Peut-on recouvrir les glaciers en fonte de neige artificielle ?

Machines à neige et tapis en polaire : à l’intérieur de la bataille de l’industrie du ski contre le changement climatique (The Guardian).

Il s’avère que les Alpes, pour des raisons inconnues, se réchauffent plus rapidement que le reste du monde. Ce qui signifie la fonte des glaciers, l’éco-catastrophe, et… des saisons plus courtes pour l’industrie du tourisme de ski qui est très rentable.

Puisque cette industrie est en fait si ridiculement énorme et qu’il y a totalement un marché pour la neige parfaite…

[Pierre Mattis] a commencé à construire son usine de fabrication de neige, ou atelier neige, en installant un réseau de 70 km de tuyaux sous la montagne qui, après des années d’expansion et d’amélioration, peut maintenant couvrir 65 km2 de pistes en neige artificielle en appuyant sur un bouton. Il s’agit de l’une des opérations d’enneigement les plus sophistiquées au monde.

Ce qui semble ridicule et étonnant à parts égales. Mais bien sûr…

Cette technologie a un coût financier et écologique important. Aujourd’hui, 1 euro sur 20 dépensé partout dans Val d’Isère va à l’usine à neige, couvrant les frais d’énergie, de personnel, d’entretien et de modernisation (une taxe cachée  » neige artificielle  » qui ne cesse d’augmenter). Bien que les machines à neige soient de plus en plus performantes, un enneigeur typique consomme toujours à peu près la même quantité d’énergie qu’une chaudière dans une maison familiale. Lorsqu’ils se multiplient par dizaines de milliers à travers les Alpes, les enneigeurs deviennent une sorte d’invention autodestructrice : ils aggravent et entretiennent les problèmes climatiques qu’ils sont censés résoudre.

Donc, une consommation d’énergie coûteuse et énorme. Mais, ici, on peut le faire rapidement – il s’avère que vous pouvez le faire aussi !

Les stations de villégiature les moins rentables dépendent d’une source moins coûteuse : l’enneigement, qui consiste à recueillir ou à fabriquer de la neige en janvier et février, lorsque la fabrication de neige coûte moins cher que pendant les mois plus chauds. La neige est ensuite placée sous une couche de 40 cm de copeaux de bois, qui absorbent et libèrent l’humidité et maintiennent la neige fraîche, compacte et maniable pendant les mois d’été. Les copeaux de bois sont ensuite enlevés à la fin du mois d’octobre, ce qui permet de déployer la neige sur les pistes à temps pour la saison de ski.

C’est exact : production de neige anticyclique, et il suffit ensuite de mettre une couverture par-dessus. Comment cela peut-il être aussi simple ?

Mais revenons à la connexion des canons à neige et des glaciers : Ils testent maintenant si vous pouvez recouvrir les glaciers non pas avec des couvertures (la taille et la mobilité des glaciers rendraient cela extraordinairement difficile) mais plutôt avec… de la neige, tombée de…

une « corde à neige », tendue en zigzag sur la largeur du glacier, sur des centaines de pieds de large. Agissant comme un système d’arrosage, la corde peut déposer de la neige depuis l’altitude pendant que le glacier tourne comme une bande transporteuse en dessous.

Cette approche semble quelque peu controversée, surtout parce qu’elle est offerte dans les régions où l’on trouve de riches centres de villégiature de luxe et probablement moins dans les régions plus pauvres où les glaciers fondent. Mais la neige semble être suffisante pour empêcher les glaciers de fondre :

En été 2017, Oerlemans et son équipe ont pulvérisé une couche de neige artificielle de 2,5 mètres de profondeur sur une petite partie du glacier Diavolezzafirn, l’un des petits voisins du Morteratsch. L’expérience, qui a duré jusqu’à l’automne, a été couronnée de succès : on a pu éviter une nouvelle fonte et, à certains endroits, la glace a même augmenté.

La physique est bizarre ! Mais peut-être qu’ils peuvent nous faire gagner du temps ? Regardez, Google doit encore avoir quelques hangars remplis de ballons de leur projet Wifi Loon, non ? Peut-être qu’on peut y mettre des dirigeables, des drones ou autre chose. Faisons de la neige et jetons-la sur ces glaciers. Peut-être qu’on peut le faire en utilisant des énergies renouvelables, par contre ?

Lisez le long dossier de The Guardian.

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