Les petits cafés familiaux finlandais aident à résoudre l’un des plus grands problèmes des parents

La neige recouvre la ville finlandaise d’Espoo, dans la banlieue d’Helsinki, un vendredi matin de novembre. Une douzaine de poussettes sont garées sur le côté d’une maison de couleur crème. La cheminée est fumante, et on entend des cris et des rires à l’arrière de la maison, où les parents et les enfants descendent une colline en traîneau. À l’intérieur de la maison, les gens parlent et l’odeur des biscuits dans le four s’échappe de la cuisine vers la pièce voisine, où les enfants assemblent des sacs de cadeaux pour la fête des pères le dimanche. A différents moments de la matinée, 11 mamans et 13 enfants prennent possession du café familial de Kotikolo, jouant avec les marionnettes à doigt qui tapissent les murs de la salle de jeux et de la cuisine, ainsi qu’avec toutes sortes de jouets et de livres imaginables. Il y a des nouveau-nés et des bambins, des jeunes mamans et des plus grands.

Le café familial Kotikolo est géré par l’association locale de Nöykkiö, un groupe communautaire qui relève de la Ligue Mannerheim pour la protection de l’enfance (MLL), la plus grande organisation à but non lucratif de Finlande dédiée à la protection de l’enfance et de la famille. Des séances de café familial, animées par des bénévoles de la MLL, ont lieu chaque semaine dans tout le pays. Les parents paient 2€ pour y participer. Lors de ces séances, ils rencontrent d’autres parents et discutent autour d’un café et de pâtisseries pendant que leurs enfants jouent ensemble dans un espace commun. En 2018, les groupes de MLL ont organisé 24 235 sessions dans 655 cafés familiaux, auxquelles ont participé près de 400 000 parents et enfants. De tels cafés ont vu le jour en Suède dans les années 1970 (pdf), et se sont étendus à d’autres pays nordiques au début des années 2000.

La Finlande offre un congé maternité parmi les plus généreux au monde, mais en partie à cause de cela, de nombreux nouveaux parents se sentent seuls. Après avoir eu un bébé, les mères peuvent rester à la maison pendant 105 jours de semaine, soit environ trois mois et demi, avec un salaire complet. Les nouveaux pères peuvent rester à la maison jusqu’à 54 jours de semaine. Ensuite, la mère ou le père peut prendre 158 jours de congé parental en semaine avec un salaire partiel. Et après cela, le père ou la mère peut prendre un congé non payé pour la garde d’enfants jusqu’à ce que leur enfant atteigne l’âge de trois ans. Environ 12 % des parents (surtout les mères) restent à la maison pendant au moins 24 mois.

La science nous dit que c’est exactement ce dont les bébés ont besoin. Au cours des premières années, ils dépendent de leurs parents, non seulement pour survivre, mais aussi pour s’épanouir. Mais trois ans – le congé maximal accordé à un parent qui travaille – est une très longue période qu’un adulte peut passer à la maison, la plupart du temps seul avec un bébé. C’est là qu’interviennent les cafés familiaux, qui permettent aux parents qui sont en congé ou qui ne travaillent pas à l’extérieur de la maison de se lier d’amitié avec d’autres parents. Dans certains cafés familiaux, les enfants ont aussi l’occasion de passer du temps avec des bénévoles plus âgés, et les parents apprennent à connaître le développement de leur enfant grâce à des séances animées par des membres du personnel de MLL.

Des preuves anecdotiques montrent que les cafés familiaux améliorent la santé mentale des mères et encouragent les parents à échanger leurs connaissances sur l’éducation des enfants. Mais leur existence dépend du fait qu’il y ait suffisamment de nouveaux parents – ainsi que de bébés – pour les remplir. En Finlande, comme dans beaucoup d’autres pays européens, la baisse rapide de la fécondité rend cette situation incertaine.

« Les jours semblaient longs comme le Sahara. »

Entre 2018 et 2019, MLL a interrogé 408 parents et leur a demandé pourquoi ils avaient choisi de fréquenter les cafés familiaux. Plus de 70 % étaient tout à fait d’accord ou d’accord pour dire qu’ils le faisaient parce qu’ils se faisaient de nouveaux amis, et 67 % ont dit que c’était parce que leur enfant se faisait de nouveaux amis.

La nouvelle parentalité peut être une expérience extrêmement solitaire. Les réveils à 4 heures du matin, les changements de couches constants, l’allaitement, tout cela a des conséquences sur les parents. Chez les adultes, la solitude a été liée à la dépression, entre autres effets néfastes sur la santé. Et la dépression maternelle peut affecter le lien mère-enfant, avec de graves conséquences pour la santé, l’apprentissage et les résultats cognitifs de l’enfant plus tard dans la vie. Une étude longitudinale finlandaise des années 1990 a mesuré le sentiment de solitude et les symptômes de dépression auto-déclarés chez 122 femmes à trois stades de la maternité : la grossesse, lorsque leur premier-né avait entre 8 et 9 ans, et de nouveau, lorsque l’enfant avait entre 16 et 17 ans. Environ 38 % des mères ont déclaré se sentir seules pendant la grossesse et 34 % ont dit se sentir seules aux deux stades suivants.

Maria, une Finlandaise mère de deux enfants qui fréquentait les cafés familiaux quand ses enfants étaient plus jeunes et qui travaille maintenant pour MLL, dit que lorsqu’elle était à la maison avec son deuxième enfant,  » les jours où je n’avais pas d’activité pour les enfants semblaient longues comme le Sahara « . Puis la culpabilité a fait son apparition : « Voici mes deux merveilleux enfants et je les aime tellement, pourquoi ne sont-ils pas assez pour moi ? » (Maria a demandé que son nom de famille ne soit pas inclus dans cette histoire).

Aujourd’hui, les parents des pays riches sont plus susceptibles que leurs parents ou grands-parents d’élever leurs enfants seuls, sans le soutien de leurs voisins, grands-parents, tantes et oncles – le proverbial village. Mais les humains sont en fait câblés pour élever leurs enfants au sein d’une communauté plus large.  » Il est prouvé que le plus grand problème des parents, plus encore que la pauvreté, bien que celle-ci soit un problème terrible, est l’isolement « , déclare Alison Gopnik, professeur de psychologie à l’Université de Californie à Berkeley (UC Berkeley) et spécialiste du développement de l’enfant. « Nous avons cette terrible situation où les gens élèvent… des bébés et des petits enfants par eux-mêmes. » Non seulement cela est mauvais pour la santé mentale des parents, mais cela peut aussi, en fin de compte, nuire aux enfants, car les parents apprennent ce qu’il faut pour élever un enfant en parlant de leur expérience à leur famille ou à leurs amis. Et pourtant, de nombreux parents n’ont personne vers qui se tourner pour comprendre pourquoi leur bébé pleure. Les cafés familiaux espèrent pouvoir fournir aux parents cette personne.  » La Finlande est une société très individualiste et nous avons souvent des difficultés à demander de l’aide « , dit Liisa Ylikojola, coordinatrice régionale de MLL. « Nous avons tendance à penser que nous devons nous débrouiller seuls. Mais être parent, c’est un travail d’équipe ».

Les bénévoles de MLL, dont beaucoup sont eux-mêmes parents ou grands-parents, suivent une formation pour animer des séances avec les parents sur des sujets pertinents, notamment les stades de développement des enfants, le sommeil, la garde des enfants et la façon de concilier les responsabilités professionnelles et familiales. La formation consiste en une introduction aux valeurs et aux principes de MLL, des leçons sur l’interaction avec les enfants et la collecte de commentaires des parents, et des ateliers sur la coopération avec la municipalité et d’autres organismes sans but lucratif et le recrutement de nouveaux bénévoles. Certains cafés sont gérés par des employés de MLL, qui ont tous un baccalauréat ou une maîtrise en éducation, en travail social ou en soins de santé.

Dans une enquête réalisée en 2010 auprès de 553 parents (pdf, p.40, lien en finnois) qui fréquentaient les cafés familiaux de MLL, la chercheuse en doctorat Johanna Sourander et ses collègues Elisa Halonen et Anne Viinikka ont constaté que la moitié des mères et 40 % des pères cherchaient un soutien et des conseils dans leur rôle de parent. Et la plupart des parents ont déclaré que leur relation avec leur bébé était devenue assez, voire beaucoup plus forte grâce au réseau qu’ils avaient développé et aux connaissances qu’ils avaient acquises en fréquentant les cafés. C’est logique, dit Gopnik :  » Avoir le sentiment que tout le monde a les mêmes questions et problèmes, et que vous n’êtes pas seul, que ce n’est pas votre enfant qui se comporte bizarrement, mais aussi qu’il y a beaucoup, beaucoup de façons différentes d’être un enfant, c’est quelque chose qui ressort quand vous êtes dans une pièce avec beaucoup, beaucoup d’autres parents, ce qui n’est pas le cas si vous lisez un livre sur l’art d’être parent « .

Elle ajoute que les programmes qui rassemblent les jeunes parents et leur permettent de s’entraider  » sont absolument le genre de programmes dont nous avons besoin « .

Un projet imparfait

Mirjam Kalland, professeur d’éducation et de soins à la petite enfance à l’Université d’Helsinki et membre du conseil d’administration de MLL, a interviewé des mères qui fréquentent régulièrement les cafés familiaux. Elle analyse actuellement les données, mais les résultats préliminaires montrent que ces groupes peuvent en fait améliorer la santé mentale des mères, en particulier des femmes qui se disent très dépressives pendant leur grossesse. Cela  » nous a un peu surpris « , dit Mme Kalland, car  » il est habituellement difficile, sans une intervention ciblée, d’avoir un effet sur la dépression « . Et bien qu’elle ne sache pas encore quels types de séances de café familial soutiennent le mieux la santé mentale des mères ou à quelle fréquence les mères doivent y assister pour ressentir un effet, Kalland dit qu' » il semble y avoir une tendance selon laquelle le [café familial] n’exige pas que vous veniez chaque fois ou un nombre précis de fois. Vous y allez simplement, vous buvez un café avec d’autres mères et leurs bébés, et personne n’exige rien de vous ».

Rukka Vainio-Abdullahi a rencontré l’une de ses meilleures amies au café familial international d’Espoo, qui accueille de nombreux parents immigrants. Vainio-Abdullahi, qui est finlandaise, dit que son amie l’a aidée à résoudre les difficultés qu’elle avait à allaiter sa fille. Mais son amie est retournée au travail récemment et Vainio-Abdullahi la voit maintenant moins souvent. Vainio-Abdullahi vient toujours au café familial avec sa fille de quatre ans et son fils de six mois  » parce que c’est vraiment ennuyeux à la maison et… c’est un endroit agréable pour venir, pour parler aux gens, et ensuite [les enfants] peuvent jouer avec d’autres personnes « . Mais elle n’a pas été en mesure de créer le même lien profond avec un autre parent au café, pour des raisons qui illustrent certaines des principales faiblesses du programme dans son ensemble.

MLL a conçu les cafés familiaux de manière à ce qu’ils soient le moins stressants possible. Les parents peuvent venir aussi souvent qu’ils le souhaitent. Les cafés ne recueillent pas de renseignements personnels sur les personnes qui se présentent, si ce n’est qu’ils leur demandent d’inscrire leur nom et celui de leurs enfants dans un registre, qui est ensuite utilisé pour comptabiliser chaque année le nombre de personnes présentes dans tout le pays. Selon M. Kalland, cette ouverture peut contribuer à améliorer la santé mentale des parents, mais elle peut aussi affaiblir l’expérience pour les autres parents, qui peuvent se présenter seulement pour trouver les cafés vides. Ils peuvent rencontrer un autre parent avec qui ils cliquent, mais ne jamais les revoir. Lorsque les deux bénévoles de MLL qui gèrent le café familial international ont été malades plus tôt cette année, ils ont demandé à Vainio-Abdullahi d’ouvrir le café à leur place. Elle l’a fait, et a attendu deux heures, mais personne n’est venu. Une partie du problème est que les informations sur les heures et les dates des séances de café familial  » sont très dispersées « , dit Elina Laihomaki, une autre mère qui fréquente un autre café familial à Helsinki. Un autre problème est que la programmation est en finnois, ce qui risque de détourner les étrangers – bien que la plupart des Finlandais parlent couramment l’anglais. Vainio-Abdullahi affirme que le problème des cafés familiaux est encore plus grave, même si elle n’arrive pas à mettre le doigt dessus. « Parfois, quelqu’un vient ici en tant que nouvelle personne, et il n’a pas envie de revenir. Cela me fait penser, y a-t-il quelque chose qui ne va pas avec cet endroit ? »

Quand les parents ne viennent plus, les bénévoles du MLL ne peuvent plus rien faire, dit Eila Liikanen-Aarnio, la bénévole responsable du café familial international d’Espoo. « Nous ne savons pas d’où ils viennent [et] nous n’avons ni adresse ni numéro de téléphone où nous pourrions les appeler pour leur dire de revenir.

Enfin, même si les pères finlandais prennent environ 11 % du temps de congé total disponible après la naissance de leur enfant, les cafés familiaux sont presque exclusivement remplis de mères. Timo Arona, qui fait de la luge avec son fils de 2 ans Elias devant le café familial de Kotikolo, dit qu’il n’entrera à l’intérieur que si le temps tourne au vinaigre. Il est en congé parental de cinq mois de son emploi de chef de projet pour une société informatique et a assisté à quelques séances de café familial parce que sa femme a dit qu’elle les avait appréciées pendant son congé. Mais Arona n’a pas ressenti le besoin de participer régulièrement à ces séances. En général, les pères prennent moins de congés que les mères, ce qui pourrait expliquer pourquoi ils sont moins nombreux à rechercher le compagnonnage proposé dans les cafés familiaux. Quelle que soit la raison, Liikanen-Aarnio dit qu’elle n’a pas vu un seul père assister aux séances du café familial international d’Espoo depuis plus de deux ans.

Le problème de la fertilité

Les étrangers voient souvent la Finlande et ses voisins nordiques comme des sponsors de l’aide sociale. Ils obtiennent de meilleurs résultats que presque tous les pays sur un large éventail d’indicateurs, allant des congés familiaux payés aux soins de santé, au bonheur et à l’égalité des sexes. Et pourtant, comme l’ont récemment écrit Toni Malminen, professeur de droit à l’Université de Finlande orientale, et Binga Tupamäki, conseillère municipale de la ville de Kauniainen, dans une lettre ouverte au Financial Times (paywall),  » Dans l’un des ‘meilleurs pays pour élever des enfants’ (selon US News), de moins en moins de personnes choisissent d’avoir des enfants. En 2018, 47 577 bébés sont nés en Finlande, soit 2 744 de moins que l’année précédente. La population finlandaise vieillit plus rapidement que celle de tout autre pays européen. Son taux de fécondité, c’est-à-dire le nombre total d’enfants que chaque femme aurait si elle vivait jusqu’à la fin de sa vie reproductive, a atteint en 2018 un niveau historiquement bas de 1,41 – bien en dessous du niveau de remplacement. Malminen et Tupamäki ont conclu que  » quelque chose de louche dans l’État de Finlande « .

« Je trouve intéressant que vous parliez de la Finlande comme d’un exemple, mais ici nous nous demandons pourquoi les gens ont si peu d’enfants », dit Maria de MLL. En Finlande, comme ailleurs, la réponse à cette question est compliquée, et va de l’anxiété face au changement climatique, à l’augmentation du nombre de femmes sur le lieu de travail et à la hausse du coût de la vie.

« Bien sûr, s’il y a moins d’enfants, il y a moins de cafés familiaux « , a écrit Mme Ylikojola de MLL dans un courriel.  » Nous ne sommes pas si inquiets de (sic) ce qui arrive à nos cafés familiaux, mais nous sommes inquiets du (sic) taux de fertilité.  »

Le changement démographique massif en cours dans des pays riches comme la Finlande a de graves implications pour l’avenir des programmes de protection sociale comme les cafés familiaux, dont le rôle est de soutenir les nouveaux parents et leurs bébés, et l’appauvrissement d’initiatives comme celles-ci est en fin de compte une perte pour tout le monde. Comme l’explique Gopnik, de l’Université de Californie à Berkeley,  » si vous deviez faire une chose qui fait une différence à la fois pour le bien-être général et pour l’inégalité, investir dans l’éducation des jeunes enfants est la chose qui fait la plus grande différence « .

Via Quartz

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