Pas si chaud : les données américaines suggèrent que les corps humains se refroidissent

La température corporelle normale est une fraction de degré plus froide qu’au XIXe siècle.

Le corps humain se refroidit. Depuis le XIXe siècle, la température normale du corps a chuté d’une fraction de degré, selon une étude provocatrice de plus de 677 000 mesures de thermomètre prises sur des personnes aux États-Unis depuis 1860.

Le corps des gens est maintenant, en moyenne, plus frais que le chiffre de 37 °C indiqué dans les manuels, ayant baissé de quelques centièmes de degré par décennie, estime une équipe dirigée par Julie Parsonnet, épidémiologiste spécialiste des maladies infectieuses à l’université Stanford en Californie. « Si vous demandez à un médecin quelle est la température normale, il vous répondra qu’elle est de 37 °C « , explique Julie Parsonnet. Elle soupçonne que la baisse des taux d’infections chroniques explique nos corps plus froids.

Thermomètres rudimentaires

Le chiffre de 37 °C pour la température corporelle normale a été déterminé pour la première fois en 1851 par Carl Reinhold August Wunderlich, un médecin allemand qui a pris des millions de mesures sur quelque 25 000 personnes et a rapporté une plage de 36,2 à 37,5 °C. « C’est devenu la norme. Elle a été adoptée dans les manuels scolaires, et c’était exactement ce que les gens croyaient « , dit Parsonnet.

Personne n’a contesté rigoureusement le chiffre de Wunderlich jusqu’en 1992, lorsqu’une équipe de l’Université du Maryland à Baltimore a testé 148 personnes participant à un essai de vaccin et a constaté que leur température moyenne était de 36,8 °C. Une étude réalisée en 2017 sur plus de 35 000 personnes au Royaume-Uni a révélé une moyenne de 36,6 °C.

L’auteur principal de l’étude de 1992, le médecin spécialiste des maladies infectieuses Philip Mackowiak, a soupçonné que les thermomètres rudimentaires dont disposait Wunderlich expliquaient cet écart. Il a ensuite testé un des thermomètres de Wunderlich – dans la collection du Mütter Museum à Philadelphie, Pennsylvanie – et a constaté que sa lecture était trop élevée de plus de 1 °C. Mackowiak en conclut que l’erreur de mesure était inférieure à la moyenne de 37 °C de Wunderlich.

Mais Mme Parsonnet dit que les données de son équipe suggèrent que la température corporelle se refroidit vraiment. L’équipe a examiné trois ensembles de données. Dans le premier, une base de données de 83 900 températures recueillies entre 1862 et 1930 auprès d’anciens combattants de la guerre civile américaine, les chercheurs ont constaté que les personnes nées plus tôt avaient tendance à avoir une température plus élevée que celles nées plus tard, même lorsque la température corporelle était mesurée à la même période – vraisemblablement avec la même technologie.

Cela suggère que les améliorations de la technologie des thermomètres n’ont pas été à l’origine de la tendance, dit M. Parsonnet. « Si c’est juste les thermomètres qui changent, l’année où la température a été prise devrait faire la différence. »

En utilisant les données de la guerre civile, ainsi que des centaines de milliers de mesures recueillies dans les années 1970 et entre 2007 et 2017, l’équipe de M. Parsonnet a modélisé les changements de température corporelle. Les femmes nées au cours de la première décennie du XIXe siècle avaient des températures de 0,32 °C supérieures à celles des femmes nées à la fin des années 1990 ; pour les hommes, la différence était de 0,59 °C. Dans l’ensemble, les températures ont baissé à un rythme de 0,03 °C par décennie, rapporte l’équipe de Parsonnet dans eLife (voir  » Effet de refroidissement « ).

Changement de la physiologie

M. Parsonnet pense que des taux d’infection plus faibles sont probablement la meilleure explication de la chute des températures. Les réponses immunitaires inflammatoires aux infections à long terme comme la tuberculose et les maladies des gencives peuvent faire monter la température du corps, note-t-elle.

Si vous regardez la grande majorité des gens au XIXe siècle, je suis sûre qu’ils avaient tous un problème inflammatoire chronique, dit-elle. « Ils vivaient jusqu’à 40 ans ou moins. Ils avaient tous une dentition terrible. » Une petite étude réalisée en 2008 sur des volontaires sains au Pakistan, où la tuberculose est encore relativement courante, a fait état d’une température corporelle moyenne de 36,9 °C.

Cette explication est  » intrigante et plausible « , déclare Jill Waalen, épidémiologiste au Scripps Research Translational Institute de La Jolla, en Californie, qui a révisé l’article pour eLife. Aucune des mesures de température sur lesquelles les chercheurs se sont appuyés n’a couvert la période commençant dans les années 1940, lorsque les antibiotiques ont été introduits. Selon M. Waalen, une baisse marquée de la température corporelle pendant cette période viendrait étayer la théorie selon laquelle les infections expliqueraient la tendance au refroidissement.

Makowiak, cependant, n’est pas convaincu que la température corporelle baisse. « Je suis inquiet parce qu’il y a tellement de variables dont on ne tient pas compte « , dit-il. Par exemple, les données de la guerre civile n’indiquent pas si les températures ont été prises par voie orale ou sous les aisselles (qui peuvent être différentes chez une même personne), ni le moment de la journée où elles ont été recueillies (les corps ont tendance à se réchauffer tout au long de la journée).

 » Il n’y a pas d’explication biologique que je trouve convaincante « , ajoute Makowiak. « Nous parlons de 200 ans, ce qui dans l’évolution de la vie n’est qu’un clin d’œil. »

Mais la physiologie humaine a changé d’autres façons, alors il ne faut pas s’étonner si notre corps est un peu plus frais, dit M. Parsonnet. « Nous avons aussi grandi, nous avons grossi. Nous avons changé depuis les années 1850. La température est juste un autre marqueur de ce changement. »

Via Nature 577, 306 (2020)

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