Les éleveurs de chèvres du Pashmina dans la lutte contre le changement climatique

À une altitude de plus de 4 267 m, où les températures hivernales peuvent chuter à moins 40°C, il est difficile de croire que quiconque, ou quoi que ce soit, puisse survivre dans le vaste désert de glace qu’est Changthang, sur le plateau tibétain entre l’Inde et la Chine. Situé entre les chaînes de montagnes de l’Himalaya et du Karakorum, c’est le plus haut plateau habité en permanence au monde, et il abrite une race de chèvre extrêmement rustique et rare : la chèvre Changra, ou chèvre du Pashmina.

Les hautes altitudes de la région, les températures glaciales et les vents violents sont essentiels pour stimuler la croissance du sous-poil super doux des chèvres. Les fibres peuvent mesurer à peine 12 microns de largeur, ce qui les rend environ huit fois plus fines que le poil humain et jusqu’à huit fois plus chaudes que la laine de mouton. Cette fibre luxueuse est connue sous le nom de Pashmina, le type de laine de cachemire le plus doux et le plus cher au monde.
C’est le peuple Changpa qui élève ces précieux animaux dans des conditions aussi inhospitalières. Pendant des siècles, ces bergers nomades, aussi robustes que leurs animaux, ont parcouru « le toit du monde », déplaçant leurs troupeaux de yaks, de moutons et de chèvres le long des routes migratoires traditionnelles tous les quelques mois à la recherche de pâturages frais.


Déplacer des milliers de chèvres sur de vastes distances exige des compétences et de l’expérience si l’on veut éviter que les bergers ne se blessent ou ne perdent leurs animaux. Crédit : Andrew Newey

Mais leur ancien mode de vie est maintenant menacé par le changement climatique, les fausses importations de pashmina de Chine et l’attrait d’une vie plus facile et plus confortable.

Le Changthang reçoit rarement beaucoup de neige, et quand il en tombe, cela commence généralement en janvier ou février. Depuis quelques années, cependant, elle est de plus en plus abondante et commence dès décembre, voire novembre.
Les chèvres commencent naturellement à perdre leur fourrure au printemps, et les éleveurs la récoltent à l’aide d’un peigne spécial.


Les chèvres commencent naturellement à perdre leur fourrure au printemps, et les éleveurs la récoltent à l’aide d’un peigne spécial. Crédit : Andrew Newey

La chute de neige inattendue est un inconvénient majeur pour les éleveurs. Le haut col qu’ils traversent est infranchissable une fois recouvert de neige, et il faut apporter des compléments alimentaires pour éviter que les animaux ne meurent de faim.

Les nomades comme les scientifiques sont catégoriques sur le fait que le changement climatique est la plus grande menace pour la production de pashmina dans la région. Et malgré les chutes de neige, les hivers se réchauffent en fait, ce qui réduit la qualité et la quantité de la précieuse laine de Pashmina. Les températures plus chaudes signifient que les chèvres n’ont pas de sous-poil aussi épais, ce qui réduit le rendement de cette fourrure douce et rend plus difficile la séparation de la fourrure extérieure grossière.

Sur une période relativement courte, des dizaines de familles nomades du plateau de Changthang ont migré de leur village, Kharnak, vers la périphérie de Leh, une ville située à 180 kilomètres de là. Là, les éleveurs qui ont abandonné leur vie de nomade ont créé leur propre quartier, appelé Kharnak Ling.

Une caravane de yaks se fraie un chemin à travers des vallées escarpées. Crédit : Andrew Newey

Le chef du village de Kharnak, Targais Tashi, a exprimé ses préoccupations. « Nous vivons des temps inquiétants « , a-t-il dit à CNN. « Si les conditions météorologiques continuent (changent) comme elles le font, cela pourrait avoir un impact irréversible sur l’élevage de chèvres pashmina sur le Changthang. Il y avait autrefois plus de 90 familles à Kharnak et maintenant il n’y en a plus que 16. Si le nombre de familles Changpa à Kharnak tombe en dessous de 10, alors il deviendra trop difficile pour nous de continuer cette vie. »

« La jeune génération préfère travailler en ville et ne peut être persuadée de continuer cette existence physiquement, mentalement et émotionnellement exigeante. »
Malgré les conditions de vie brutales des éleveurs, ils sont parmi les personnes les plus amicales et les plus généreuses que l’on puisse souhaiter rencontrer. La région espère désespérément que les revenus du tourisme international pourront aider à combler le vide économique laissé par l’industrie du pashmina en difficulté.

Beaucoup de femmes Changpa ont abandonné leur vie nomade et tissent maintenant la laine en dehors de la ville de Leh. Crédit : Andrew Newey

Le ministère des textiles du gouvernement indien a tenté de renverser la tendance en fournissant des fonds et des fournitures pour encourager les Changpas à revenir à l’élevage de chèvres sur le plateau.

Cependant, ces dernières années, en raison d’un manque de laine de pashmina provenant des éleveurs du Ladakh, les tisserands de la région élargie du Cachemire ont commencé à importer du pashmina brut de Chine et de Mongolie pour répondre à la demande toujours croissante de leurs produits. Une grande partie de ce Pashmina n’est pas ce qu’on prétend. Bien que les chèvres soient de la même race, elles ne sont pas élevées dans les conditions extrêmes requises pour stimuler la croissance du sous-poil super doux nécessaire pour être considéré comme du Pashmina pur à 100%.

Le Pashmina est cher – et à juste titre. Le Changpa peigne soigneusement les poils des chèvres pendant la saison de la mue de printemps pour récolter le sous-poil duveteux, puis la bonne fibre est laborieusement séparée de la mauvaise à la main. Une fois nettoyée et traitée, la laine utilisable d’une chèvre en cachemire ne représente que quatre onces soit 113 g.


Tous les deux ou trois mois, les éleveurs migrent avec leurs yacks, leurs moutons et leurs chèvres à la recherche de nouveaux pâturages. Crédit : Andrew Newey

Les fibres sont ensuite filées à la main, après quoi le processus de tissage tout aussi minutieux peut commencer. Un châle en pashmina peut prendre environ 180 heures à produire, et les plus grands articles peuvent prendre plusieurs mois ou même un an pour les artisans hautement qualifiés à tisser sur des métiers à tisser en bois. Ils sont ensuite exportés dans le monde entier, où des détaillants de luxe les vendent pour des centaines ou des milliers de dollars.

Face à la diminution des troupeaux et à la demande croissante de cachemire dans la région du Ladakh, les scientifiques de l’Université du Cachemire ont entrepris de produire le premier clone de chèvre pashmina au monde. En 2012, le chevreau femelle Noori est né. Mais l’idée d’utiliser plus largement les clones s’est révélée controversée chez les éleveurs Changpa, qui la considèrent comme incompatible avec leurs croyances bouddhistes.
Les dangers de l’élevage de chèvres menacent à leur tour les moyens de subsistance de centaines de milliers de personnes dans la région qui, directement ou indirectement, dépendent du Pashmina. Le déclin du commerce pourrait également signifier la fin de la culture unique des Changpas, pour qui le bétail est plus qu’une source de revenus, mais un mode de vie.

Via CNN

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