Pourquoi le temps ralentit et accélère-t-il ?

Le temps se contracte, se dilate, s’avale et vous crache dans cet instant qui vous semble – selon votre point de vue – soit incroyablement éloigné de l’endroit où vous étiez il y a deux ans, soit à peine éloigné du tout. Les retards de vol, les ruptures, les épisodes de maladie grave – tout cela peut vous ramener à la salle de classe du secondaire où l’horloge est en quelque sorte lente. Vous sentez chaque tic-tac. Pendant ce temps, une année sans incident peut s’écouler en six jours. Ou peut-être que l’inverse est vrai pour vous. La perception du temps est intensément personnelle, sans parler du fait qu’elle n’est pas mesurable. Mais peu d’horloges internes, voire aucune, sont synchronisées avec l’heure UTC – personne ne connaît l’heure à un rythme régulier et invariable. Pour le Giz Asks de cette semaine, Gizmodo a fait appel à un certain nombre d’experts pour savoir pourquoi.

Aaron Sackett

Professeur associé, marketing, Université de St. Thomas, dont les recherches portent notamment sur le jugement et la prise de décision

L’une des principales raisons pour lesquelles notre perception du temps fluctue beaucoup plus que bien d’autres stimuli dans le monde qui nous entoure est que nous ne pouvons pas détecter le temps directement par nos sens. Nos yeux détectent la lumière, notre nez et notre langue détectent la matière physique, et ainsi de suite. Mais il n’y a pas de système sensoriel dédié à la détection du passage du temps. Au lieu de cela, notre cerveau doit le comprendre indirectement, ce qui ouvre la porte à de nombreuses influences possibles.

Si vous pensez à la façon dont le temps passe actuellement, le plus grand facteur qui influence votre perception du temps est l’attention. Plus vous accordez d’attention au passage du temps, plus il a tendance à s’écouler lentement. Lorsque vous êtes distrait par le temps qui passe – peut-être par quelque chose d’intéressant qui se passe à proximité, ou par une bonne séance de rêverie – vous êtes plus susceptible de perdre la notion du temps, vous donnant l’impression qu’il passe plus vite qu’auparavant. « Le temps passe vite quand on s’amuse », disent-ils, mais en fait, c’est plutôt « le temps passe vite quand on pense à autre chose« . C’est pourquoi le temps passe souvent vite quand on ne s’amuse pas du tout, par exemple quand on a une discussion animée ou qu’on est terrifié par une présentation à venir.

Si, d’autre part, vous pensez à la façon dont le temps s’est écoulé depuis un événement passé, le plus grand facteur qui influence votre perception du temps est la mémoire. En général, plus vous vous souvenez d’événements qui se sont produits dans un laps de temps donné, plus ce laps de temps vous semblera long. Si vous pensez à un événement qui s’est produit il y a un an, la mesure dans laquelle vous avez l’impression qu’il s’est produit il y a peu ou beaucoup de temps dépend en grande partie de la quantité de  » choses  » dont votre esprit se souvient d’ici là. Si l’on considère un événement isolé de l’année dernière, il peut sembler ne pas remonter à si loin. Mais si le souvenir de cet événement vous amène à réfléchir à de nombreux autres événements qui se sont produits depuis (par exemple, on vous rappelle peut-être que depuis, vous avez changé d’emploi, obtenu un nouvel appartement, entamé une nouvelle relation amoureuse et commencé à apprendre une nouvelle langue), cet événement vous semblera beaucoup plus distant en raison de ce contexte supplémentaire.

Un effet secondaire étrange et intéressant de tout cela est que vous pouvez souvent avoir l’impression que le temps a simultanément traîné et s’est envolé. À la fin d’une journée bien remplie – peut-être une journée de vacances mouvementée, ou une journée de travail chargée avec beaucoup d’activités différentes – vous pouvez avoir l’impression que le temps a passé, et pourtant… ce matin même, vous avez l’impression que c’était il y a des jours. Votre esprit n’a pas fait attention au temps toute la journée, ce qui fait que la journée semble courte et le temps passe vite. Pourtant, vous avez des souvenirs de nombreux événements depuis le début de la journée, ce qui donne l’impression que la journée a été très longue. Je soupçonne que les signaux mixtes de l’attention et de la mémoire sont souvent la raison pour laquelle nous trouvons notre propre perception du temps si intéressante.

« Il n’y a pas de système sensoriel dédié à la détection du passage du temps. Au lieu de cela, notre cerveau doit le comprendre indirectement, et cela ouvre la porte à de nombreuses influences possibles. »

Philip Gable

Professeur agrégé de psychologie et directeur de la psychologie expérimentale à l’Université de l’Alabama, dont les recherches portent notamment sur la portée attentionnelle, la mémoire et la perception du temps

Einstein a observé que notre expérience du temps est subjective. En descendant la première colline d’une montagne russe, ou en étant dans une voiture carénée hors de contrôle, le temps peut sembler ralentir. Pourtant, le temps semble  » voler  » quand on s’amuse ! C’est l’expérience émotionnelle dans chacune de ces situations qui fait que le temps semble aller plus vite ou plus lentement. Mais, l’émotion est-elle la seule raison ?

C’est là que la motivation, ou l’impulsion d’agir, entre en jeu. Habituellement, nous voulons aborder les choses agréables, comme le dessert, et éviter les choses désagréables, comme les menaces, mais parfois nous voulons aborder les choses négatives quand nous sommes en colère, comme les gens méchants. C’est ce système de motivation pour s’approcher ou s’éloigner qui change notre perception du temps. La motivation à s’approcher fait que le temps semble passer plus vite, tandis que la motivation à se retirer fait que le temps semble passer plus lentement.

Fonctionnellement, le temps qui passe plus rapidement pendant la motivation d’approche nous fait passer plus de temps à acquérir de la nourriture, de l’argent, ou même à nous venger. En revanche, le temps qui passe plus lentement pendant la motivation de retrait nous fait fuir plus rapidement des situations potentiellement dangereuses.

« La motivation d’approche fait que le temps semble passer plus vite, alors que la motivation de retrait fait que le temps semble passer plus lentement. »

Simon Grondin

Professeur de psychologie, Université Laval (Québec), et auteur de La perception du temps – Réponses à vos questions

La perception du temps pourrait être abordée de plusieurs façons, du traitement des millisecondes à l’impression que la vie passe plus ou moins vite au cours de la durée de vie. En effet, le temps détermine la plupart des aspects de la vie, et l’adaptation aux exigences de la vie exige de pouvoir percevoir le temps de manière efficace.

Si vous écoutez la radio et qu’il y a un moment de silence, vous remarquerez bientôt que quelque chose (la parole) devrait se produire, que quelque chose de temporel, un écart un peu trop long, s’est produit. Nous sommes probablement toujours prêts à être impliqués dans une activité de chronométrage pour saisir les anomalies temporelles. Vous pouvez vous arrêter à la lumière rouge sur votre trajet classique, mais vous sentirez bientôt que quelque chose ne va pas si cela prend juste une durée un peu plus longue avant de passer au vert. Pas besoin de commencer à chronométrer quand vous arrivez ; il semble qu’il y ait un système, une sorte d’horloge interne, que vous pouvez lire à tout moment pour être informé, pour vous faire savoir que cela prend trop de temps. Et cette impression que cela prend trop de temps pourrait être amplifiée si vous êtes pressé. C’est comme si cette horloge était sensible à l’excitation, comme si l’horloge tournait plus vite avec une excitation plus élevée. En psychologie, les chercheurs postulent souvent qu’il existe une telle horloge, à savoir un stimulateur cardiaque émettant des impulsions, et que l’accumulation de ces impulsions détermine l’expérience du temps, l’impression qu’un intervalle de temps est court ou long. Tout événement ayant un effet sur l’excitation, comme c’est le cas par exemple des événements provoquant des émotions comme la joie ou la peur, est susceptible de perturber la perception du temps.

Il existe d’autres situations où le temps semble s’envoler. L’ingrédient clé de cette impression est l’attention. Si vous faites attention au temps, le temps ne s’envole pas. Mais si vous êtes occupé à faire une activité agréable, vous ne verrez pas le temps passer. Cet effet de l’attention sur la perception du temps est l’une des constatations les plus répétées dans la littérature sur le temps et la perception du temps. Si vous avez une tâche cognitive, pas nécessairement agréable, qui capte votre attention pendant une période de temps donnée, vous trouverez cette période courte, plus courte que si vous n’aviez pas eu d’activité pendant la même période. En d’autres termes, l’accumulation des impulsions mentionnées ci-dessus est sous le contrôle de mécanismes attentionnels.

Le temps est également crucial, sous une forme ou une autre, dans différentes pathologies. On sait par exemple que les personnes atteintes de TDAH auront du mal à attendre et pourront même avoir des difficultés à lire les conséquences futures (sorte de « myopie temporelle »). Le rapport au temps peut également être faussé à plus grande échelle. Les personnes anxieuses, plus que d’autres, auront l’impression qu’une distance donnée dans le futur est proche, une tendance qui va dans le sens contraire pour les personnes déprimées qui sont enclines à se tourner vers le passé.

A plus grande échelle encore, nous avons parfois l’impression que le temps passe plus vite maintenant que nous vieillissons. Ici, il ne s’agit pas de  » court ou long « , mais de  » rapide ou lent « . Le fait d’être si occupé à une certaine période de la vie peut donner l’impression qu’à la fin d’une semaine donnée, on n’a pas fait autant que prévu ou attendu au début de cette semaine. La répétition de telles impressions peut donner l’impression que le temps passe plus vite qu’auparavant, alors qu’il y avait moins à faire pendant l’enfance. En effet, il s’agit d’une hypothèse parmi d’autres pour expliquer cette impression que la vie passe plus vite en vieillissant. Cette impression générale peut également être liée à l’accumulation d’occasions où nous nous trouvons si surpris qu’un événement donné se soit produit il y a si longtemps. Quand on a 8 ans, il ne s’est rien passé il y a 10 ans ; mais quand on vieillit, on peut avoir la vague impression qu’un événement s’est produit il y a 8 ou 10 ans, alors que cet événement peut s’être produit il y a 20 ans. Le  » 11 septembre  » ne s’est pas produit il y a environ 8 ou 10 ans ; il s’est produit il y a 8 + 10 ans.

 » Il y a d’autres situations où le temps semble s’écouler. L’ingrédient clé de cette impression est l’attention. »

Adrian Bejan

Professeur de génie mécanique à l’Université Duke, qui a récemment fait des recherches sur la question de savoir pourquoi les jours semblent plus courts à mesure que nous vieillissons

Le temps qui passe ne concerne que ceux qui vieillissent ; les jeunes n’ont pas ce problème.

Mon travail est de la physique, et la physique de ceci est très simple. Nos yeux enregistrent des images, mais ils n’enregistrent pas des images en continu ; ils prennent l’équivalent de clichés. Le processus est staccato, saccadé, comme un buggy tiré par un cheval sur une route cahoteuse. Ces images discrètes voyagent de la rétine au cerveau, dans un flux de signaux électriques. Ce voyage est facilité par un lien – le lien entre la rétine et le cerveau – et il a une vitesse. Avec l’âge, à mesure que le corps grandit, la longueur de ces liens et la distance entre la rétine et le cerveau augmentent ; pendant ce temps, à mesure que l’on vieillit, la vitesse de ces signaux diminue, à mesure que le corps se dégrade. Cette dégradation affecte tous les muscles du corps, y compris les yeux – ainsi, dans un sens, notre «  appareil photo  » devient rouillé et commence à se déplacer plus lentement, et le nombre de clics diminue chaque jour. C’est pourquoi une personne vieillissante a l’impression que la vie passe à toute allure.

Mais il y a des choses que vous pouvez faire pour changer ce processus. L’une d’entre elles serait de voir plus d’images qui valent la peine d’être cliquées ou enregistrées avec vos yeux – en faisant des choses différentes, en évitant la routine, en évitant d’être un automate. Il vaut la peine de se lever du canapé. Ce qui est important, c’est de cesser d’être ennuyeux, non seulement pour vous mais aussi pour ceux qui vous entourent, et de faire l’expérience de nouvelles choses. Un autre serait de prendre soin de vous physiquement – de préserver la caméra de votre corps.

Cette dégradation affecte tous les muscles du corps, y compris les yeux – donc, dans un sens, notre  » caméra  » devient rouillée et commence à bouger plus lentement, et le nombre de clics diminue chaque jour. C’est pourquoi une personne vieillissante a l’impression que la vie passe à toute allure. »

Benjamin DevlinS. Aryana Yousefzadeh, et Warren H. Meck

Département de psychologie et de neuroscience, Université Duke

Les changements volontaires et involontaires de notre état interne ont une forte influence sur le temps et la perception du temps dans la gamme des centièmes de millisecondes à heures. Notre état interne peut être modulé par des facteurs neurobiologiques, psychologiques et environnementaux, et le plus souvent, il s’agit d’une combinaison des trois. Prenons l’exemple d’une personne affamée qui attend que sa nourriture arrive au restaurant. Plus vous avez faim (ce qui entraîne des changements dans votre biologie et votre psychologie), plus il est probable que vous sentirez qu’il faut une éternité avant que votre nourriture n’arrive. À l’inverse, si vous êtes dans un état de bonheur et que vous appréciez les conversations passionnantes à table, vous avez moins de chances de remarquer une différence de 5 minutes dans le temps qu’il faut pour que la nourriture arrive.

Un changement transitoire de notre état intérieur, comme l’émergence de la peur, peut affecter notre perception du temps. Les chercheurs ont découvert que dans les situations de danger de mort, notre cerveau s’adapte en libérant une poussée d’adrénaline, ce qui accélère notre horloge interne et fait ainsi paraître le monde extérieur plus lent. Il pourrait s’agir d’un exemple concret de  » ralentissement  » inconscient de la perception du temps, ce qui pourrait nous donner plus de temps pour prendre des décisions et agir efficacement. Les neurones de votre cerveau qui sont responsables de la perception du temps, généralement appelés  » cellules temporelles« , sont modulés par ces divers changements de notre état interne. Ensemble, ces cellules constituent les circuits de temporisation des noyaux gris centraux, qui sont endommagés ou perdus dans certaines maladies neurodégénératives humaines (p. ex., la maladie de Huntington et la maladie de Parkinson). Les patients souffrant de ces maladies voient leur capacité à chronométrer avec précision des durées de l’ordre de la seconde à la minute être perturbée. Ces déficits peuvent être partiellement comblés par des traitements qui affectent la libération du neurotransmetteur dopamine de ces cellules, ce qui suggère un lien neurobiologique direct entre les niveaux de dopamine et la perception du temps. De plus, la dopamine est un signal de récompense qui affecte notre perception du temps en accélérant et en ralentissant notre horloge interne en fonction du plaisir que nous éprouvons.

 » Les changements volontaires et involontaires de notre état interne ont une forte influence sur le temps et la perception du temps dans une fourchette de centièmes de millisecondes à heures. Notre état interne peut être modulé par des facteurs neurobiologiques, psychologiques et environnementaux, et le plus souvent c’est une combinaison des trois. »

Il est également vrai que la perception du temps et les processus cognitifs tels que l’attention et la mémoire sont intrinsèquement liés. Si nous sommes très engagés dans ce que nous faisons, par exemple, nous ne prêtons probablement pas beaucoup d’attention au passage du temps, à moins que le traitement temporel ne soit une partie importante de la tâche. Dans ce cas, nous perdons effectivement la trace des  » tics  » et  » tocks  » générés par notre horloge interne. Par conséquent, l’activité engagée semble plus courte (c.-à-d. le temps passe vite) que lorsque nous pensons constamment au temps qu’il nous reste à attendre jusqu’à ce que nous puissions terminer la tâche et passer à autre chose (c.-à-d. le temps s’écoule). La façon dont une expérience s’inscrit dans un contexte temporel détermine également la vitesse de notre horloge interne, ce qui explique pourquoi le vendredi semble passer beaucoup plus vite que le lundi. Travailler un lundi dans le contexte du  » début d’une semaine  » avec une longue liste de choses à faire nous donne l’impression que la journée (et le reste de la semaine) ne va jamais se terminer. Cependant, lorsque nous arrivons au vendredi, nous avons l’impression d’avoir mis le pire derrière nous et nous sommes motivés pour passer la journée et commencer la fin de semaine.

Les processus de synchronisation liés à la mémoire ont récemment été caractérisés dans les régions du cerveau qui sont importantes pour la mémoire épisodique – c.-à-d. l’hippocampe et le cortex entorhinal. Certains chercheurs ont avancé que la perception du temps est en grande partie une fonction de liaison de la séquence temporelle des événements. Si plus d’information est stockée dans un délai plus court au sein de la mémoire épisodique, cela peut être interprété comme une perception plus lente du temps. En bref, une variété de facteurs physiologiques, pharmacologiques et cognitifs influencent la façon dont nous percevons le temps dans une fourchette de quelques centièmes de millisecondes à quelques heures, et ces facteurs changent constamment et dynamiquement, tant à l’intérieur qu’à l’extérieur de notre contrôle.

Via Gizmodo

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