Le voyage de ce robot vers une lune extraterrestre glacée commence sous l’Antarctique

Les scientifiques de la NASA ont terminé en novembre les essais sur le terrain d’un rover flottant qui, espèrent-ils, se rendra un jour sur Europe, la lune océanique gelée de Jupiter.

CASEY STATION, Antarctique – Près d’un grand trou dans la glace et sous le ciel gris de l’été antarctique, six manchots Adélie regardent six hommes travailler avec des outils. Le gouffre dans la glace était peut-être une invitation à entrer dans les eaux riches en krill. Aucun des membres de l’équipe de reconnaissance n’a plongé dans le trou, un carré d’environ 1m82 de diamètre. Le risque de voir des léopards de mer était trop grand.

Mais s’ils avaient sauté dedans, les pingouins auraient découvert non pas un phoque, mais un robot.

En novembre, des scientifiques et des ingénieurs du Jet Propulsion Laboratory de la NASA ont testé avec succès le Bruie – le « Rover flottant pour l’exploration sous la glace » – sous la glace de l’Antarctique oriental. Le rover télécommandé a été construit pour ramper sous la glace de mer et les plates-formes de glace. Ces essais sur Terre ont pour objectif à long terme de rechercher un jour des preuves de vie sous l’épaisse coquille gelée qui recouvre la lune océanique de Jupiter, Europe. Sous cette glace se trouve trois fois plus d’eau liquide que dans tous les océans de la Terre.

Il faudra des années avant qu’un vaisseau spatial en provenance de la Terre atterrisse sur Europe, qui a été étudiée de très près par la mission Galileo de la NASA dans les années 1990. La prochaine sonde robotique à visiter ce monde sera Europa Clipper, dont le lancement est prévu au plus tôt en 2025. Lorsqu’elle arrivera quelques années plus tard, ce vaisseau spatial sera en orbite autour de Jupiter et rencontrera Europa des dizaines de fois à différents angles pour balayer et cartographier en profondeur la lune, considérée comme l’une des meilleures candidates dans notre système solaire pour être habitée par une forme de vie extraterrestre.

Une image de la lune Europa de Jupiter, prise par le vaisseau spatial Voyager 2 le 9 juillet 1979.Credit…NASA/JPL-Caltech

Tout avenir pour un atterrisseur visitant la lune jovienne est incertain. Mais cela n’a pas empêché les ingénieurs et les scientifiques de la NASA de développer des technologies pour faciliter sa mission.

« L’acquisition d’un véhicule comme le rover flottant et d’autres submersibles dans l’océan d’Europe est la vision à long terme de ce que nous espérons accomplir un jour « , a déclaré Kevin Peter Hand, responsable scientifique du projet au Jet Propulsion Laboratory.  » Il va venir après le Clipper et un atterrisseur à la surface. Ces missions précurseurs prépareraient le terrain pour traverser la glace et atteindre l’océan. »

Bruie est en développement depuis 2017. Le rover est le mariage de l’inventivité à la Jules Verne et de la machine la plus simple possible à construire : à peine plus qu’un essieu et deux roues, chacune de la taille d’une grande pizza.

Comme son nom élargi l’indique, le Bruie flotte. La mer l’appuie contre le ventre de la plate-forme de glace et, lorsque le rover rampe, ses capteurs recueillent des données. Au cours de ses essais sur le terrain en Antarctique, sous la glace de la baie O’Brien, près de la station Casey, une base australienne située dans la partie est du continent, le rover a subi avec succès trois déploiements glaciaux de trois heures.

Un quatrième test, critique, l’a maintenu immergé sous la glace pendant 42 heures et 30 minutes. Andy Klesh, l’ingénieur en chef du projet, a conduit le rover à l’aide d’un ordinateur portable. Bien que le rover puisse être piloté par connexion satellite, au cours de cette mission, Dan Berisford, un ingénieur en mécanique, l’a soigneusement équipé d’une fine corde jaune.

Le rover submergé a rampé lentement mais habilement. Une caméra embarquée a transmis la vidéo à l’ordinateur portable et a révélé un Antarctique encore plus extraterrestre que la surface. À l’exception des curieux pingouins, le continent est austère et largement sans vie à l’horizon. Mais quelques mètres plus bas, le rover a trouvé de vastes toiles brunes d’algues marines accrochées à la glace. Les poissons nageaient vers le haut et le grignotaient. Des bulles d’oxygène se sont accumulées pendant que la photosynthèse s’éloignait.

Sur Europa, la véritable action se déroule dans son océan ; si la lune jovienne a enfin un rover qui pourrait se glisser sous sa surface, il est logique que le robot rampe sous sa coquille de glace. La chimie du rayonnement et la géophysique de la surface d’Europe pourraient fournir un mécanisme permettant de fournir de l’oxygène à la vie dans ses profondeurs.

Pour étudier cette vie, tout rover sous-marin devrait être non invasif :  » Alors que les propulseurs d’un véhicule sous-marin normal télécommandé peuvent projeter des algues délicates au fond des glaces lors de rencontres rapprochées, Bruie marche doucement sur la pointe des pieds « , a déclaré Daniel Arthur, un technologue qui travaille avec Caltech et l’Université d’Australie occidentale.

Le rover analyse l’interface glace-océan de manière passive et à des distances constantes, en tirant peu de puissance – surtout par rapport aux drones de type sous-marin. « L’énergie sera rare sur Europa, » dit le Dr. Arthur, « et nous ne voulons pas qu’une hélice efface la première rencontre de l’humanité avec la vie extraterrestre. »

L’interface glace-océan sur la Terre est une zone où la physique, la chimie et la biologie interagissent toutes, a déclaré Alison Murray, une scientifique de l’Antarctique à l’Institut de recherche sur le désert du Nevada. Sur notre planète, cette zone est riche en microorganismes. « Nous voulons comprendre l’habitabilité de ces interfaces ainsi que la diversité de la vie qui les habite « , a déclaré Mme Murray. « Dans les deux cas, nous pouvons mieux comprendre si cette interface dans les eaux sombres d’Europe pourrait effectivement être capable de supporter la vie. »

Le Dr Hand espère que les travaux sur des dispositifs comme le Bruie pourront stimuler la mise au point de robots pour explorer la cryosphère terrestre, là où la glace rencontre les océans.

 » J’espère que l’exploration de l’océan d’Europe pourra servir de fonction de forçage, du point de vue de l’ingénierie, pour mettre en place ce genre de capacités afin d’effectuer le même travail sur la planète Terre « , a-t-il dit.

Via NYTimes

Laisser un commentaire

Ce site utilise Akismet pour réduire les indésirables. En savoir plus sur comment les données de vos commentaires sont utilisées.