Les corbeaux pourraient être l’animal le plus intelligent autre que les primates

Les corbeaux ont longtemps été considérés comme rusés. Mais leur intelligence est peut-être bien plus avancée que nous ne l’aurions cru possible.

Le nom du corbeau était Betty. Et elle était en route pour la célébrité. Un groupe de scientifiques de l’Université d’Oxford l’ont regardée avec émerveillement prendre un morceau de fil de fer dans sa cage, puis utiliser un objet proche pour le plier à une extrémité, transformant le fil de fer en un outil crochu. Cet outil a permis à Betty de hisser un petit contenant de viande – un délicieux cœur de porc – à l’intérieur d’un tube de plastique. Le déjeuner a été servi.

À l’époque, en 2002, l’exploit de Betty était une source d’étonnement. Comment cette corneille a-t-elle pu résoudre un problème aussi complexe de façon aussi spontanée ? Cela suggérait des acrobaties mentales semblables aux nôtres. Les gros titres disent que c’était un corbeau étonnamment intelligent.

Sauf que Betty n’était pas aussi spéciale que certains le pensaient au début. Bien des années plus tard, des recherches ont montré que les corbeaux de Nouvelle-Calédonie sont des créateurs d’outils classiques. Dans la nature, ils le font tout le temps. Les observateurs avaient d’abord été surpris par le comportement de Betty, car il semblait qu’elle avait conçu son outil à crochet à la volée. Comme un ingénieur qui invente une nouvelle machine. En réalité, les Néo-Calédoniens ont évolué pour fabriquer des outils à crochet à partir de brindilles souples dans le cadre de leur activité habituelle de recherche de nourriture.

C’était moins un moment de génie – et plus une expression de sa nature.

 » Je ne veux pas minimiser ses capacités cognitives « , dit Christian Rutz, de l’Université de St Andrews. « Au moins, cela nous oblige à réévaluer la perspicacité du comportement de Betty. »

Les corbeaux de Nouvelle-Calédonie appartiennent à la famille des corvidés – tout comme les choucas, les corbeaux freux, les geais, les pies et les corbeaux. Ces dernières années, le cerveau de ces oiseaux a été étudié de plus en plus attentivement. Il ne fait aucun doute que certains d’entre eux font preuve de capacités cognitives impressionnantes. Mais l’intelligence est un sujet obscur. De quoi s’agit-il exactement, en premier lieu ? Et pourquoi a-t-elle évolué ?

Les corvidés nous aident à répondre à ces questions.

L’intelligence est enracinée dans le cerveau. Les primates intelligents – y compris les humains – ont une structure particulière dans leur cerveau appelée le néocortex. On pense que cela permet de rendre possible une cognition avancée. Les corvidés, notamment, n’ont pas cette structure. Ils ont plutôt développé des groupes de neurones très denses qui leur permettent de réaliser des prouesses mentales similaires.

Le type de cerveau spécifique qu’ils possèdent n’a pas vraiment d’importance – les corvidés et les primates partagent certaines des mêmes capacités de base en termes de résolution de problèmes et de plasticité, ou de capacité à s’adapter et à changer face à de nouvelles informations et expériences. C’est un exemple d’évolution convergente, où des histoires évolutives complètement différentes ont conduit à la même caractéristique ou au même comportement.

Il est facile pour les humains de voir pourquoi les choses que les corvidés peuvent faire sont utiles. Qu’il s’agisse d’identifier des personnes qui ont déjà représenté une menace pour eux ou pour d’autres membres de leur groupe ou d’utiliser des gestes pour communiquer – nous aussi, nous comptons sur des capacités comme celles-ci.

Rutz est sans équivoque. Certains oiseaux, comme les corneilles de Nouvelle-Calédonie qu’il étudie, peuvent faire des choses remarquables. Dans un article publié plus tôt cette année, lui et ses coauteurs ont décrit comment les Néo-Calédoniens recherchent un type de tige de plante spécifique à partir duquel ils fabriquent leurs outils à crochet. Les expériences ont montré que les corbeaux trouvaient les tiges qu’ils désiraient même lorsqu’elles avaient été déguisées avec des feuilles d’une autre espèce de plante. Cela suggère que les oiseaux choisissaient un type de matériau pour leurs outils qu’ils savaient être juste pour le travail. Vous n’utiliseriez pas une clé pour enfoncer un clou, n’est-ce pas ?

Classer l’intelligence des animaux semble un exercice de plus en plus inutile quand on considère la chose vraiment importante : comment cet animal est adapté à sa niche

Dans la nature, les Néo-Calédoniens utilisent leurs outils pour extraire les insectes des trous, par exemple dans les troncs d’arbre. Des images de ce comportement ont été filmées.

On pourrait penser que certains animaux sont plus intelligents que d’autres – avec les humains au sommet de l’arbre proverbial. Il est certain que les humains comptent excessivement sur l’intelligence pour s’en sortir. Mais cela ne veut pas dire que nous sommes les meilleurs dans chaque tâche mentale. Les chimpanzés, note Dakota McCoy de l’Université Harvard, ont démontré qu’ils possèdent une meilleure mémoire à court terme que les humains. Cela pourrait les aider à mémoriser où se trouve la nourriture dans la canopée de la forêt, par exemple.

Classer l’intelligence des animaux semble un exercice de plus en plus inutile quand on considère la chose vraiment importante : la façon dont cet animal est adapté à sa niche. L’intelligence est avant tout un moyen de spécialisation.

Comme le dit Rutz, l’analyse de l’intelligence des corbeaux « ne peut être dissociée de l’histoire naturelle de l’animal ». Et les Néo-Calédoniens sont loin d’être la seule espèce non humaine à avoir développé la capacité d’utiliser des outils. La liste des autres animaux qui partagent ce trait comprend les chimpanzés, les perroquets, les alligators et même les crabes.

Bien que la cognition puisse aider une créature à faire les choses nécessaires à sa survie dans son propre environnement, d’autres animaux se débrouillent par d’autres moyens. Alors que la corneille utilise ses capacités mentales et ses outils pour accéder à des aliments difficiles à atteindre, la girafe tend simplement son long cou. Les rouages intelligents ont juste un autre outil de la propre boîte à outils de l’évolution.

Cela dit, les animaux  » intelligents  » peuvent parfois accomplir des tâches qui vont au-delà de celles strictement exigées par la nature.

Dans ce clip de la série télévisée de la BBC, Inside the Animal Mind, Chris Packham regarde un Néo-Calédonien, surnommé 007, résoudre un puzzle construit artificiellement en huit étapes distinctes.

Cela semble éclipser l’humble démo d’outils à crochets de Betty. On a maintenant démontré qu’un corbeau applique ses capacités cognitives à la résolution de problèmes avancés. C’est une situation que l’oiseau ne rencontrerait jamais dans la nature, mais il excelle tout de même. Il est vrai que 007 avait déjà appris comment les différentes étapes fonctionnaient, mais les résoudre dans l’ordre présente un défi encore plus grand. C’est un indice que cet oiseau peut planifier à l’avance dans une certaine mesure. Il y a probablement beaucoup d’autres choses fascinantes que 007 et ses congénères peuvent faire, mais nous ne les avons pas encore testées pour eux.

La cognition ouvre la porte à un comportement qui n’est pas nécessairement essentiel à la survie

McCoy, comme Rutz, étudie aussi les corbeaux de Nouvelle-Calédonie. Dans un article publié cette année, elle et ses collègues ont décrit une expérience conçue pour montrer si l’humeur des oiseaux était affectée par l’utilisation d’outils. Les Néo-Calédoniens ont été formés à reconnaître qu’une boîte à une extrémité de la table contenait plus de nourriture qu’une boîte à l’autre extrémité. Ensuite, on a présenté aux corbeaux une boîte au milieu de la table – ce qui suggérait une quantité incertaine de viande à l’intérieur.

Les oiseaux qui avaient récemment utilisé des outils pour récupérer de la nourriture dans un récipient s’approchaient de la boîte mystère plus rapidement que ceux qui n’avaient pas utilisé d’outils. Cela indique que l’utilisation d’outils a rendu les corbeaux plus optimistes, dit M. McCoy.

Cela ne veut pas dire qu’ils étaient nécessairement  » heureux « , ajoute-t-elle – mais cela suggère une relation positive entre l’utilisation des outils et les attentes.

La cognition, dit Mme McCoy, peut être amusante. Elle ouvre la porte à des comportements qui ne sont pas nécessairement essentiels à la survie.

Les corbeaux, en fait, sont peut-être comme nous non pas tant parce qu’ils sont intelligents (et nous aussi) mais plutôt parce qu’ils engagent parfois leur intelligence simplement pour le plaisir – et nous aussi.

Les études de Mme McCoy sur les corbeaux ont une curiosité naturelle, dit-elle. Ils s’emparent effrontément de matériel scientifique et s’envolent avec celui-ci dans la volière. Les jeunes oiseaux en particulier, dit-elle, adorent jouer. Les humains ne sont pas si différents, affirme-t-elle : « Nous avons ces cerveaux incroyablement énormes mais nous les utilisons pour faire des mots croisés – ce n’est pas quelque chose pour lequel on est sélectionné par l’évolution. »

On pourrait soutenir qu’il y a des avantages utilitaires à un tel effort mental. Il garde l’esprit vif, il renforce les capacités de chacun – tout ce qu’il faut pour survivre. Mais si il procure du plaisir ou si il a des effets inattendus, on pourrait aussi dire qu’une telle activité n’est qu’une partie de ce qui rend la vie colorée. Les corbeaux de Nouvelle-Calédonie, comme nous et d’autres animaux intelligents, ont des humeurs et des souvenirs. Des stratégies et des attentes. Ils semblent remarquablement capables de s’attaquer à la complexité.

C’est l’évolution qui a rendu cela possible. Mais la cognition, comme la vie elle-même, sert plus qu’un simple besoin. L’intelligence animale permet l’apparition de toutes sortes de phénomènes fascinants. Un gorille qui reconnaît le langage humain. Un corbeau qui résout des énigmes. Un perroquet qui raconte des blagues.

La nature a fourni les notes, mais c’est le cerveau des animaux qui fait la musique. L’esprit, comme on dit, est la seule limite.

Via BBC

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