Comment la lutte au sujet d’un méga-télescope à Hawaii pourrait changer l’astronomie

La controverse sur le télescope de trente mètres oblige les scientifiques à se demander comment leurs recherches affectent les peuples autochtones.

Mauna Kea, Hawaii

Un matin du début du mois, sur les pentes détrempées du Mauna Kea à Hawaii, Noe Noe Wong-Wilson a été installée pour le long terme. Enveloppée dans un trench-coat pour se protéger du vent et du froid, l’éducatrice et militante a tenu une réunion au milieu de lits de camp et de chaises pliantes à l’intérieur d’une tente géante abritée par une bâche.

Wong-Wilson est un leader du Mauna Kea kia’i, un groupe d’Hawaïens autochtones qui campent près de la base du volcan depuis juillet. Ils empêchent les ouvriers du bâtiment de construire un énorme télescope près du sommet, sur une terre que les kia’i considèrent comme sacrée. Le projet de télescope de trente mètres (TMT) transformerait l’astronomie en observant l’Univers avec une vision plus précise que presque toutes les autres. Mais il y a déjà 13 télescopes au sommet du Mauna Kea, et les kia’i disent qu’ajouter le TMT serait trop.

Si les responsables du projet ne parviennent pas à trouver un moyen de construire le télescope à Hawaï, ils ont l’intention de le déplacer vers un autre site, un peu moins intéressant sur le plan scientifique, dans les îles Canaries, en Espagne. Quelle que soit l’issue, le débat sur le TMT transforme profondément la façon dont l’astronomie est pratiquée à Hawaï. La chaîne d’îles – l’une des meilleures plates-formes d’observation des étoiles au monde – est devenue un terrain d’essai pour l’éthique de la recherche dans un lieu plein d’injustices envers les peuples autochtones.

« L’époque où l’on se contentait de se séparer de la communauté scientifique est révolue », affirme Jessica Dempsey, directrice adjointe de l’Observatoire d’Asie de l’Est, qui exploite un télescope sur le Mauna Kea. « Les astronomes doivent vraiment réfléchir davantage à leur place dans le monde, ainsi qu’au contexte social et à l’impact de leur travail. »

Selon elle, la façon dont se déroule l’impasse du Mauna Kea pourrait avoir des répercussions sur la recherche astronomique dans d’autres endroits et d’autres domaines scientifiques dans le monde.

Les astronomes ont été confrontés à cette nouvelle réalité ce mois-ci, lorsque des milliers d’entre eux ont assisté à une réunion de la Société américaine d’astronomie à Honolulu. La conférence a comporté de nombreuses sessions sur la culture et l’astronomie hawaïennes et a vu des démonstrations anti et pro-TMT.  » C’est une industrie qui est en accord avec notre culture d’explorateurs « , a déclaré Malia Martin, une autochtone hawaïenne qui soutient le TMT, en agitant un drapeau hawaïen à l’extérieur du centre des congrès.

Changer de cap

La lutte pour le TMT est devenue un symbole des inégalités historiques à Hawaii, notamment la saisie des terres des Natifs hawaiiens avant et après l’annexion des îles par les Etats-Unis en 1898. « C’est une question politique qui prend racine dans l’injustice historique « , déclare Greg Chun, directeur exécutif de l’intendance du Mauna Kea pour l’université d’Hawaï, qui gère les terres situées au sommet des montagnes sur lesquelles se trouvent les observatoires. Les maisons et les véhicules à travers les îles arborent souvent le drapeau hawaïen à l’envers comme symbole de protestation contre le gouvernement américain.

Les responsables de TMT ont tenté de résoudre certains de ces problèmes de longue date, en partie en mettant en place des programmes d’éducation et de formation de la main-d’œuvre pour les résidents locaux. Mais le projet, qui devrait coûter plus de 1,4 milliard de dollars US à ses partenaires aux États-Unis, en Inde, en Chine, au Japon et au Canada, n’a pas pu être mis en chantier. Les deux fois où il a été tenté – d’abord en 2015, puis en juillet 2019 – la kia’i a bloqué la route du sommet du Mauna Kea.

Les 13 télescopes existants au sommet de la montagne font face à un avenir incertain. L’Université d’Hawaii s’est engagée à en retirer cinq comme condition du permis de construire du TMT. Les trois choisis à ce jour sont parmi les plus anciens télescopes du Mauna Kea.

L’avenir du reste – qui comprend certains des observatoires les plus productifs au monde sur le plan scientifique, comme les télescopes Keck et Canada-France-Hawaï – n’est assuré que jusqu’en 2033. L’astronomie prendra fin sur le Mauna Kea après cette date si le gouvernement de l’État ne renouvelle pas le bail principal de l’université au sommet de la montagne, qui régit toutes les opérations des télescopes.

De son poste à la base de la montagne, Wong-Wilson se dit ouverte à la possibilité de renouvellement du bail. « Il y a place pour la discussion sur l’amélioration de la façon dont l’astronomie demeure sur notre montagne « , dit-elle.  » Mais les attitudes doivent changer. Les astronomes nous regardent comme si nous étions les méchants, comme si nous empiétions sur leur espace. C’est tout le contraire : ils sont dans notre espace. »

L’astronomie de pointe devrait se poursuivre dans l’empreinte des observatoires existants, affirme Rosie Alegado, océanographe à l’Université d’Hawaï à Manoa. Elle aide à diriger un groupe de scientifiques hawaïens autochtones qui, ce mois-ci, ont demandé l’arrêt immédiat du projet TMT pendant que les organisateurs cherchent à obtenir le  » consentement éclairé  » pour que le télescope puisse aller de l’avant. Ils ont également demandé que les populations autochtones aient davantage leur mot à dire dans les décisions concernant la montagne.  » J’ai l’impression que l’astronomie sur le Mauna Kea pourrait représenter un exemple du moment où la science a dévié de sa trajectoire, mais nous avons corrigé le tir et sommes revenus plus forts que jamais « , dit-elle.

Une décision capitale

Il reste à voir comment cela pourrait arriver. Si le TMT se déplace aux îles Canaries, il emportera avec lui l’argent qu’il aurait autrement dépensé pour aider à maintenir l’infrastructure pour l’astronomie sur le Mauna Kea, comme la route vers le sommet. Le déménagement pourrait aussi éloigner d’Hawaii les partenaires du TMT, dont certains exploitent certains des télescopes existants.

Les gouvernements des États et les collectivités locales ont négocié une entente entre les responsables du TMT et le kia’i jusqu’à la fin de février. Des représentants de divers groupes se réunissent pour tenter de trouver un accord sur la question de savoir si et comment le TMT pourrait procéder sur le Mauna Kea.

Mais l’heure tourne. Le télescope a besoin d’un financement de la Fondation nationale des sciences des États-Unis pour continuer à avancer. Pour l’obtenir, il faudrait que le projet soit bien classé dans la prochaine enquête  » décennale  » sur les priorités de l’astronomie américaine, que les scientifiques sont en train de compiler. Les résultats sont attendus au début de 2021. Le TMT pourrait ne pas être bien classé s’il ne peut pas montrer qu’il a une voie claire vers la construction – ce qui signifie que les problèmes avec le Mauna Kea doivent être réglés, ou qu’il doit être déplacé aux Canaries.

Pour M. Dempsey, le débat a mis en évidence des désaccords de longue date sur la science et les droits fonciers. « D’une certaine façon, je suis heureuse que nous ayons été forcés d’entamer cette conversation « , dit-elle. « Nous n’avons pas fait assez de choses créatives dans notre communauté locale à Hawaii jusqu’à ce que nous y soyons forcés – par des gens qui disent que ce n’est pas bien. »

Via Nature

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