pas de s’émerveiller devant l’œuvre de Rembrandt. Il parle du « mystère de la maîtrise » : zoomer de très près et tout ce que l’on peut voir, ce sont des taches abstraites de couleur, mais zoomer en arrière et créer l’illusion parfaite d’un objet. Il montre sur une image numérique deux autres tableaux de Rembrandt, Portrait de Marten Soolmans et Portrait d’Oopjen Coppit, peints en 1634 pour commémorer le mariage des sujets. Seuls portraits en pied réalisés par Rembrandt, ils ont été achetés conjointement par les Pays-Bas et la France à la famille Rothschild en 2015 et ont récemment été restaurés par le Rijksmuseum, qui a testé bon nombre des techniques d’imagerie qui seront désormais utilisées sur La Garde de nuit.

Sur l’un de ses moniteurs, Erdmann zoome étroitement sur le collier de dentelle de Marten, puis sur le collier de perles d’Oopjen. Les deux deviennent non identifiables, remplissant l’écran de taches de gris, de crème, de noir, d’ombre. Mais lorsqu’il fait un zoom arrière, les accessoires sont immédiatement reconnaissables, presque photo-réalistes. « Si vous me demandiez de peindre une perle, je ne penserais pas que je saurais le faire « , dit-il en faisant un geste aux tourbillons de pigments avant de faire un zoom arrière. « Mais là dehors, c’est comme, oh ouais. Ce sont des perles… Il sait comment traduire ce qui se passe avec la peinture en ce que vous allez percevoir. »

Pour obtenir une image haute résolution complète de la Ronde de nuit, Erdmann doit combiner les photographies de façon à ce qu’il n’y ait aucun défaut détectable. Si vous avez déjà essayé d’assembler plusieurs photos pour créer un panorama, vous pouvez avoir une idée des difficultés que cela présente – la lumière peut ne pas être parfaitement uniforme d’une photo à l’autre ; il peut y avoir du vignettage (l’image s’assombrit sur les bords) ; il peut y avoir une certaine distorsion de l’objectif ; il peut y avoir des variations dans le foyer ; l’appareil peut être légèrement incliné à un angle différent. Imaginez faire cela, mais avec des milliers d’images et beaucoup moins de marge d’erreur.

Il y a ensuite tous les autres types d’imagerie. Une grande partie du travail d’Erdmann consiste à trouver de nouvelles façons de visualiser les données recueillies par les différents outils afin que les restaurateurs et les historiens d’art, souvent plus enclins visuellement, puissent réellement s’en servir. Une technique qu’il a créée, qu’il appelle la « visionneuse de rideaux », est un outil basé sur un navigateur qui empile jusqu’à quatre images différentes les unes sur les autres afin qu’elles soient parfaitement alignées. Vous pouvez alors voir un écran partagé interactif des quatre types d’images, avec votre curseur à l’intersection. Déplacez le curseur, et vous pouvez immédiatement contraster n’importe quel point d’une image avec le même point d’une autre.

Il est ainsi plus facile de comparer les types d’images – plutôt que de déplacer les yeux d’avant en arrière pour voir la différence, vous pouvez rester concentré sur la zone d’intérêt. Erdmann fait la démonstration de l’outil avec une œuvre de Jérôme Bosch représentant Jean le Baptiste à côté d’une plante à l’aspect étrange. Déplacez le curseur de façon à ce que l’image du réflectogramme infrarouge se trouve au-dessus de la plante, cependant, et vous pouvez voir qu’il y avait une autre figure là – peut-être un donneur qui a refusé de payer et a donc été effacé.

Avec Night Watch, cet outil pourrait être utilisé pour comparer les différentes cartes d’éléments produites par les scans macro XRF, afin de voir où plusieurs éléments sont présents au même endroit et déduire quel pigment y a été utilisé. Chevauchement entre l’étain et le plomb ? Vous avez peut-être du jaune plomb-étain.

Mais il y a une limite à la quantité de données que vous pouvez voir dans une seule image, même si elle est interactive. Erdmann me montre un autre outil sur lequel il travaille, qu’il appelle actuellement « pixel swarm », et qui vous permet d’interroger les 33 cartes d’éléments à la fois.

A l’écran, il présente un tableau intitulé L’homme au bonnet rouge, attribué à l’école de Rembrandt. Tout d’abord, il fait un diagramme de dispersion comparant deux éléments : le cobalt et l’arsenic. Ceci montre chaque pixel de l’image qui contient de l’arsenic, du cobalt ou les deux ; le cobalt et l’arsenic ensemble sont indicatifs du pigment du smalt. Erdmann sélectionne ces pixels dans le diagramme de dispersion et les rend bleus. L’arsenic seul indique la présence d’orpiment, un pigment très toxique qui s’est dégradé très rapidement. Il y avait une raison pour laquelle il était couramment utilisé, cependant : il brille d’or. Erdmann marque ces pixels en jaune.

Pour revenir à l’image du tableau, les pixels sélectionnés brillent maintenant en bleu et jaune. Les bleus sont largement présents sur le fond brun mais, curieusement, aussi sur les bords du chapeau rouge. On peut en déduire que le chapeau était à l’origine plus petit ; les bords extérieurs ont été ajoutés plus tard, sur le fond. Les pixels jaunes forment une tache sur le pelage rouge de l’homme : celui-ci aurait brillé à l’origine.

Au-delà de la simple comparaison de deux éléments, Erdmann peut créer un essaim de pixels dans un espace de 33 dimensions, montrant où chaque pixel du tableau se situe par rapport à tous les éléments qu’il contient. En explorant le graphique, il y a des îlots de pixels de composition similaire, avec des ponts entre eux ; plus un pixel est proche d’un autre, plus il est chimiquement similaire.

Sélectionnez un groupe de pixels et vous pouvez voir où ils correspondent sur le tableau. Un îlot d’un pixel met en valeur les bords du chapeau et du manteau de l’homme. Pour en comprendre toute la pertinence, un peu d’histoire de l’art est nécessaire. Au XVIIe siècle, les peintres devaient mélanger leurs propres peintures, qui séchaient rapidement, ce qui signifiait qu’ils ne travailleraient jamais avec une palette complète de couleurs mais s’en tiendraient à une ou deux à la fois. « Ce que cela signifie, c’est que ce avec quoi vous peignez ce jour-là sera chimiquement homogène « , dit Erdmann. On peut en déduire que Rembrandt a décidé d’étendre le chapeau en même temps qu’il adaptait le manteau, changeant ainsi la pose du personnage. « Alors ce que cela suggère, c’est que c’est un giornata – c’est ce qu’il a fait en un jour. »

En plus d’interroger une seule peinture en gros plan, Erdmann développe des outils pour explorer les œuvres dans le contexte de l’œuvre plus large d’un artiste. La formation de réseaux de neurones sur tous les tableaux de Rembrandt, par exemple, peut aider les chercheurs à identifier des caractéristiques communes ou à repérer des anomalies. Il expose avec La Fiancée juive, un autre tableau célèbre de Rembrandt au Rijksmuseum. En se basant sur notre connaissance de la façon dont Rembrandt combine habituellement différents éléments, il a formé un réseau neuronal pour prédire à quoi le tableau devrait ressembler en se basant uniquement sur ses données macro XRF. Il montre les résultats sur l’écran côte à côte : à gauche, une photographie de La Mariée juive ; à droite, la prédiction du réseau neuronal.

Ils se ressemblent de façon impressionnante, mais avec quelques défauts évidents dans la tentative du réseau neuronal. Sur le visage de la mariée, par exemple, il y a des taches noires – une condition de peau qui n’est pas présente dans l’original. En regardant les cartes des éléments, il est clair que le calcium est présent dans ces taches ; le réseau neuronal a donc supposé qu’elles sont en noir d’os. Le calcium est cependant présent dans autre chose : le gypse, souvent utilisé dans la restauration. Les taches que le réseau neuronal a mal identifiées ne font pas partie de la peinture d’origine ; elles ont été restaurées. « En d’autres termes, pour prendre un grand pas en arrière, cela nous donne une mauvaise réponse parce que l’hypothèse selon laquelle ces zones sont peintes par Rembrandt est fausse, » dit Erdmann. « J’ai donc maintenant un réseau neuronal qui peut me donner des indices pour savoir si quelque chose est authentique. »

La Ronde de nuit a un passé chargé d’histoire en matière de conservation. Officiellement intitulé Compagnie de milice du District II sous le commandement du capitaine Frans Banninck Cocq, le portrait de groupe a été commandé pour les Kloveniersdoelen, le quartier général de la garde civile, où il n’était probablement pas particulièrement bien entretenu. « Il était accroché dans la grande salle, ce qui signifiait qu’ils y organisaient des pratiques de tir à la cible et des festins, alors je suis sûre que certains des dommages sur le tableau ont déjà eu lieu « , explique la restauratrice Esther van Duijn, qui fait des recherches sur l’histoire de la conservation du tableau.

Le travail de Van Duijn consiste à fouiller dans les archives anciennes pour trouver toute documentation relative à l’état du tableau et aux restaurations antérieures. Ses recherches aident à comprendre certains des résultats de l’imagerie scientifique et à raconter l’histoire qui se cache derrière l’état actuel de la Ronde de nuit.

Le tableau a été déplacé du quartier général de la milice à la mairie d’Amsterdam vers 1715. C’est à ce moment-là qu’il a subi probablement ses dommages les plus importants et les plus irréversibles, dans une décision qui aujourd’hui serait impensable : comme le tableau était trop grand pour son nouvel emplacement, des sections entières ont été coupées sur les quatre côtés.

Nous avons une idée de ce à quoi devait ressembler La Ronde de Nuit avant cette boucherie grâce à des copies plus petites réalisées par certains des contemporains de Rembrandt. Une version de 86 cm de large seulement, attribuée au peintre hollandais Gerrit Lundens, est actuellement accrochée à côté de l’original dans le Rijksmuseum. La différence la plus évidente est la présence de deux figures supplémentaires sur le côté gauche, vraisemblablement découpées dans l’original lorsqu’il a été redimensionné. Avant que les chercheurs de l’Opération Night Watch ne commencent à former l’image de La Ronde de Nuit, dit M. Smelt, ils ont mis à l’essai certains des outils de cette version réduite. Une chose intrigante qu’ils ont trouvée était un système de transfert sous la peinture – une grille de carrés semblables à ceux que l’on trouve dans le livre à colorier d’un enfant pour aider à faire des copies précises.

Les analyses informatiques de la toile de la Ronde de nuit révèlent également qu’il manque du matériel. Le tableau est fait de trois bandes de toile cousues ensemble (si vous le regardez dans la galerie, vous pouvez voir les coutures horizontales à environ un tiers et deux tiers de la hauteur). Erdmann a construit des modèles informatiques qui comparent le motif du fil dans les différentes pièces et montrent qu’elles sont toutes coupées dans le même rouleau de tissu. Il n’y a pas de « cusping » sur les bords du tableau, ce qui est crucial. Lorsqu’une toile est attachée à une structure, elle déforme les fils, créant une sorte de motif festonné autour des pointes. Ce n’est pas le cas de la Ronde de nuit, ce qui donne à penser que ces bords ont été coupés par la suite.

Pendant son séjour à la mairie puis au Rijksmuseum, le tableau a subi de nombreux traitements de restauration. Il a été nettoyé, revêtu de divers types de doublures – des toiles supplémentaires collées au dos de la peinture – appliquées et enlevées, et recouvert de couches de vernis. L’histoire de la Garde de nuit est en quelque sorte l’histoire de la conservation de l’art, reflétant l’évolution des techniques et des modes à travers les âges. Au XIXe siècle, les vernis jaunes épais étaient populaires. « Ils préfèrent ce qu’ils appellent le ‘ton d’or’ ou ‘lueur d’or’, surtout sur les peintures de maîtres du 17ème siècle, » dit Van Duijn.

Cela posait toutefois un problème, car des fissures microscopiques apparaissaient dans les couches de vernis, créant un effet nuageux. En même temps, les restaurateurs ont commencé à hésiter de plus en plus à faire beaucoup pour les peintures anciennes, de peur de les endommager. En 1870, le chimiste allemand Max von Pettenkofer a mis au point ce qui semblait être un traitement miracle : un moyen de rendre le vernis clair sans le toucher. Sa méthode de « régénération » consistait à utiliser de la vapeur d’alcool pour ramollir le vernis et lisser les fissures, le rendant à nouveau translucide. Cela a été appliqué pour la première fois à la Ronde de nuit en 1889, avec beaucoup de succès. « La seule chose, c’est que ça n’a pas duré », dit Van Duijn. « En dix ans, il a fallu le refaire. »

Après quelques décennies, le traitement avait cessé de fonctionner. Avant que le musée n’ait pu décider quoi faire, la Seconde Guerre mondiale a éclaté et la Ronde de nuit a été évacuée pour être mise à l’abri, à un moment donné enroulée – côté peinture, pour minimiser les fissures. Lorsque le tableau revint au Rijksmuseum en 1945, une nouvelle doublure fut ajoutée et les couches épaisses de vernis jaune furent enlevées. La différence était, littéralement, nuit et jour – malgré son surnom, la Ronde de nuit ne représente pas vraiment une scène nocturne ; les couches de vernis sombres, en plus du style de peinture de Rembrandt, lui donnaient un aspect plus sombre que prévu. Chaque fois que le tableau est traité, dit van Duijn, les gens disent la même chose : « Ce n’est plus une Ronde de nuit, c’est une Ronde de jour ! »

Dans les années 1970, le musée envisageait un autre projet de restauration, mais sa main fut forcée en septembre 1975 à la suite d’une attaque brutale. Un visiteur du musée a tailladé le tableau 12 fois à l’aide d’un couteau à pain, tranchant directement la toile et laissant des entailles verticales pouvant atteindre un demi-mètre de haut. Un morceau de toile au milieu du tableau est resté accroché entre les jambes du capitaine Banninck Cocq. Si vous savez où regarder, vous pouvez toujours voir une légère cicatrice là où les blessures ont été réparées. Ils apparaissent encore plus clairement sur les cartes d’éléments macro XRF, où les matériaux utilisés pour fixer les déchirures contrastent avec la chimie de la peinture d’origine.

Les nouvelles analyses technologiques permettent d’ores et déjà de reconstituer certaines des pièces restantes du casse-tête en ce qui concerne l’histoire de la conservation de la peinture. M. Van Duijn comparera les données de l’imagerie de l’OCT, par exemple, avec des informations archivistiques sur le moment et la manière dont différentes couches de vernis ont été ajoutées. Pour tester la technique, l’équipe a testé l’imagerie de l’OCT sur un vieil insert – un petit morceau de toile peinte – qui a déjà été ajouté à la Ronde de nuit pour combler un trou. Elle a été enlevée lors de la restauration de 1975, mais ils ne savaient pas quand elle avait été réparée.

Les résultats de l’étude OCT ont montré que le petit timbre avait une histoire bien à lui. « Aujourd’hui, nous pensons qu’il est en fait assez ancien – l’insert a peut-être même été ajouté au XIXe siècle, peut-être même avant « , dit Van Duijn. « Il a donc traversé tous ces cycles – il a traversé les phases de régénération, il a le vernis qui a été mis en place en 1945-1947 – et maintenant c’est une preuve du passé, et c’est beaucoup plus intéressant que je ne le pensais. »

En révélant des informations sur l’état actuel de la peinture, la recherche en imagerie éclairera également toute tentative de restauration. La nébulosité autour du chien, par exemple, peut être due à une réaction dans la peinture ou dans la couche de vernis. Ce n’est qu’en interrogeant la chimie que les restaurateurs pourront déterminer les causes de la dégradation et décider de la meilleure façon de procéder.

Aujourd’hui, l’éthique générale de la conservation des œuvres d’art est d’enlever tout ce qui n’est pas original, puis de le retoucher si nécessaire, en prenant soin de ne pas toucher la peinture originale. L’équipe de l’opération Night Watch ne décidera pas ce qu’il faut faire du tableau – ou si on doit faire quoi que ce soit du tout – avant d’avoir analysé les données recueillies et d’avoir une idée claire de son état. Parmi les candidats évidents à la restauration, mentionnons l’enlèvement et la réapplication du vernis, ainsi que le rebasage de la toile.

Cette phase de restauration du projet débutera vers juin 2020 et tous les travaux seront réalisés sous le regard du public. La boîte en verre est suffisamment grande pour que le tableau puisse être retiré du mur et posé à plat. « C’est toujours un tableau, c’est un objet – on peut le soulever « , dit Smelt. « Nous allons y toucher, parce que c’est notre travail. C’est normal pour nous, mais je comprends que ce n’est pas si normal pour les visiteurs. »

Si des questions restent sans réponse après l’imagerie, les chercheurs peuvent même prélever de nouvelles coupes transversales des couches de peinture – de minuscules échantillons submillimétriques qui sont prélevés au scalpel pour subir des analyses microscopiques supplémentaires. « C’est vraiment minuscule, mais cela nous donne des informations si précieuses « , dit M. Smelt. « Mais tu dois t’assurer de le faire parce que, oui, tu as mis un couteau dans ton tableau. »

La plus grande transformation, dit Van Duijn, serait que l’équipe décide de changer le vernis, ce qui donne actuellement à la Ronde de nuit un aspect nettement plus jaune que certains des autres tableaux de milice accrochés à proximité. Ce serait l’aspect le plus spectaculaire à mi-chemin dans le processus de retrait du vernis, alors que le contraste serait le plus frappant. Les retouches individuelles de peinture ne devraient pas être perceptibles, dit-elle, mais il peut y avoir un effet d’accumulation : « Cela crée une couche plus uniforme et continue ; c’est un peu moins agité pour l’œil ».

Grâce à la nouvelle technologie d’imagerie, tout le travail de l’équipe sera désormais documenté à un niveau microscopique – une perspective à la fois excitante et effrayante. Les futurs restaurateurs pourront comparer les pixels individuels avant et après le traitement, ce qui facilitera le suivi des changements mais ne laissera aucune place à l’erreur. « En tant que restaurateur, vous êtes vraiment sous une loupe, dit M. Van Duijn. Peut-être que dans 50 ou 100 ans, les méthodes de restauration actuelles de l’étalon-or sembleront aussi dépassées que le penchant du XIXe siècle pour les vernis jaunes épais.

Au-delà de la Ronde de nuit, l’équipe vise à laisser un héritage à l’ensemble de la communauté muséale. Le Rijksmuseum appliquera les technologies développées en cours de route à d’autres œuvres de sa collection et les mettra également à la disposition d’autres musées. « C’est un projet très spécial, mais c’est aussi une excellente excuse pour travailler à l’avancement de notre technologie « , dit Erdmann. Des gens des milieux de l’aérospatiale et de la médecine ont déjà posé des questions sur la technologie d’imagerie et les outils de visualisation des données, dit-il. « Historiquement, le monde des musées est en retard de 20 ans sur la courbe technologique, mais maintenant nous sommes vraiment à l’avant-garde. »

Via Wired

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