La « zone habitable » d’une exoplanète de la taille de la Terre est l’une des plus proches de notre monde

Le vaisseau spatial de la NASA repère également un monde extraterrestre en orbite autour de deux étoiles.

Honolulu, Hawaii

Les astronomes ont découvert un monde à peine plus grand que la Terre, tournant autour d’une étoile brillante à environ 31 parsecs de notre planète. Le monde, connu sous le nom de TOI 700 d, orbite dans la « zone habitable » de son étoile – la région dans laquelle l’eau liquide pourrait exister. Les astronomes ne connaissent qu’une poignée de ces mondes.

« Nous n’avons pas autant de planètes de la taille de la Terre dans la zone habitable », dit Elisa Quintana, astronome au Goddard Space Flight Center de la NASA à Greenbelt, dans le Maryland.  » En avoir une autour d’une étoile brillante proche est excitant « , dit-elle, parce que les scientifiques peuvent plus facilement étudier les planètes autour des étoiles proches qu’autour des étoiles lointaines.

Emily Gilbert, astronome à l’université de Chicago (Illinois), et ses collègues ont découvert la planète à l’aide du satellite TESS (Transiting Exoplanet Survey Satellite) de la NASA. C’est la première planète de la taille de la Terre découverte par le TESS qui se trouve dans la zone habitable de son étoile.

Mme Gilbert a fait part de cette découverte le 6 janvier lors d’une réunion de l’American Astronomical Society à Honolulu (Hawaï).

TESS, qui a été lancée en 2018, a balayé le ciel nocturne à la recherche d’étoiles proches – celles qui se trouvent à moins de 60 parsecs environ – qui s’atténuent périodiquement lorsqu’une planète en orbite passe devant elles. Il a trouvé plus de 1 500 planètes candidates à ce jour en utilisant cette méthode.

Ce chiffre comprend trois planètes en orbite autour de l’étoile TOI 700. Deux se rapprochent de l’étoile et tournent en rond tous les 10 et 16 jours, respectivement. La troisième, TOI 700 d, orbite autour de l’étoile une fois tous les 37 jours, et est suffisamment éloignée pour se trouver dans la zone habitable de l’étoile.

Les astronomes savent que la planète fait 1,2 fois la taille de la Terre. Ils n’ont pas encore pu mesurer sa masse, ce qui leur permettrait de calculer sa densité et de déterminer si elle est rocheuse comme la Terre, ou gazeuse comme Neptune.

Des découvertes alléchantes

Même si elle s’avère être rocheuse, TOI 700 d ne sera probablement pas la jumelle de la Terre. « Cette planète très intéressante sera un endroit très différent de la Terre, car elle se trouve dans un environnement très différent « , dit Gabrielle Engelmann-Suissa, astronome à Goddard.

TOI 700 est plus petite et plus sombre que le Soleil, ce qui signifie que ses planètes baignent dans une lumière plus faible. Mais comme TOI 700 d se trouve dans la zone habitable, il pourrait y avoir de l’eau liquide à sa surface ou dans son atmosphère – ce que la plupart des scientifiques considèrent comme une condition préalable à la vie extraterrestre.

Les TESS ont également mis au jour d’autres planètes intrigantes, ont rapporté les astronomes lors de la conférence. On tourne autour non pas d’une mais de deux étoiles, la première planète  » circumbinaire  » de ce type trouvée par le vaisseau spatial.

Une autre planète nouvellement découverte tourne autour d’une étoile connue sous le nom de AU Microscopii, à environ 10 parsecs de la Terre. Cette étoile est très jeune – elle n’a qu’environ 20 millions d’années – et elle est entourée d’un disque de gaz et de poussières, dont les planètes pourraient encore se fusionner. Cela en fait un laboratoire dans lequel les scientifiques peuvent explorer comment les planètes naissent à partir de ce genre de disques, a déclaré Peter Plavchan, un astronome de l’université George Mason à Fairfax (Virginie), lors de la réunion.

Via Nature

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