Cette startup veut rendre l’aviation urbaine aussi accessible que l’autobus

On utilise parfois bien le bateau à Paris ou à la Rochelle…

Selon une jeune entreprise de Los Angeles, les hélicoptères semi-autonomes pourraient ouvrir l’industrie à une vague de nouveaux pilotes et passagers, ce qui entraînerait des coûts suffisamment bas pour concurrencer les voitures.

Mark Groden, un ingénieur de 29 ans, a appris à piloter des hélicoptères au cours de la dernière année. Mais il a déjà appris à piloter un hélicoptère sans lui. En mars 2017, la startup de Groden, Skyryse, a d’abord lancé un hélicoptère complètement autonome, qui a décollé, volé pendant 15 minutes et atterri dans un petit aéroport à Silver Springs, Nevada, à environ 40 miles au sud-est de Reno.


Mark Groden[Photo : gracieuseté de Skyryse]

Groden a raconté cette histoire il y a quelques jours à Fastcompany, il y a plus d’un an, après la première rencontre. Jusqu’à présent, Skyryse a gardé le silence sur ses réalisations de vol autonome. Cela change aujourd’hui lorsque l’entreprise dévoile une superbe vidéo d’un hélicoptère qui vole de ses propres ailes – non pas au-dessus d’un ciel rural vide, mais à travers Los Angeles.

 

Un pilote humain est à bord, mais ses mains sont à quelques centimètres des commandes, prêt à prendre la relève. Il ne s’agit pas d’une étape intermédiaire avant que l’ordinateur ne puisse voler de ses propres ailes. C’est ainsi que Groden pense que les humains et les machines feront équipe pour transporter des passagers en covoiturage dans les années à venir.

Groden ne veut pas sortir les pilotes des hélicoptères. Il veut y mettre beaucoup plus de pilotes – de nouveaux pilotes prêts à commencer à voler après avoir accumulé des centaines, plutôt que des milliers, d’heures d’expérience de vol. Ils auront tendance à utiliser un système qui vole en grande partie tout seul, ce qui permettra au pilote de se concentrer sur l’ensemble de la mission plutôt que sur la lutte seconde par seconde pour garder l’hélicoptère stable.

« Si vous pilotez un hélicoptère, si vous vous grattez littéralement le nez et enlevez votre main du [contrôle], l’engin roulera à l’envers. C’est aussi rapide que ça « , dit Groden. « C’est le contraire avec ce système. Si vous lâchez prise, c’est stable, parce que c’est prendre soin de vous « , dit-il. « Et si vous essayez d’induire l’instabilité par accident, il ne vous laissera pas faire. »


Le premier vol autonome de Skyryse au Nevada en 2017[Photo : gracieuseté de Skyryse]

Ce ne sont pas des promesses pour l’avenir. M. Groden affirme que le technicien de l’entreprise, connu sous le nom de Flight Stack, pilote déjà un hélicoptère en toute sécurité et en douceur, sinon mieux qu’un maître pilote ayant 6 000 heures d’expérience. Skyryse prévoit actuellement d’utiliser sa technologie pour éventuellement déployer une flotte d’hélicoptères en partage (elle pourrait également envisager d’accorder une licence à d’autres fournisseurs aériens pour Flight Stack).

Si le système automatisé est proche de leur niveau de compétence, il peut inciter les gens à monter à bord, non pas pour le sens de l’aventure, mais pour la fiabilité ennuyeuse d’un trajet quotidien. M. Groden indique que l’objectif est de rendre le vol aussi routinier qu’un trajet en ascenseur. « Si je vous avais demandé la dernière fois que vous étiez dans un ascenseur, vous ne vous en souviendriez probablement pas « , dit Groden. « Oubliable… indique qu’il s’agit d’un service constant, sûr et fiable. »


Je n’ai pas apprécié à quel point les quartiers de L.A. sont connectés jusqu’à ce que le pilote de Skyryse me le montre. [Photo : Sean Captain]

LA VRAIE VOITURE VOLANTE

Avec beaucoup plus de pilotes et de passagers volontaires, Groden prétend qu’il peut réaliser une économie d’échelle dans laquelle il n’est pas plus coûteux de voyager en hélicoptère qu’en voiture.

Permettez-moi de le répéter : Groden dit que vous paierez le même prix à l’avenir pour l’un des trois sièges dans les hélicoptères de Skyryse que pour un siège dans une voiture partagée aujourd’hui. (Non pas que les voitures soient complètement hors de l’image. Skyryse prévoit de regrouper les services de transport en voiture à destination et en provenance des héliports.)

Pour les passagers, l’expérience se résumerait à prendre l’autobus, sauf que l’arrêt serait un héliport et qu’il n’y aurait pas besoin d’une voie réservée. En fait, c’est exactement ce à quoi Groden aspire : « Notre but est de rendre l’aviation urbaine aussi accessible que le bus. »

NOTRE BUT EST DE FAIRE DE L’AVIATION URBAINE… .. AUSSI ACCESSIBLE QU’UN BUS. »
MARK GRODEN

Comment est-ce possible ? Ce ne sont que des maths, explique Groden. Les hélicoptères peuvent se déplacer beaucoup plus rapidement que les voitures, ce qui leur permet de transporter plus de personnes par heure. Il donne l’exemple réaliste (selon les normes de L.A.) d’un voyage d’une heure de pointe qui prend deux heures en voiture mais seulement 15 minutes en avion. Un hélicoptère peut effectuer huit voyages dans le temps qu’il faut à une voiture pour en faire un.

Si l’on met de côté les calculs, il est encore ahurissant de penser que le service d’hélicoptère – la province de l’élite – pourrait bientôt surpasser l’automobile omniprésente et digne de confiance. Mais Groden a convaincu les gens de financer cette vision. La société a obtenu 38 millions de dollars d’investisseurs, dont Venrock, Eclipse Ventures, Fontinalis, Stanford University et le président exécutif de Ford Motor Company, Bill Ford.

Connexe : Cet hélicoptère 911 à la fine pointe de la technologie pourrait être la prochaine étape pour les voitures volantes.

Groden’s a également attiré les meilleurs ingénieurs et cadres supérieurs d’une génération ou deux de ses aînés. Gonzalo Rey, CTO de la compagnie et cerveau derrière la nouvelle Flight Stack autonome, a supervisé les travaux sur les contrôleurs de vol des avions de ligne Boeing 787 et Airbus A350. L’entreprise a également recruté des vétérinaires d’entreprises comme Airbus, Boeing, Ford, JetBlue, SpaceX, Tesla et Uber.

Groden est habitué à être le plus jeune dans la pièce. À l’âge de 16 ans, il avait déjà acquis les compétences techniques nécessaires pour travailler comme ingénieur aéronautique au laboratoire de l’U.S. Air Force. Il y a conçu un drone que l’armée américaine a utilisé pour rechercher des engins explosifs improvisés en Afghanistan. À 26 ans, il a terminé son doctorat en technologie des capteurs à l’Université du Michigan et a fondé Skyryse.

Skyryse continuera de perfectionner sa technologie jusqu’à ce qu’elle puisse se lancer à ce prix comparable à celui d’une voiture. Groden ne dira pas publiquement dans combien de temps il s’attend à ce que cela se produise, mais il semble viser un calendrier très, très ambitieux. « La technologie nous propulsera vers un endroit où nous serons à égalité avec la voiture bien plus tôt que ce à quoi la plupart des gens s’attendraient « , dit-il. (Skyryse n’a pas encore annoncé le lieu de lancement, mais Groden souligne qu’il s’agit d’une entreprise de L.A.).

Pour un ancien résident du comté de Los Angeles, il est facile pour moi de voir les avantages d’un service de taxi aérien abordable. Quand je vivais à Los Angeles, 45 minutes semblaient être le minimum absolu pour tout voyage autour de la ville, et il n’était pas rare de passer une heure ou plus à se déplacer.


Skyryse a exploité un service de taxi aérien limité à partir de L.A. pendant l’été. [Photo : Sean Captain]

Mais lorsque j’ai visité Skyryse en juin 2019, j’ai eu un aperçu de la vision de l’entreprise pour l’avenir. Groden m’a montré une nouvelle façon de voir mon ancienne maison lors d’un vol en hélicoptère piloté par des humains depuis leur hangar à Hawthorne (près du Space X d’Elon Musk) à environ 20 miles de la côte jusqu’à Malibu, aux heures de pointe. Notre vol a duré environ 14 minutes. En voiture, ça aurait pu durer environ une heure et demie à cette heure de la journée.
La vitesse et la vue d’en haut ont changé mon impression de la ville. Des quartiers qui avaient toujours semblé déconnectés du sol apparaissent maintenant comme faisant partie d’un paysage soudé. Si jamais nous pouvions voler à un prix abordable – vraiment abordable – le fouillis urbain pourrait se transformer en une communauté cohérente et accessible.


L.A. forme une image cohérente depuis les airs. [Photo : Sean Captain]

Qu’en est-il de l’expérience sur le terrain, alors que les hélicoptères rugissent toute la journée ? Groden affirme que Flight Stack de Skyryse peut surmonter la physique qui produit ce bruit d’hélicoptère exaspérant. Le son provient essentiellement de ce que Groden appelle « le chien qui attrape sa queue », c’est-à-dire de la turbulence produite par l’autre aube, qui s’engouffre dans le son. Il dit que grâce à une vaste collecte de données, Skyryse a trouvé comment affiner la vitesse et la position de l’hélicoptère, tout en tenant compte de variables comme le vent, de sorte que la pale ne se heurte jamais à la turbulence. Les pilotes experts peuvent être formés pour voler de cette façon, mais Flight Stack peut aussi le faire automatiquement.
Cette technologie n’était pas en place encore, cependant, et la vidéo Skyryse sortie sur Skyryse est mise en musique.

L’ÉQUILIBRE ENTRE LES TECHNOLOGIES ACTUELLES ET FUTURES

Skyryse a beaucoup de concurrence sur le marché des taxis aériens, et il est loin d’être le premier dans le jeu. Mais Groden pense que Skyryse peut finalement gagner en choisissant ses batailles technologiques. Au lieu d’essayer de construire une voiture volante à partir de zéro, elle développe une technologie autonome futuriste pour faire voler les hélicoptères à essence d’aujourd’hui.

Le plus gros joueur actuellement est Blade, qui fournit des services d’affrètement d’hélicoptères traditionnels aux États-Unis depuis 2014, sur la base d’applications. Il offre désormais également des tarifs à la place sur les navettes partagées au départ et à destination des aéroports. Les vols décollent et atterrissent dans les trois principaux aéroports de New York, de 7 h à 20 h, environ deux fois par heure, du lundi au vendredi (plus quelques vols le dimanche), pour 195 $ l’aller simple. Blade, qui compte Airbus parmi ses principaux investisseurs, a récemment étendu ses services de navette à L.A. En amont de la côte, Blade opère également dans la Bay Area. Il en va de même pour la filiale d’Airbus, Voom, qui offre des navettes entre aéroports pour environ 250 $.

[Animation : gracieuseté de Skyryse]

Le géant mondial du covoiturage, Uber, s’est lancé dans l’industrie de l’hélicoptère en juin avec un service de navette de l’aéroport de New York pour 200 $. Ce n’est que la première étape du grand projet d’Uber, appelé Elevate, de remplir un jour le ciel urbain d’avions électriques qui se transforment en hélicoptères pour un décollage et un atterrissage verticaux précis (VTOL). Des géants de l’aérospatiale, dont Boeing et Embraer, développent ces vaisseaux VTOL futuristes pour le réseau d’Uber, qu’il prévoit de lancer dans trois villes, dont Los Angeles, à partir de 2023. (A part Uber, Airbus travaille également sur des appareils électriques autonomes VTOL.)

M. Groden dit qu’il s’attend à ce que les avions électriques finissent par prendre la relève. Ils ont le potentiel d’être encore plus silencieux et moins chers à faire fonctionner. Et ils devraient être beaucoup plus écologiques que les consommateurs d’essence d’aujourd’hui. Il n’attend pas les nouveaux véhicules avant de démarrer son entreprise. « Nous utilisons du matériel qui a déjà été certifié[FAA] « , dit Groden. « Tout ce que nous faisons est aussi pragmatique et pragmatique qu’il est possible de l’être. »

Skyryse a joué avec le lancement de services pilotes réguliers, dans le cadre d’un programme d’essai qui a transporté environ 1 000 passagers sur des trajets de 34 milles entre l’aéroport John Wayne dans le comté d’Orange et le centre-ville de Los Angeles – un vol de 14 minutes qui pourrait prendre une ou deux heures dans un trafic dense. Le prix, incluant le service en voiture pour se rendre à l’héliport et en revenir, était de 149 $.

Bien que cela bat la concurrence, c’était encore loin d’être abordable pour les gens moyens ; et Skyryse a abandonné le programme. « Nous avons finalement constaté que la mise sur le marché de notre technologie d’automatisation le plus tôt possible était l’approche la meilleure, la plus rapide et la plus responsable pour atteindre l’objectif ultime de l’adoption massive des vols urbains « , explique M. Groden.

AMBITIONS ÉLEVÉES

Les visions de Groden deviennent encore plus grandes à partir de là. Avec des vols en hélicoptère si bon marché, les gens commenceront à se débarrasser de leurs voitures, prédit-il, même à L.A. Des sociétés de covoiturage comme Uber ont fait des prédictions similaires, basées sur la technologie qui existe déjà, mais elles ne se sont pas réalisées.

C’EST EN FAIT UN MOYEN BEAUCOUP PLUS EFFICACE DE DÉPLACER LES VILLES QU’IL N’Y PARAÎT À PREMIÈRE VUE. »
MARK GRODEN

Groden prévoit également que les collectivités, voyant les avantages du transport aérien, commenceront avec enthousiasme à construire des héliports sur les toits de toute la ville. Pour l’instant, les exploitants de taxis aériens se limitent principalement aux aires de stationnement des aéroports établis comme LAX ou Santa Monica et à un petit nombre de toits, comme celui du centre-ville de L.A. Mais L.A. et d’autres villes ont beaucoup plus d’héliports. Ils sont inactifs – pour des raisons économiques ou à cause de l’opposition du public.

En plus des défis liés à l’infrastructure, il existe plusieurs obstacles psychologiques que les collectivités peuvent ou non surmonter. D’abord, les hélicoptères font peur aux gens. Un seul accident peut faire reculer l’industrie de plusieurs années ou décennies. Après l’accident mortel d’un pilote solitaire confus à Manhattan en juin, les politiciens ont demandé l’arrêt complet de l’activité des hélicoptères civils (bien qu’il n’y ait aucun signe que cela se produise). Et quelle que soit la qualité de sa technologie antibruit, Skyryse aura beaucoup de travail pour convaincre les résidents que ses hélicoptères ne ruineront pas le quartier.

Bien sûr, la circulation routière et la construction de routes de plus en plus nombreuses ne sont pas bonnes pour le quartier non plus. « Il s’agit en fait d’un moyen beaucoup plus efficace de déplacer les villes qu’il n’y paraît à première vue « , explique M. Groden. « Vous n’avez pas besoin de construire une infrastructure pour augmenter le débit. Vous avez juste besoin de plus de ressources parce que vous pouvez les superposer dans des espaces tridimensionnels. »

En d’autres termes, le ciel est la limite. Et les villes ont beaucoup, beaucoup de ciel, dit Groden. « Il n’arrivera pas de mon vivant que nous saturerons le ciel « , dit-il. Cela pourrait prendre un certain temps à l’avenir. Groden n’a que 30 ans vendredi.

Via Fastcompany

Laisser un commentaire

Ce site utilise Akismet pour réduire les indésirables. En savoir plus sur comment les données de vos commentaires sont utilisées.