Le grand paradoxe de notre époque : tout est à la fois meilleur et pire que jamais

Au cours des deux derniers siècles, le capitalisme fossile nous a rendus plus riches, plus sains, plus sûrs et plus informés que jamais. Aujourd’hui, cependant, ce moteur de progrès a commencé à causer notre perte, nous faisant sentir cyniques ou impuissants. Pourtant, il y a toujours place pour l’espoir – c’est la nature de l’humanité : le métamodernisme.

Notre monde est mieux loti qu’à aucun autre moment de l’histoire de l’humanité, mais en même temps les choses n’ont jamais été pires.

C’est une contradiction qui nous met face à une énigme apparemment insoluble : la source de notre progrès est devenue la source de notre chute. Les choses sont trop belles pour que nous puissions tout changer, mais trop mauvaises pour que nous laissions les choses telles qu’elles sont.

C’est le grand paradoxe des temps modernes.

Retour au « bon » vieux temps ? Repensez-y
Le pessimisme peut venir facilement de nos jours. Nous sommes entourés de reportages déprimants, de politiciens nostalgiques qui nous soutiennent en évoquant une époque où leur pays était encore « grand », de films hollywoodiens romantiques qui idéalisent un passé mythique.

On a parfois l’impression que les médias, la politique et l’industrie du divertissement sont tous coincés dans une machine à remonter le temps avec un seul paramètre : un passé plus doux et plus agréable où les gens laissaient encore leurs portes ouvertes et profitaient des choses simples de la vie.

Aussi connu sous le nom de « La La Land ».

Mais vous n’avez pas besoin d’une machine à remonter le temps pour vous sentir reconnaissant de vivre dans le présent. À presque tous les égards, l’humanité est mieux lotie aujourd’hui qu’elle ne l’a jamais été. Nous sommes plus riches, plus sains, plus sûrs, mieux informés et plus prospères que jamais.

Imaginez la vie au 18ème siècle sans télévision, film ou musique enregistrée la prochaine fois que vous allumerez par hasard Netflix, Fox Sports ou Spotify.

L’espérance de vie globale (Pour plus de détails sur toutes ces statistiques, consultez le site Web de Notre monde en données) a plus que doublé au cours du siècle dernier, atteignant un sommet historique de 72. Plus de richesse a été créée au cours des quatre dernières décennies que dans toute l’histoire de l’humanité avant cela. Il y a deux siècles, 8 personnes sur 10 vivaient encore dans l’extrême pauvreté, aujourd’hui c’est moins de 1 sur 10. Les guerres, les maladies et les catastrophes naturelles font aujourd’hui moins de victimes qu’à tout autre moment de notre histoire. En 1800, près de la moitié des enfants mouraient avant l’âge de cinq ans, mais aujourd’hui ce chiffre est tombé à moins de 4 %. Il y a deux siècles, 88 % de la population mondiale était analphabète ; aujourd’hui, ce chiffre n’est plus que de 10 %. L’utilisateur moyen d’un smartphone en Chine a maintenant plus d’informations au bout des doigts que le président des États-Unis n’en avait en 1990.

La vie quotidienne est également devenue beaucoup plus agréable. Au XIXe siècle, les gens (surtout les femmes) consacraient en moyenne 58 heures par semaine aux tâches ménagères – leurs homologues du XXIe siècle ont réduit ce temps à moins de 18 heures. Au cours de cette même période, les heures consacrées au travail à l’extérieur du foyer (lire : principalement par les hommes) ont été réduites de moitié, pour atteindre environ 40 heures par semaine. Sans parler des grands progrès que nous avons accomplis vers l’égalité des sexes.

Bien sûr, il est tentant de considérer de telles statistiques avec scepticisme. Après tout, il y a encore beaucoup de souffrance dans le monde. Mais quiconque croit sincèrement que les choses allaient mieux dans le  » bon vieux temps  » oublie simplement à quel point la vie était morne, difficile et monotone pour la plupart des gens il y a seulement quatre ou cinq générations.

Imaginez le régime alimentaire d’un Européen moyen au Moyen Age – céréales, bouillie, carottes et oignons toute l’année, peu d’épices et certainement pas de fruits frais – la prochaine fois que vous vous promènerez dans les allées d’un supermarché moderne. Imaginez la vie au 18ème siècle sans télévision, film ou musique enregistrée la prochaine fois que vous allumerez par hasard Netflix, Fox Sports ou Spotify. Considérez qu’il y a un peu plus d’un siècle, la plupart des maisons n’étaient même pas raccordées à un réseau d’égouts et vous ne regarderez plus jamais une toilette ordinaire de la même façon.

Malheureusement, le contraire est tout aussi vrai

Paradoxalement, si tout ce qui précède est indéniablement vrai, il est tout aussi vrai que notre monde est plus mal en point que jamais auparavant. L’humanité fait face à des problèmes d’une ampleur jamais vue.

Le réchauffement de la planète en est l’exemple le plus connu – et le plus pressant. Depuis le début de la révolution industrielle en 1750, nous avons extrait et brûlé des centaines de millions d’années d’énergie stockée sous forme de pétrole, de gaz et de charbon, libérant ainsi plus de 2 billions de tonnes de CO₂ dans l’atmosphère. Bien que les conséquences soient d’une complexité époustouflante, le problème lui-même est en fait assez simple : la surabondance de CO₂ dans notre atmosphère emprisonne la chaleur du soleil, ce qui augmente la température moyenne de la terre suffisamment pour perturber des écosystèmes entiers.

Si nous continuons sur notre voie actuelle, certaines parties de notre planète deviendront inhabitables à cause de la chaleur extrême. La migration climatique augmentera. Les pénuries de nourriture et d’eau deviendront plus fréquentes. Les ouragans et les inondations feront de plus en plus de victimes. Des villes comme Singapour et New York pourraient se retrouver en grande partie sous l’eau. De nombreuses espèces non humaines seront menacées d’extinction. Sans parler des tensions politiques que ces développements provoqueront. Les camps adverses s’affrontent déjà en signe de protestation, même si le pire reste à venir.

Les propriétaires de la moitié des biens de la planète tiendraient dans une seule salle de classe.

La crise climatique va de pair avec un autre problème mondial : l’inégalité socio-économique à une échelle sans précédent. La moitié la plus pauvre de la population mondiale n’est responsable que de 14 % des émissions mondiales CO₂ L’ensemble du continent africain, qui compte 1,2 milliard d’habitants, ne génère que 4 % des émissions de CO₂. Les 10 % les plus riches du monde sont responsables de la moitié des émissions.

Pourtant, les conséquences dévastatrices du réchauffement climatique se feront sentir dans la direction exactement opposée : les personnes les plus vulnérables du monde sur le plan social et économique seront les plus gravement touchées par la sécheresse, les pénuries, les vagues de chaleur, l’élévation du niveau des mers et les migrations forcées.

Cette déconnexion extrême entre les principaux responsables du changement climatique et ceux qui en sont les plus affectés révèle le revers de la médaille des progrès réalisés au cours des deux derniers siècles : si l’humanité dans son ensemble est mieux lotie que jamais auparavant, les gains ont été exceptionnellement inégalement répartis. (voir Winners take all : la charade de l’élite) Même si l’inégalité des revenus a légèrement diminué ces dernières années, en grande partie grâce à la forte hausse des revenus en Chine et en Inde, la richesse au sein des pays s’est accrue de manière de plus en plus inégale.

Pour comprendre à quel point cet écart de richesse est vraiment absurde, il suffit de considérer la statistique suivante : les 26 personnes les plus riches du monde possèdent autant de capital que les 3,8 milliards d’humains les plus pauvres réunis. Les propriétaires de la moitié des actifs du monde tiendraient dans une seule salle de classe.

Le capitalisme fossile, source du bien et du mal

Ce n’est pas un hasard si le climat et la richesse sont si étroitement liés, car ils ont essentiellement une origine commune : le capitalisme fossile. Les combustibles fossiles sont à l’origine des progrès extraordinaires de l’humanité au cours des deux derniers siècles, mais aussi à l’origine des problèmes extraordinaires auxquels nous sommes confrontés aujourd’hui.

Pratiquement tout ce qui rend la vie moderne tellement meilleure qu’elle ne l’était auparavant – l’augmentation spectaculaire de l’espérance de vie, de la santé, de la sécurité, de la mobilité et du luxe – a été rendu possible par les approvisionnements en combustibles fossiles qui sont devenus disponibles au milieu du XVIIIe siècle. La découverte du pétrole, du charbon et du gaz a accéléré le développement humain comme rien d’autre ne l’a fait avant ou depuis.

En même temps, ce système basé sur les combustibles fossiles a également donné naissance aux problèmes mêmes qui menacent notre mode de vie moderne – le changement climatique, la perte de biodiversité, l’accroissement des inégalités. Il est crucial que ces questions ne soient pas seulement des dommages collatéraux malheureux, mais qu’elles soient en fait inscrites dans l’ADN du capitalisme fossile – il a connu un succès foudroyant précisément à cause de l’exploitation des gens, des colonies et des ressources naturelles de notre planète. Il est connu sous le nom de  » capitalisme d’extraction  » pour une raison : son existence même dépend de l’épuisement des gens et de la planète.

Cette bénédiction s’est avérée être une malédiction. Le prix de notre progrès sera payé.

Ce qui nous amène à la grande ironie de notre paradoxe moderne : pour préserver les fruits de l’incroyable croissance de l’humanité, nous devons tout laisser derrière nous. Pour continuer à avancer, nous devons revenir à la case départ. Le moteur qui anime notre civilisation doit être complètement démonté et remplacé par un nouveau modèle.

La première transition énergétique involontaire au monde

Ce moteur est, bien sûr, notre système d’énergie. Ce ne sera pas la première fois que l’humanité passe à une nouvelle source d’énergie primaire. Nous l’avons déjà fait auparavant – trois fois, pour être exact. Et à chaque fois, la transition a complètement transformé notre société et notre mode de vie.

La première révolution a eu lieu lorsque nous sommes passés du bois, de la tourbe et de la force musculaire humaine au bois, à la tourbe et à la force animale. Cela a mis fin à notre existence de chasseurs-cueilleurs nomades et a ouvert la voie au développement de l’agriculture, à la propriété privée et aux premiers établissements permanents. La deuxième révolution a commencé avec le passage à la vapeur et au charbon, rapidement suivi par l’électricité, qui a inauguré une ère d‘industrialisation, d’urbanisation et de production de masse. La troisième révolution a suivi peu après avec le passage au pétrole et au gaz, donnant lieu à la mondialisation et à notre économie moderne basée sur les services.

À la lumière de ces révolutions, il n’est guère exagéré de dire qu’une nouvelle transition – cette fois, vers les sources d’énergie renouvelables – changera tout. L’histoire nous a montré que rien ne joue un rôle plus important dans le façonnement de la société humaine que les sources d’énergie sur lesquelles elle est construite. L’archéologue britannique Ian Morris décrit ce phénomène comme la « Grande Chaîne de l’Energie ».

Cependant, il y a une différence cruciale entre les révolutions énergétiques précédentes et nos efforts actuels pour passer à des sources durables : cette fois, c’est surtout involontaire.

Nous n’avons pas d’autre choix que de passer à l’énergie durable – qu’elle soit ou non plus rentable.
Les transitions précédentes – de la force musculaire à l’énergie animale, à la vapeur et à l’électricité, au pétrole et au gaz – ont été largement suscitées par de nouvelles découvertes et stimulées par l’ingéniosité humaine. Ces transitions et les transformations qui en ont résulté ne nous ont pas été imposées de l’extérieur, mais ont constitué une réponse naturelle aux avantages pratiques et économiques indéniables des nouvelles sources d’énergie. Bien entendu, ces transitions dites  » volontaires  » ont en fait comporté beaucoup de coercition violente sous forme d’esclavage et d’exploitation. Mais les transitions elles-mêmes ne nous ont pas été imposées par des facteurs externes.

Et c’est précisément ce qui distingue notre transition actuelle : nous n’avons pas d’autre choix que de passer à une énergie durable – qu’elle soit ou non plus rentable. Heureusement, l’énergie durable est en fait une meilleure alternative aux combustibles fossiles dans de nombreux cas – en particulier si nous tenons compte des coûts cachés des combustibles fossiles, tels que la pollution, la concentration du pouvoir et l’inégalité socio-économique. Mais dans l’état actuel des choses, la technologie durable n’est pas encore prête à servir d’épine dorsale à notre société moderne.

Prenons par exemple l’acier, le ciment, les engrais et le plastique – quatre éléments clés de notre mode de vie actuel. Nous sommes très dépendants de ces matériaux pour la construction, l’agriculture et l’industrie, mais ils ne peuvent pas encore être fabriqués à un prix abordable ou à grande échelle sans charbon, pétrole et/ou gaz. Il en va de même pour deux formes essentielles de mobilité et de transport : le transport aérien et le transport par conteneurs. Ni les avions ni les navires porte-conteneurs ne peuvent actuellement être alimentés en énergie sans combustibles fossiles. C’est un problème énorme, car ils jouent un rôle central dans notre économie mondiale. Dans un monde durable alimenté uniquement par l’énergie solaire et éolienne, de vastes pans de notre planète deviendraient, d’un point de vue économique, trop éloignés pour être atteints.

En bref, la transition énergétique actuelle n’est pas un mouvement volontaire vers une meilleure alternative, mais un impératif qui nous a été imposé par la non durabilité inhérente à notre système énergétique actuel. Comme le philosophe américain Noam Chomsky l’a si bien dit, le capitalisme fossile ne peut persister que  » tant qu’il est possible de prétendre que les forces destructrices que les humains créent sont limitées : que le monde est une ressource infinie, et que le monde est une poubelle infinie « .

La fin de cette illusion est en vue en ce moment.

La révolution en temps de paix et de prospérité

Tout bien considéré, ils tirent des conclusions assez déprimantes. Nous n’avons pas d’autre choix que d’abandonner la plus grande source de progrès que l’humanité ait jamais connue. Les sources d’énergie alternatives sont meilleures à certains égards, mais encore lamentablement inadéquates à d’autres. Et les personnes qui portent la plus grande responsabilité du gâchis dans lequel nous nous trouvons sont aussi celles qui bénéficient le plus de notre système actuel – alors que celles qui sont le plus gravement touchées sont les moins capables d’opérer des changements.

Pire encore, il reste à voir si les changements que nous devons apporter sont même compatibles avec ce que nous cherchons à protéger : la vie dans une société libre et démocratique.

La démocratie est conçue pour empêcher un renversement aussi abrupt du statu quo.

Nous sommes soumis à d’énormes pressions pour passer le plus rapidement possible à une économie sans carbone. Si nous voulons maintenir le réchauffement de la planète dans des limites gérables, nous devons réduire les émissions à zéro au cours des 30 prochaines années. Pour avoir une idée de la rapidité de cette transition, il suffit de considérer les périodes d’incubation du pétrole, du charbon et du gaz : il a fallu 60 ans à ces trois sources d’énergie pour passer de 5 % de notre approvisionnement énergétique à leurs sommets respectifs de 50 %, 40 % et 25 %. Si l’énergie durable devait suivre le même schéma, alors le solaire, l’éolien et la biomasse ne seraient pas nos sources d’énergie dominantes avant 2079. C’est-à-dire : 30 ans trop tard. Et n’oubliez pas que nous avons besoin de l’énergie durable non seulement pour devenir la source dominante, mais aussi pour couvrir tous nos besoins énergétiques.

Ajoutez à cela la résistance existante – et probablement croissante – à cette transition et le scepticisme persistant à l’égard du changement climatique, et vous comprendrez que la démocratie fondée sur la participation et le soutien populaire n’est pas le moyen le plus rapide de parvenir à une transformation sociale de cette ampleur. Au contraire, la démocratie est conçue pour empêcher un renversement aussi abrupt du statu quo. Comme l’a récemment fait observer le correspondant Rutger Bregman, des changements rapides et profonds du tissu social ont généralement eu lieu en temps de guerre.

Il est difficile de rester optimiste face à de tels faits. En fait, cela suffit à faire naître un sentiment de cynisme, voire d’impuissance. Il n’est donc pas étonnant que nous soyons entourés de cynisme partout où nous nous tournons – autour de la fontaine à eau, à la table de la cuisine, et dans les talk-shows de la télévision et de la radio. « J’ai pensé à devenir végétarien, mais si les autres continuent… » « Quel est l’intérêt d’investir dans l’énergie solaire et éolienne quand la Chine est encore… » « Les manifestations pour le climat, c’est bien beau, mais rien ne changera tant que nous ne… »

Une raison d’être optimiste : le don de l’humanité pour la coopération

Malgré tout cela, il y a de bonnes raisons de croire que l’humanité est capable de relever les défis auxquels nous sommes confrontés. Des raisons qui sont tellement évidentes que nous avons du mal à les voir. Des raisons qui nous poussent à sous-estimer sauvagement notre pouvoir individuel et notre inventivité collective. Des raisons qui touchent au cœur de la nature humaine et à la raison pour laquelle nous en sommes venus à dominer la planète en premier lieu.

Notre cynisme collectif est fondé sur un certain nombre de mythes et d’idées fausses tenaces. L’exposition quotidienne à ces mythes dans les nouvelles nous a amenés à les accepter comme une vérité évangélique : des choses comme le fait que nous sommes trop divisés pour trouver une solution unifiée, ou comment le vrai changement n’est possible que si tout le monde est à bord.

Tout ce que nous savons, faisons et faisons est un effort commun.

Dans un essai précédent, The Correspondent a parlé de l’une des raisons les plus importantes d’espérer – une raison qualifiée de  » miracle quotidien  » : la capacité inégalée de l’humanité à coopérer. Bien sûr, aucune espèce ne fonctionne vraiment dans un isolement complet, mais l’humanité est unique dans la mesure où nous coopérons les uns avec les autres. Nous travaillons ensemble à une telle échelle qu’il nous est difficile de l’observer. La toile qui nous relie est bien trop vaste pour être vue à l’œil nu. C’est une partie tellement unique de ce que signifie être humain que vous pourriez plaider pour nous renommer homo cooperans – l' »espèce coopérative ».

L’économiste américain Leonard Read a illustré de façon célèbre l’étendue de la coopération humaine dans les années 1950 en posant une question apparemment simple : combien de personnes faut-il pour fabriquer un crayon ?

La réponse : des centaines de millions.

Des centaines de millions de personnes ? Pour un peu de graphite et un peu de bois ? C’est sûr. Il faut exploiter le graphite, ce qui nécessite de l’acier, ce qui est fait dans des aciéries, ce qui fonctionne à l’électricité, ce qui est produit à l’aide de pétrole et de gaz, ce qui doit être transporté, ce qui nécessite des infrastructures.

Et ainsi de suite, et ainsi de suite.

Cette liste est incroyablement longue – presque infinie, même. Sans l’invention de la roue, il n’y aurait pas de camions pour livrer les crayons. Et si la charrue n’avait pas été inventée, les camionneurs n’auraient pas de panier-repas à manger. Dans une certaine mesure, tout ce que nous faisons est lié à tout le reste : nous n’avons pas seulement sept collègues, ou même soixante-dix, mais sept milliards.

Si Leonard Read a utilisé l’exemple du crayon pour prôner une vision du monde libertaire dans laquelle tout pourrait être laissé au  » libre marché « , ce n’est pas là où on veut en venir. Au contraire, l’idée que  » le marché  » peut tout résoudre est en grande partie ce qui nous a mis dans ce pétrin au départ.

Mais le point philosophique plus profond qu’il fait valoir dans son expérience de pensée est toujours valable : tout ce que nous savons, faisons est un effort commun. Rien de ce que vous voyez autour de vous – du crayon avec lequel vous écrivez à la ville dans laquelle vous vivez – n’a été créé par une seule personne travaillant isolément. Au contraire, notre société est le résultat de milliers d’années de connaissances partagées et de chaînes de production sans fin.

Sept milliards de têtes valent mieux qu’une

Ce simple fait révèle une vérité fondamentale sur l’existence humaine : notre société est plus que la somme de ses parties. Les connaissances, les compétences et les réalisations humaines ne sont pas simplement cumulatives, mais sont soumises à un incroyable effet multiplicateur. La connaissance est particulière en ce sens qu’elle grandit lorsqu’elle est partagée (tout comme l’amour, comme les romantiques le soulignent probablement). Et heureusement, nous, les humains, sommes ridiculement doués pour le partage.

Selon le philosophe israélien Yuval Noah Harari, notre capacité à coopérer à grande échelle est la principale raison pour laquelle les humains en sont venus à dominer si complètement la planète. C’est pourquoi nous rendons visite à nos ancêtres évolutionnaires au zoo plutôt que l’inverse.

Grâce à la capacité de collaboration de l’humanité, nous sommes non seulement l’espèce la plus dominante sur terre, mais aussi notre propre pire ennemi.
Non seulement nous, les humains, travaillons ensemble instinctivement, mais nous sommes aussi la seule espèce qui forme des liens de coopération qui vont bien au-delà de notre environnement immédiat et qui incluent tant d’individus. Des entreprises employant des milliers de personnes aux pays comptant des centaines de millions d’habitants, des clubs comptant des dizaines de milliers de membres aux religions comptant des milliards d’adeptes. De tels partenariats permettent à notre espèce d’exploiter une capacité collective de résolution de problèmes qui dépasse de loin les connaissances, le talent et la créativité d’un seul individu.

Les critiques souligneront à juste titre que c’est précisément cette capacité qui rend l’humanité si destructrice pour notre environnement. Ils ont raison. Les chimpanzés ne savent peut-être pas comment fabriquer des smartphone, mais au moins ils ont réussi à éviter d’établir un système économique fondé sur les combustibles fossiles qui menace leur propre habitat d’extinction, contrairement à leurs cousins imberbes.

Notre capacité collective à contrôler notre environnement semble nous avoir fait remonter et sortir de la chaîne alimentaire, mais elle a aussi fait de nous la plus grande menace pour notre propre survie. Grâce au talent de collaboration de l’humanité, nous sommes non seulement l’espèce la plus dominante sur terre, mais aussi notre propre pire ennemi.

Et pourtant, la collaboration reste la clé de notre succès pour l’avenir : en tant qu’espèce, nous sommes capables d’apporter des changements énormes et de grande portée. Comme la conclusion d’un accord sur le climat entre 195 pays.

Lisez l’état de ratification de l’Accord de Paris ou adoptez une directive européenne sur les appareils électroménagers qui permettra d’éviter dix fois plus d’émissions de carbone que l’ensemble de l’accord climatique néerlandais. Ou investir 30 milliards d’euros

Lisez « Volkswagen’s plan to kill off Tesla » sur le Financial Times comme une entreprise dans la conception d’une nouvelle voiture électrique révolutionnaire.

Il n’est pas surprenant que les changements climatiques nous laissent, en tant qu’individus, un sentiment d’impuissance. Un problème de cette ampleur est le résultat d’un tel réseau d’interactions qui est bien trop complexe pour qu’une seule personne puisse le saisir pleinement – ce qui signifie que les solutions doivent l’être aussi. Au sens propre, nous ne pouvons pas visualiser à quoi ressemblerait une solution efficace.

Mais nous pouvons alors prendre courage de cette vérité fondamentale sur la nature humaine : ensemble, nous le pouvons.

Via The Correspondent

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