Comment l’information est comme les collations, l’argent et les drogues – pour votre cerveau

Vous ne pouvez pas arrêter de vérifier votre téléphone, même lorsque vous n’attendez pas de messages importants ? C’est la faute de votre cerveau.

Une nouvelle étude menée par des chercheurs de la Haas School of Business de l’Université de Californie à Berkeley a révélé que l’information agit sur le système de récompense du cerveau qui produit la dopamine de la même façon que l’argent ou la nourriture.

« Pour le cerveau, l’information est sa propre récompense, au-delà de son utilité « , explique le professeur adjoint Ming Hsu, un neuroéconomiste dont les recherches utilisent l’imagerie magnétique fonctionnelle (IRMf), la théorie psychologique, la modélisation économique et l’apprentissage machine.  » Et tout comme notre cerveau aime les calories vides provenant de la malbouffe, il peut surévaluer l’information qui nous fait nous sentir bien mais qui n’est peut-être pas utile – ce que certains appellent la curiosité oisive « .

L’article,  » Common neural code for reward and information value « , a été publié ce mois-ci par les Proceedings of the National Academy of Sciences. Rédigé par Hsu et Kenji Kobayashi, étudiant de troisième cycle, maintenant chercheur postdoctoral à l’Université de Pennsylvanie, il démontre que le cerveau convertit l’information à la même échelle commune que pour l’argent. Il jette également les bases pour démêler la neuroscience derrière la façon dont nous consommons l’information – et peut-être même la dépendance au numérique.

 » Nous avons pu démontrer pour la première fois l’existence d’un code neuronal commun pour l’information et l’argent, ce qui ouvre la porte à un certain nombre de questions passionnantes sur la façon dont les gens consomment, et parfois surconsomment, l’information « , dit M. Hsu.

Enraciné dans l’étude de la curiosité

L’article s’appuie sur l’étude de la curiosité et de ce à quoi elle ressemble à l’intérieur du cerveau. Alors que les économistes ont eu tendance à considérer la curiosité comme un moyen de parvenir à une fin, utile lorsqu’elle peut nous aider à obtenir de l’information pour prendre des décisions, les psychologues ont longtemps considéré la curiosité comme une motivation innée qui peut stimuler des actions par elle-même. Par exemple, les amateurs de sport peuvent vérifier les cotes d’un match même s’ils n’ont pas l’intention de parier un jour.

Parfois, nous voulons savoir quelque chose, juste pour savoir.

« Notre étude a tenté de répondre à deux questions. Premièrement, pouvons-nous concilier les points de vue économique et psychologique de la curiosité, ou pourquoi les gens cherchent-ils à s’informer ? Deuxièmement, à quoi ressemble la curiosité dans le cerveau ? » Hsu dit.

La neuroscience de la curiosité

Pour mieux comprendre la neuroscience de la curiosité, les chercheurs ont scanné le cerveau des gens pendant qu’ils jouaient à un jeu de hasard. Chaque participant s’est vu présenter une série de loteries et devait décider combien il était prêt à payer pour en savoir plus sur les chances de gagner. Dans certaines loteries, l’information était précieuse – par exemple, lorsque ce qui semblait être un coup de poker était révélé être une chose sûre. Dans d’autres cas, l’information n’avait pas beaucoup de valeur, par exemple lorsque peu de choses étaient en jeu.

Dans la plupart des cas, les sujets de l’étude ont fait des choix rationnels fondés sur la valeur économique de l’information (combien d’argent elle pouvait les aider à gagner). Mais cela n’explique pas tous leurs choix : Les gens avaient tendance à surévaluer l’information en général, et en particulier dans les loteries de grande valeur. Il semble que les enjeux plus élevés augmentent la curiosité des gens pour l’information, même lorsque celle-ci n’a aucun effet sur leur décision de jouer ou non.

Les chercheurs ont déterminé que ce comportement ne pouvait être expliqué que par un modèle qui saisissait les motifs économiques et psychologiques de la recherche d’information. Les gens acquéraient l’information non seulement en fonction de son utilité réelle, mais aussi en fonction de l’anticipation de son utilité, qu’elle ait été utilisée ou non.

Selon Hsu, cela revient à vouloir savoir si nous avons reçu une offre d’emploi formidable, même si nous n’avons pas l’intention de l’accepter. «  L’anticipation sert à amplifier l’impression que quelque chose est bon ou mauvais, et l’anticipation d’une récompense plus agréable fait paraître l’information encore plus précieuse « , dit-il.

Code neuronal commun pour l’information et l’argent

Comment le cerveau réagit-il à l’information ? En analysant les scans d’IRMf, les chercheurs ont découvert que l’information sur les cotes des jeux activait les régions du cerveau spécifiquement connues pour être impliquées dans l’évaluation (le striatum et le cortex préfrontal ventromédien ou VMPFC), qui sont les mêmes zones de récompense productrices de dopamine activées par la nourriture, l’argent et de nombreux médicaments. C’était le cas, que l’information soit utile ou non et qu’elle modifie ou non la décision initiale de la personne.

Ensuite, les chercheurs ont pu déterminer que le cerveau utilise le même code neuronal pour l’information sur les chances de gagner à la loterie que pour l’argent en utilisant une technique d’apprentissage par machine (appelée régression du vecteur de soutien). Cela leur a permis d’examiner le code neuronal pour savoir comment le cerveau réagit à diverses sommes d’argent, puis de demander si le même code peut être utilisé pour prédire combien une personne paiera pour obtenir de l’information. C’est possible.

En d’autres termes, tout comme nous pouvons convertir des choses aussi disparates qu’une peinture, un dîner au bifteck et des vacances en une valeur monétaire, le cerveau convertit la curiosité au sujet de l’information en un code commun qu’il utilise pour des récompenses concrètes comme l’argent, dit Hsu.

 » Nous pouvons regarder dans le cerveau et dire à quel point une personne veut une information, puis traduire cette activité cérébrale en montants monétaires « , dit-il.

Soulever des questions sur la dépendance au numérique

Bien que la recherche ne porte pas directement sur la surconsommation d’information numérique, le fait que l’information engage le système de récompense du cerveau est une condition nécessaire au cycle de la dépendance, dit-il. Et cela explique pourquoi nous trouvons si irrésistibles ces alertes disant que nous avons été marqués sur une photo.

« La façon dont notre cerveau réagit à l’anticipation d’une récompense agréable est une raison importante pour laquelle les gens sont susceptibles d’être attirés par le clickbait « , dit-il. « Tout comme la malbouffe, ceci pourrait être une situation où des mécanismes d’adaptation antérieurs sont exploités maintenant que nous avons un accès sans précédent à des curiosités nouvelles. »

Via Berkeley

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