L’histoire complexe du jaune, une couleur « médiocre »

Compte tenu de l’évidence de la fluctuation constante du jaune en faveur et en défaveur, il est curieux de voir l’auteur Michel Pastoureau se demander s’elle pourrait être « la couleur du futur ».

Le Dictionnaire des Symboles (Penguin) décrit le jaune comme « la couleur la plus chaude, la plus expansive et la plus brûlante de toutes les couleurs dans son intensité, sa violence et sa stridence presque stridente … large et éblouissante comme un flux de métal fondu, étant difficile à éteindre et débordant toujours les limites dans lesquelles on essaie de le confiner ». Cette définition suggère une ambivalence envers la couleur, décrivant à la fois la resplendissante et l’abrasivité du jaune. Les attitudes générales à son égard ont également oscillé entre une admiration contenue et une profonde impopularité. Le jaune : L’Histoire d’une couleur de Michel Pastoureau retrace cette « longue et lente histoire » du jaune en Europe.

En trois grands chapitres qui vont des ocres de la préhistoire au néon des gilets jaunes en France, il nous rappelle que la couleur est avant tout une construction culturelle. Nous « faisons » des couleurs lorsque nous regroupons des tons similaires sous un même nom et que nous leur donnons une signification symbolique provenant de sources scientifiques, artistiques et culturelles et exposée dans ces sources. Professeur d’histoire médiévale et expert en symbolique, M. Pastoureau est un guide habile et lucide des connotations mutables du jaune.


Scheiblersches Wappenbuch, vers 1450-1455. Munich, Bayerische Staatsbibliothek, Cod. Icône. 312 c.

Dans l’Antiquité classique, les vêtements jaunes étaient généralement réservés aux femmes. Par conséquent, un homme en jaune était considéré comme un réprobateur efféminé sans égard pour l’ordre social. Cicéron a utilisé cette convention comme arme dans Pro Milone (52 av. J.-C.), son discours défendant Titus Annius Milo qui était poursuivi pour le meurtre de l’homme politique Publius Clodius Pulcher, faisant référence au moment où ce dernier s’est déguisé en femme en portant du jaune dans l’espoir de séduire la femme de César, Pompeia.

Pendant des siècles, le jaune serait associé à la tromperie, caractérisée comme une « fausse couleur trompeuse à laquelle on ne peut pas se fier ». De la fin du Moyen Âge jusqu’au début de la période moderne, les maisons des personnages importants reconnus coupables de trahison étaient peintes en jaune. Lorsque le théologien Jan Hus du XVe siècle fut condamné à mort pour hérésie, il fut conduit au bûcher en robe jaune. Le jaune distinguait les personnes marginalisées par la société en général, qu’il s’agisse des prostituées auxquelles on délivrait des cartes d’identité jaunes, des patients des sanatoriums d’Europe centrale (dont les murs extérieurs étaient peints en jaune), ou des Juifs contraints de porter des étoiles jaunes dans la sphère antisémite de l’Europe occupée par les nazis.

La blondeur, cependant, est une sorte de jaune qui a maintenu son prestige depuis l’antiquité jusqu’à nos jours. De nombreux dieux grecs et romains étaient blonds. Les femmes romaines éclaircissaient leurs cheveux ou portaient des perruques blondes. À l’époque de la chevalerie, les cheveux blonds représentaient la noblesse, l’honneur, la beauté et la bonté. Les héroïnes arthuriennes étaient souvent blondes, à l’exception notable de Guenièvre, une brune qui était à juste titre « capable d’adultère et de trahison ».

Malgré un coup de pouce temporaire au cours du Siècle des Lumières grâce à une « forte vague de sinophilie« , dans laquelle la Chine était associée au jaune, l’impopularité de la couleur s’est accélérée avec la chromophobie victorienne. Son association avec la vulgarité a donné aux transgresseurs audacieux l’occasion de s’exprimer, comme l’a fait la maison d’édition Bodley Head, en s’inspirant des romans français illicites à couverture jaune pour son propre périodique tristement célèbre, Le Livre jaune (1894-97) – un exemple particulièrement absent de ce livre.

Le XXe siècle a vu un nouveau renouveau du jaune, dans lequel le sport a joué un rôle majeur. Le maillot jaune du Tour de France, introduit pour la première fois en 1919 pour annoncer le sponsor de la course, L’Auto, est aujourd’hui un  » objet mythique  » qui a donné naissance à l’expression « maillots jaunes » : être en tête du peloton. De même, le carton jaune, utilisé pour la première fois en football lors du match de la Coupe du monde 1970 entre le Mexique et l’URSS, est désormais consacré comme une métaphore.

Tigre attaquant un veau, billes colorées (opus sectile) provenant des basiliques de Junius Bassus, première moitié du 4e siècle. Rome, Musées du Capitole, Palais des Conservateurs. Images de Bridgeman

La visibilité physique du jaune, qui le rend si utile pour signaler un danger, ne s’est pas traduite par une faveur culturelle. Considérant l’évidence de la fluctuation constante du jaune en faveur et en défaveur, il est curieux de voir Pastoureau se demander si elle pourrait être « la couleur du futur » (voir la tendance éphémère du jaune Gen Z). Mais son observation, selon laquelle  » qu’elle soit ancienne ou contemporaine, le langage n’est pas favorable à cette couleur, souvent belle au début, mais si prompte à se ternir ou à s’estomper » anthropomorphise le jaune de manière à vous faire prendre racine pour qu’il trouve sa place aux côtés du rouge impérieux et du bleu omniprésent, couleur Pantone 2020.

Le jaune : The History of a Color de Michel Pastoureau (2019) est publié par Princeton University Press et est disponible sur Amazon ou dans votre librairie indépendante locale.

Pour la petite histoire personnelle, le jaune est ma couleur. Alors pourquoi ai-je gardé un souvenir si précis et si lointain (je vous expliquerait ça bientôt), mais à la maternelle, la classe était  séparée en 3 groupes de couleur, et j’étais dans le groupe jaune : c’est le premier souvenir que j’ai et je me suis associée à cette couleur toute ma vie. Puis par la suite, ma chambre était orientée Est, soleil levant, un jaune froid presque blanc qui tend à se réchauffer au cours de la journée, et pendant des années, ma tapisserie était jaune. J’ai eu une grande passion pour l’Egypte ancienne dont le rapport avec le soleil était central et par conséquent, je restais fascinée par la symbolique de l’astre de vie et sa couleur jaune, tout comme la couleur du désert, du sable et des Pyramides. Enfin, Owdin est violet, une couleur qui se marie très bien avec le jaune. Pour moi, le jaune est lumière, c’est une couleur qui reste étrange, peu rassurante mais attirante. C’est aussi une couleur automnale, des feuilles du Ginko Biloba, c’est la couleur de l’or, de l’orpiment, et de la vie dans la nuit.

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