Les smartphones ont-ils détruit une génération ?

Plus à l’aise en ligne que lors de sorties, les post-millenials sont plus sûrs, physiquement, que les adolescents ne l’ont jamais été. Mais ils sont au bord d’une crise de santé mentale, raconte The Atlantic.

Un jour de l’été dernier, vers midi, Jean M. Twenge (professeur de psychologie à l’Université d’État de San Diego et auteur de Generation Me et iGen) a appelé Athena, une jeune fille de 13 ans qui vit à Houston, au Texas. Elle a répondu à son téléphone – elle a un iPhone depuis qu’elle a 11 ans – comme si elle venait de se réveiller. Ils ont discuté de ses chansons et émissions de télévision préférées, et il lui ai demandé ce qu’elle aime faire avec ses amis. « On va au centre commercial », a-t-elle dit. « Tes parents te déposent ? », lui a-t-il demandé, en se rappelant mes propres années de collège, dans les années 1980, quand il profitait de quelques heures de shopping sans parents avec ses amis. « Non, j’y vais avec ma famille », lui répondit-elle. « Nous irons avec ma mère et mes frères et marcherons un peu derrière eux. Je n’ai qu’à dire à ma mère où nous allons. Je dois aller la voir toutes les heures ou toutes les 30 minutes. »

Ces visites au centre commercial sont peu fréquentes, environ une fois par mois. Plus souvent, Athena et ses amis passent du temps ensemble au téléphone, sans surveillance. Contrairement aux adolescents de la génération de Twenge ou de moi-même, qui auraient pu passer une soirée à bavarder sur le téléphone fixe familial, ils parlent sur Snapchat, l’application pour smartphone qui permet aux utilisateurs d’envoyer des photos et des vidéos qui disparaissent rapidement. Ils s’assurent de maintenir leurs Snapstreaks, qui montrent combien de jours d’affilée ils ont Snapchatté entre eux. Parfois, ils enregistrent des captures d’écran de photos particulièrement ridicules de leurs amis. « C’est du bon chantage », dit Athena. (Parce qu’elle est mineure, ce n’est pas son vrai nom.) Elle lui a dit qu’elle avait passé la plus grande partie de l’été à traîner seule dans sa chambre avec son téléphone. C’est juste la façon dont sa génération est, dit-elle. « On n’a pas eu le choix de connaître une vie sans iPads ou iPhones. Je pense que nous aimons nos téléphones plus que nous aimons les gens réels. »

Twenge fait des recherches sur les différences générationnelles depuis 25 ans, depuis l’époque où il était un étudiant au doctorat de 22 ans en psychologie. En général, les caractéristiques qui définissent une génération apparaissent graduellement, et le long d’un continuum. Les croyances et les comportements qui étaient déjà à la hausse continuent tout simplement à se faire. La génération du millénaire, par exemple, est une génération très individualiste, mais l’individualisme s’est accru depuis que les baby-boomers se sont mis à l’œuvre, se sont branchés et ont abandonné. Il s’était habitué à des graphiques linéaires de tendances qui ressemblaient à de modestes collines et vallées. Puis il a commencé à étudier la génération d’Athena.

Vers 2012, il a remarqué des changements abrupts dans les comportements et les états émotionnels des adolescents. Les pentes douces des graphiques linéaires sont devenues des montagnes abruptes et des falaises abruptes, et plusieurs des caractéristiques distinctives de la génération millenials ont commencé à disparaître. Dans toutes ses analyses de données générationnelles – certaines remontant aux années 1930 – il n’avait jamais rien vu de tel.

L’attrait de l’indépendance, si puissant pour les générations précédentes, a moins d’influence sur les adolescents d’aujourd’hui.

Au début, il a supposé qu’il pouvait s’agir de blips, de déviations, mais les tendances ont persisté, pendant plusieurs années et une série d’enquêtes nationales. Les changements n’étaient pas seulement en termes de degré, mais aussi en termes de nature. La plus grande différence entre les Millennials et leurs prédécesseurs était dans leur façon de voir le monde ; les adolescents d’aujourd’hui diffèrent des Millennials non seulement dans leurs opinions mais aussi dans la façon dont ils passent leur temps. Les expériences qu’ils vivent chaque jour sont radicalement différentes de celles de la génération qui a atteint l’âge adulte quelques années avant eux.

Que s’est-il passé en 2012 pour provoquer des changements de comportement aussi spectaculaires ? C’était après la Grande Récession, qui a officiellement duré de 2007 à 2009 et qui a eu un effet plus marqué sur les Millennials qui essayaient de trouver une place dans une économie en déclin. Mais c’était exactement le moment où la proportion d’Américains possédant un smartphone dépassait les 50 %.

Plus Twenge se penchait sur les enquêtes annuelles sur les attitudes et les comportements des adolescents, et plus il parlait avec des jeunes comme Athena, plus il devenait clair que leur génération était façonnée par le smartphone et par la montée concomitante des médias sociaux. Il les appelle iGen. Nés entre 1995 et 2012, les membres de cette génération grandissent avec des smartphones, ont un compte Instagram avant d’entrer au secondaire et ne se souviennent pas d’une époque avant l’Internet. Les membres les plus âgés d’iGen étaient des adolescents en début de carrière lorsque l’iPhone a été introduit, en 2007, et des étudiants du secondaire lorsque l’iPad est entré en scène, en 2010. Un sondage réalisé en 2017 auprès de plus de 5 000 adolescents américains a révélé que trois sur quatre possédaient un iPhone.

L’avènement du smartphone et de son cousin la tablette a été rapidement suivi par des critiques sur les effets néfastes du « temps d’écran« . Mais l’impact de ces dispositifs n’a pas été pleinement apprécié, et va bien au-delà des préoccupations habituelles concernant la réduction de la durée d’attention. L’arrivée du smartphone a radicalement changé tous les aspects de la vie des adolescents, de la nature de leurs interactions sociales à leur santé mentale. Ces changements ont touché les jeunes dans tous les coins du pays et dans tous les types de ménage. Les tendances se manifestent chez les adolescents pauvres et riches ; de toutes les origines ethniques ; dans les villes, les banlieues et les petites villes. Là où il y a des tours de téléphonie cellulaire, il y a des adolescents qui vivent leur vie sur leur smartphone.

Pour ceux d’entre nous qui se souviennent avec tendresse d’une adolescence plus analogique, cela peut sembler étranger et troublant. Le but de l’étude générationnelle, cependant, n’est pas de succomber à la nostalgie de la façon dont les choses étaient autrefois ; c’est de comprendre comment elles sont maintenant. Certains changements générationnels sont positifs, d’autres sont négatifs, et beaucoup sont les deux. Plus à l’aise dans leur chambre à coucher que dans une voiture ou à une fête, les adolescents d’aujourd’hui sont physiquement plus en sécurité que les adolescents ne l’ont jamais été. Ils sont nettement moins susceptibles d’avoir un accident de voiture et, ayant moins de goût pour l’alcool que leurs prédécesseurs, ils sont moins susceptibles aux maux liés à la consommation d’alcool.

Psychologiquement, cependant, ils sont plus vulnérables que ne l’étaient les Millennials : Les taux de dépression et de suicide chez les adolescents ont grimpé en flèche depuis 2011. Il n’est pas exagéré de dire qu’iGen est au bord de la pire crise de santé mentale depuis des décennies. Une grande partie de cette détérioration peut être attribuée à leurs téléphones.

Même lorsqu’un événement sismique – une guerre, un saut technologique, un concert gratuit dans la boue – joue un rôle démesuré dans la formation d’un groupe de jeunes, aucun facteur ne définit jamais une génération à lui seul. Les styles de parents continuent de changer, tout comme les programmes scolaires et la culture, et ces choses sont importantes. Mais le double essor du smartphone et des médias sociaux a provoqué un tremblement de terre d’une ampleur que nous n’avions pas vue depuis très longtemps, voire jamais. Il existe des preuves irréfutables que les appareils que nous avons mis entre les mains des jeunes ont des effets profonds sur leur vie – et les rendent gravement malheureux.

Au début des années 1970, le photographe Bill Yates a réalisé une série de portraits à la patinoire Sweetheart Roller à Tampa, en Floride. Dans l’un d’eux, un adolescent torse nu se tient debout avec une grande bouteille de schnaps à la menthe poivrée coincée dans la ceinture de son jean. Dans un autre, un garçon qui ne semble pas avoir plus de 12 ans pose avec une cigarette dans la bouche. La patinoire était un endroit où les enfants pouvaient s’éloigner de leurs parents et vivre dans un monde à part, un monde où ils pouvaient boire, fumer et s’embrasser à l’arrière de leur voiture. En noir et blanc, les adolescents de la génération du baby-boom regardent la caméra de Yates avec la confiance en soi qui naît du fait de faire ses propres choix – même si, peut-être surtout si, vos parents ne pensent pas qu’ils sont les bons.

Quinze ans plus tard, pendant la propre adolescence de Twenge en tant que membre de la génération X, le tabagisme avait perdu un peu de son caractère romantique, mais l’indépendance était définitivement toujours de mise. Ses amis et lui ont comploté pour obtenir leur permis de conduire le plus tôt possible, en prenant des rendez-vous pour le jour de leur 16 ans et en utilisant leur liberté retrouvée pour s’échapper des confins de leur quartier de banlieue. À la question de leurs parents, « Quand seras-tu à la maison ? », ils ont répondu, « Quand dois-je y être ? »

Mais l’attrait de l’indépendance, si puissant pour les générations précédentes, a moins d’influence sur les adolescents d’aujourd’hui, qui sont moins susceptibles de quitter la maison sans leurs parents. Le changement est stupéfiant : en 2015, les élèves de 12e année sortaient moins souvent que les élèves de 8e année en 2009.

Les adolescents d’aujourd’hui sont également moins susceptibles de sortir. L’étape initiale de la fréquentation, que la génération X appelle  » aimer  » (comme dans  » Ooh, il t’aime ! « ), les enfants appellent maintenant  » parler  » – un choix ironique pour une génération qui préfère les textos à la conversation réelle. Après que deux adolescents ont  » parlé  » pendant un certain temps, ils peuvent commencer à sortir ensemble. Mais en 2015, seulement 56% des aînés du secondaire sont sortis avec quelqu’un ; chez les baby-boomers et la génération X, ce chiffre était d’environ 85%.

Le déclin des fréquentations s’accompagne d’un déclin de l’activité sexuelle. La baisse est la plus marquée chez les élèves de neuvième année, dont le nombre d’adolescents sexuellement actifs a été réduit de près de 40% depuis 1991. L’adolescent moyen a maintenant eu des rapports sexuels pour la première fois au printemps de la 11e année (16 ans), soit une année complète plus tard que la moyenne de la génération X. La diminution du nombre d’adolescents ayant des relations sexuelles a contribué à ce que beaucoup considèrent comme l’une des tendances les plus positives chez les jeunes au cours des dernières années : Le taux de natalité chez les adolescentes a atteint un creux historique en 2016, en baisse de 67 % depuis son sommet moderne, en 1991.

Même la conduite automobile, symbole de la liberté des adolescents inscrit dans la culture populaire américaine, de Rebel Without a Cause à Ferris Bueller’s Day Off, a perdu de son attrait pour les adolescents d’aujourd’hui. Presque tous les élèves du secondaire des Boomers avaient leur permis de conduire au printemps de leur dernière année d’études ; plus d’un adolescent sur quatre aujourd’hui n’en a toujours pas à la fin de ses études secondaires. Pour certains, maman et papa sont de si bons chauffeurs qu’il n’y a pas de besoin urgent de conduire. « Mes parents me conduisaient partout et ne se plaignaient jamais, alors j’avais toujours des chauffeurs « , a dit un étudiant de 21 ans à San Diego à Twenge. « Je n’ai pas eu mon permis avant que ma mère me dise que je devais le faire parce qu’elle ne pouvait pas continuer à me conduire à l’école. » Elle a finalement eu son permis six mois après son 18e anniversaire. Au fil des conversations, les adolescents ont décrit l’obtention de leur permis comme une chose à laquelle leurs parents devaient s’accrocher – une notion qui aurait été impensable pour les générations précédentes.

L’indépendance n’est pas gratuite – il faut avoir de l’argent dans ses poches pour payer l’essence ou la bouteille de schnaps. Autrefois, les enfants travaillaient en grand nombre, avides de financer leur liberté ou poussés par leurs parents à apprendre la valeur d’un dollar. Mais les adolescents de l’iGen ne travaillent pas autant (ou ne gèrent pas leur propre argent). À la fin des années 1970, 77 % des aînés du secondaire travaillaient contre rémunération pendant l’année scolaire ; au milieu des années 2010, seulement 55 % le faisaient. Le nombre de jeunes de 8e année qui travaillent contre rémunération a été réduit de moitié. Ces diminutions se sont accélérées pendant la Grande Récession, mais l’emploi des adolescents n’a pas rebondi, même si la disponibilité des emplois l’a fait.

Bien sûr, le fait de repousser les responsabilités de l’âge adulte n’est pas une innovation de l’iGen. La génération X, dans les années 1990, a été la première à repousser les marqueurs traditionnels de l’âge adulte. Les jeunes de la génération X étaient à peu près aussi susceptibles de conduire, de boire de l’alcool et de fréquenter des hommes que les jeunes boomers l’avaient été, et plus susceptibles d’avoir des relations sexuelles et de tomber enceinte à l’adolescence. Mais comme elles ont laissé leur adolescence derrière elles, les membres de la génération X se sont mariées et ont commencé leur carrière plus tard que leurs prédécesseurs du baby-boom.

La génération X a réussi à prolonger l’adolescence au-delà de toutes les limites précédentes : Ses membres ont commencé à devenir adultes plus tôt et ont fini par le devenir plus tard. En commençant par les Millennials et en continuant avec l’iGen, l’adolescence se contracte à nouveau – mais seulement parce que son apparition est retardée. Dans toute une gamme de comportements – boire, sortir, passer du temps sans surveillance – les jeunes de 18 ans agissent maintenant davantage comme les jeunes de 15 ans le faisaient auparavant, et les jeunes de 15 ans davantage comme les jeunes de 13 ans. L’enfance s’étend maintenant bien au-delà du lycée.

Pourquoi les adolescents d’aujourd’hui attendent-ils plus longtemps pour assumer à la fois les responsabilités et les plaisirs de l’âge adulte ? Les changements dans l’économie et le rôle des parents jouent certainement un rôle. Dans une économie de l’information qui récompense davantage les études supérieures que les premiers emplois, les parents peuvent être enclins à encourager leurs enfants à rester à la maison et à étudier plutôt qu’à trouver un emploi à temps partiel. Les adolescents, quant à eux, semblent se contenter de cet arrangement de quelqu’un à la maison – non pas parce qu’ils sont si studieux, mais parce que leur vie sociale se vit au téléphone. Ils n’ont pas besoin de quitter la maison pour passer du temps avec leurs amis.

Si les adolescents d’aujourd’hui étaient une génération de grinds studieux, on le verrait dans les données. Mais les élèves de 8e, 10e et 12e année des années 2010 passent en fait moins de temps à faire leurs devoirs que les adolescents de la génération X au début des années 1990. (Les lycéens en dernière année d’université passent à peu près le même temps que leurs prédécesseurs à faire leurs devoirs). Le temps que les aînés consacrent à des activités telles que les clubs étudiants et les sports et exercices a peu changé au cours des dernières années. Combiné à la diminution du travail rémunéré, cela signifie que les adolescents de la génération iGen ont plus de temps de loisirs que les adolescents de la génération X, et non moins.

Alors, que font-ils de tout ce temps ? Ils sont au téléphone, dans leur chambre, seuls et souvent en détresse.

Une des ironies de la vie de l’iGen est que malgré le fait qu’ils passent beaucoup plus de temps sous le même toit que leurs parents, on peut difficilement dire que les adolescents d’aujourd’hui sont plus proches de leurs mères et de leurs pères que ne l’étaient leurs prédécesseurs. « J’ai vu mes amis avec leurs familles – ils ne leur parlent pas « , a dit Athena à Twenge. « Ils disent juste ‘Ok, ok, peu importe’ quand ils sont au téléphone. Ils ne font pas attention à leur famille. » Comme ses pairs, Athena est une experte dans l’art de faire taire ses parents pour qu’elle puisse se concentrer sur son téléphone. Elle a passé une grande partie de l’été à se tenir au courant des activités de ses amis, mais presque tout s’est fait par texto ou par clavardage. « J’ai été plus souvent au téléphone qu’avec des personnes réelles « , dit-elle. « Mon lit a, comme, une empreinte de mon corps. »

Dans ce domaine aussi, elle est typique. Le nombre d’adolescents qui se réunissent avec leurs amis presque tous les jours a diminué de plus de 40 % entre 2000 et 2015 ; la baisse a été particulièrement marquée récemment. Ce n’est pas seulement une question de moins d’enfants qui font la fête ; moins d’enfants passent du temps simplement à traîner. C’est quelque chose que la plupart des adolescents avaient l’habitude de faire : les nerds et les sportifs, les enfants pauvres et les enfants riches, les étudiants de niveau C et A. La patinoire, le terrain de basket-ball, la piscine municipale, le coin des câlins ont tous été remplacés par des espaces virtuels accessibles par le biais d’applications et du Web.

On pourrait s’attendre à ce que les adolescents passent autant de temps dans ces nouveaux espaces parce que cela les rend heureux, mais la plupart des données suggèrent que ce n’est pas le cas. L’enquête Monitoring the Future, financée par le National Institute on Drug Abuse et conçue pour être représentative à l’échelle nationale, a posé plus de 1 000 questions aux élèves de 12e année chaque année depuis 1975 et a interrogé les élèves de 8e et de 10e année depuis 1991. L’enquête demande aux adolescents dans quelle mesure ils sont heureux et aussi quelle part de leur temps de loisir ils consacrent à diverses activités, y compris des activités hors écran telles que l’interaction sociale et l’exercice en personne et, ces dernières années, des activités à l’écran telles que l’utilisation des médias sociaux, la messagerie texte et la navigation sur le Web. Les résultats ne pourraient pas être plus clairs : Les adolescents qui passent plus de temps que la moyenne à des activités à l’écran sont plus susceptibles d’être malheureux, et ceux qui passent plus de temps que la moyenne à des activités hors écran sont plus susceptibles d’être heureux.

Il n’y a pas une seule exception. Toutes les activités à l’écran sont liées à moins de bonheur, et toutes les activités hors écran sont liées à plus de bonheur. Les élèves de 8e année qui passent 10 heures ou plus par semaine sur des médias sociaux ont 56 % plus de chances de se dire malheureux que ceux qui consacrent moins de temps aux médias sociaux. Certes, 10 heures par semaine, c’est beaucoup. Mais ceux qui passent de six à neuf heures par semaine sur les médias sociaux ont encore 47% plus tendance à se dire malheureux que ceux qui utilisent encore moins les médias sociaux. Le contraire est vrai pour les interactions en personne. Ceux qui passent un temps supérieur à la moyenne avec leurs amis en personne sont 20% moins susceptibles de dire qu’ils sont malheureux que ceux qui passent un temps inférieur à la moyenne.

Plus les adolescents passent de temps à regarder des écrans, plus ils sont susceptibles de signaler des symptômes de dépression.

Si vous deviez donner des conseils pour une adolescence heureuse en vous basant sur ce sondage, ce serait simple : Posez le téléphone, éteignez l’ordinateur portable et faites quelque chose – tout – qui n’implique pas un écran. Bien sûr, ces analyses ne prouvent pas sans équivoque que le temps passé devant un écran provoque un malaise ; il est possible que les adolescents malheureux passent plus de temps en ligne. Mais des recherches récentes suggèrent que le temps passé devant un écran, en particulier l’utilisation des médias sociaux, est effectivement une cause de malheur. Dans le cadre d’une étude, on a demandé à des étudiants de niveau collégial ayant une page Facebook de répondre à de courts sondages sur leur téléphone pendant deux semaines. Ils recevaient un message texte avec un lien cinq fois par jour et faisaient part de leur humeur et de la quantité de temps qu’ils avaient passé sur Facebook. Plus ils avaient utilisé Facebook, plus ils se sentaient malheureux, mais le fait de se sentir malheureux n’a pas entraîné par la suite une plus grande utilisation de Facebook.

Les sites de réseautage social comme Facebook promettent de nous mettre en contact avec des amis. Mais le portrait des adolescents d’iGen qui ressort des données est celui d’une génération solitaire et disloquée. Les adolescents qui visitent les sites de réseautage social tous les jours, mais qui voient leurs amis en personne moins souvent, sont les plus susceptibles d’être d’accord avec les énoncés suivants :  » Je me sens souvent seul « ,  » Je me sens souvent mis à l’écart  » et  » J’aimerais souvent avoir plus de bons amis « . Le sentiment de solitude des adolescents a atteint un sommet en 2013 et est resté élevé depuis.

Cela ne signifie pas toujours que, sur le plan individuel, les jeunes qui passent plus de temps en ligne sont plus solitaires que ceux qui en passent moins. Les adolescents qui passent plus de temps sur les médias sociaux passent aussi plus de temps avec leurs amis en personne. En moyenne, les adolescents très sociables sont plus sociables sur les deux sites, et les adolescents moins sociables le sont moins. Mais au niveau générationnel, lorsque les adolescents passent plus de temps sur les smartphones et moins de temps sur les interactions sociales en personne, la solitude est plus fréquente.

Il en est de même pour la dépression. Encore une fois, l’effet des activités à l’écran est indéniable : Plus les adolescents passent de temps à regarder des écrans, plus ils sont susceptibles de signaler des symptômes de dépression. Les élèves de 8e année qui utilisent beaucoup les médias sociaux augmentent leur risque de dépression de 27 %, tandis que ceux qui font du sport, assistent à des services religieux ou même font leurs devoirs plus que l’adolescent moyen réduisent considérablement leur risque.

Les adolescents qui passent trois heures par jour ou plus sur des appareils électroniques sont 35% plus susceptibles d’avoir un facteur de risque de suicide, comme faire un plan de suicide. (C’est beaucoup plus que le risque lié, par exemple, au fait de regarder la télévision.) Une donnée qui saisit indirectement, mais de façon étonnante, l’isolement croissant des enfants, pour le meilleur et pour le pire : depuis 2007, le taux d’homicide chez les adolescents a diminué, mais le taux de suicide a augmenté. Comme les adolescents ont commencé à passer moins de temps ensemble, ils sont devenus moins susceptibles de s’entretuer et plus susceptibles de se suicider. En 2011, pour la première fois en 24 ans, le taux de suicide chez les adolescents était plus élevé que le taux d’homicide chez les adolescents.

La dépression et le suicide ont de nombreuses causes ; l’excès de technologie n’est évidemment pas la seule. Et le taux de suicide chez les adolescents était encore plus élevé dans les années 1990, bien avant que les smartphones n’existent. Mais il y a aussi environ quatre fois plus d’Américains qui prennent aujourd’hui des antidépresseurs, qui sont souvent efficaces pour traiter la dépression sévère, le type le plus fortement lié au suicide.

Quel est le lien entre les smartphones et la détresse psychologique apparente que vit cette génération ? Malgré tout leur pouvoir de relier les enfants jour et nuit, les médias sociaux exacerbent aussi la préoccupation des adolescents de toujours de se sentir exclus. Les adolescents d’aujourd’hui vont peut-être moins souvent à des fêtes et passent moins de temps ensemble en personne, mais lorsqu’ils se rassemblent, ils documentent sans relâche leurs lieux de rencontre – Snapchat, Instagram, Facebook. Ceux qui ne sont pas invités à venir en sont très conscients. Par conséquent, le nombre d’adolescents qui se sentent laissés pour compte a atteint des sommets inégalés dans tous les groupes d’âge. Tout comme l’augmentation de la solitude, la montée du sentiment d’exclusion a été rapide et significative.

Cette tendance a été particulièrement marquée chez les filles. 48% de plus de filles ont dit qu’elles se sentaient souvent exclues en 2015 qu’en 2010, contre 27% de plus de garçons. Les filles utilisent plus souvent les médias sociaux, ce qui leur donne des occasions supplémentaires de se sentir exclues et seules lorsqu’elles voient leurs amis ou leurs camarades de classe se réunir sans elles. Les médias sociaux prélèvent également une taxe psychique sur l’adolescente qui fait l’affichage, car elle attend avec impatience l’affirmation des commentaires et des likes. Quand Athena affiche des photos dans Instagram, elle dit à Twenge :  » Je suis nerveuse de ce que les gens pensent et vont dire. Ça me dérange parfois quand je n’ai pas un certain nombre de likes sur une photo ».

Les filles ont également été les plus touchées par la hausse des symptômes de dépression chez les adolescents d’aujourd’hui. Les symptômes dépressifs des garçons ont augmenté de 21% de 2012 à 2015, tandis que ceux des filles ont augmenté de 50%, soit plus du double. La hausse du suicide est également plus prononcée chez les filles. Bien que le taux ait augmenté pour les deux sexes, trois fois plus de filles de 12 à 14 ans se sont suicidées en 2015 qu’en 2007, comparativement à deux fois plus de garçons. Le taux de suicide est encore plus élevé chez les garçons, en partie parce qu’ils utilisent des méthodes plus létales, mais les filles commencent à combler l’écart.

Ces conséquences plus graves pour les adolescentes pourraient également être dues au fait qu’elles sont plus susceptibles d’être victimes de cyberintimidation. Les garçons ont tendance à s’intimider physiquement, tandis que les filles sont plus susceptibles de le faire en minant le statut social ou les relations de la victime. Les médias sociaux offrent aux filles des écoles intermédiaires et secondaires une plate-forme sur laquelle elles peuvent exécuter le style d’agression qu’elles privilégient, en ostracisant et en excluant les autres filles 24 heures sur 24. En effet, les pratiques déjà en place à l’école se dupliquent et s’intensifient sur les réseaux sociaux.

Les entreprises de médias sociaux sont bien sûr conscientes de ces problèmes et, à un degré ou à un autre, elles se sont efforcées de prévenir la cyberintimidation. Mais leurs diverses motivations sont pour le moins complexes. Un document récemment divulgué sur Facebook indiquait que l’entreprise avait vanté auprès des annonceurs sa capacité à déterminer l’état émotionnel des adolescents en fonction de leur comportement sur le site, et même à repérer les  » moments où les jeunes ont besoin d’un coup de pouce pour prendre confiance en eux « . Facebook a reconnu que le document était réel, mais a nié qu’il offre  » des outils pour cibler les gens en fonction de leur état émotionnel « .

En juillet 2014, une jeune fille de 13 ans du nord du Texas s’est réveillée avec l’odeur de quelque chose qui brûlait. Son téléphone avait surchauffé et avait fondu dans les draps. Les agences de presse nationales ont repris l’histoire, alimentant les craintes des lecteurs de voir leur téléphone portable s’enflammer spontanément. Pour Twenge, cependant, le téléphone portable en flammes n’était pas le seul aspect surprenant de l’histoire. Pourquoi, s’est-il demandé, quelqu’un dormirait-il avec son téléphone à côté d’elle dans son lit ? Ce n’est pas comme si vous pouviez surfer sur le web pendant que vous dormez. Et qui pourrait dormir profondément à quelques centimètres d’un téléphone qui bourdonne ?

Curieux, il a demandé à ses étudiants de premier cycle à l’Université d’État de San Diego ce qu’ils faisaient de leur téléphone pendant leur sommeil. Leurs réponses ont été un profil d’obsession. Presque tous dormaient avec leur téléphone, le mettant sous leur oreiller, sur le matelas, ou au moins à portée de bras du lit. Ils ont consulté les médias sociaux juste avant de s’endormir, et ont pris leur téléphone dès leur réveil le matin (ils l’ont fait – tous l’ont utilisé comme réveil). Leur téléphone a été la dernière chose qu’ils ont vue avant de s’endormir et la première chose qu’ils ont vue en se réveillant. S’ils se réveillaient au milieu de la nuit, ils finissaient souvent par regarder leur téléphone. Certains ont utilisé le langage de la dépendance.  » Je sais que je ne devrais pas, mais je ne peux pas m’en empêcher « , a dit l’une d’elles en parlant de son téléphone au lit. D’autres voyaient leur téléphone comme une extension de leur corps – ou même comme un amant : « Avoir mon téléphone plus près de moi pendant que je dors est un réconfort. »

C’est peut-être réconfortant, mais le smartphone coupe le sommeil des adolescents : Beaucoup dorment maintenant moins de 7 heures la plupart des nuits. Les experts du sommeil disent que les adolescents devraient dormir environ 9 heures par nuit ; un adolescent qui dort moins de 7 heures par nuit est considérablement privé de sommeil. En 2015, 57 % plus d’adolescents étaient privés de sommeil qu’en 1991. En quatre ans seulement, soit de 2012 à 2015, 22% de plus d’adolescents n’ont pas réussi à dormir sept heures par nuit.

L’augmentation est programmée de façon suspecte, et commence encore une fois au moment où la plupart des adolescents ont reçu un smartphone. Deux enquêtes nationales montrent que les adolescents qui passent trois heures ou plus par jour sur des appareils électroniques ont 28% plus de chances d’avoir moins de 7 heures de sommeil que ceux qui en passent moins de 3 heures, et les adolescents qui visitent des sites de médias sociaux tous les jours ont 19% de plus de chances d’être privés de sommeil. Une méta-analyse d’études sur l’utilisation d’appareils électroniques chez les enfants a donné des résultats similaires : Les enfants qui utilisent un appareil médiatique juste avant de se coucher sont plus susceptibles de dormir moins qu’ils ne le devraient, plus susceptibles de mal dormir, et plus de deux fois plus susceptibles d’être somnolents pendant la journée.

Twenge a observé son tout-petit, à peine assez âgé pour marcher, se faufiler avec confiance dans un iPad.
Les appareils électroniques et les médias sociaux semblent avoir une capacité particulièrement forte à perturber le sommeil. Les adolescents qui lisent des livres et des magazines plus souvent que la moyenne sont en fait légèrement moins susceptibles d’être privés de sommeil – soit que la lecture les endorme, soit qu’ils puissent poser le livre à l’heure du coucher. Le fait de regarder la télévision plusieurs heures par jour n’est que faiblement lié au fait de dormir moins. Mais l’attrait du smartphone est souvent trop fort pour y résister.

Le manque de sommeil est lié à une myriade de problèmes, y compris une pensée et un raisonnement compromis, une susceptibilité à la maladie, un gain de poids et de l’hypertension artérielle. Il affecte également l’humeur : Les personnes qui ne dorment pas assez sont sujettes à la dépression et à l’anxiété. Encore une fois, il est difficile de retracer les voies précises de causalité. Les smartphones pourraient causer un manque de sommeil, ce qui mène à la dépression, ou les téléphones pourraient causer une dépression, ce qui mène à un manque de sommeil. Ou encore, un autre facteur pourrait être à l’origine de la dépression et du manque de sommeil. Mais le téléphone intelligent, dont la lumière bleue brille dans l’obscurité, joue probablement un rôle néfaste.

Les corrélations entre la dépression et l’utilisation du smartphone sont assez fortes pour suggérer que plus de parents devraient dire à leurs enfants de poser leur téléphone. Comme l’a rapporté l’auteur de la technologie Nick Bilton, c’est une politique que suivent certains dirigeants de la Silicon Valley. Même Steve Jobs a limité l’utilisation par ses enfants des appareils qu’il a mis au monde.

L’enjeu n’est pas seulement la façon dont les enfants vivent leur adolescence. La présence constante des smartphones risque de les affecter jusqu’à l’âge adulte. Parmi les personnes qui souffrent d’un épisode de dépression, au moins la moitié d’entre elles redeviennent déprimées plus tard dans leur vie. L’adolescence est une période clé pour le développement des aptitudes sociales ; comme les adolescents passent moins de temps avec leurs amis en face à face, ils ont moins d’occasions de les pratiquer. Au cours de la prochaine décennie, nous verrons peut-être plus d’adultes qui connaissent l’émoji qui convient à une situation, mais pas l’expression faciale appropriée.

Twenge se rends compte que la restriction de la technologie pourrait être une exigence irréaliste à imposer à une génération d’enfants si habitués à être branchés en tout temps. Ses trois filles sont nées en 2006, 2009 et 2012. Elles ne sont pas encore assez âgées pour afficher les traits des adolescents de l’iGen, mais il a déjà pu constater par lui-même à quel point les nouveaux médias sont ancrés dans leur jeune vie. Il a observé mon plus petit, à peine assez âgé pour marcher, se faufiler avec assurance dans un iPad. Il a vu sa fille de 6 ans demander son propre téléphone portable. Il a entendu sa fille de 9 ans discuter de la dernière application pour passer la quatrième année. Il sera difficile d’arracher le téléphone des mains de nos enfants, encore plus que les efforts quichottesques de la génération de nos parents pour que leurs enfants éteignent MTV et prennent l’air. Mais il semble que l’enjeu soit plus important pour inciter les adolescents à utiliser leur téléphone de façon responsable, et il y a des avantages à en tirer même si tout ce que nous inculquons à nos enfants est l’importance de la modération. Des effets importants sur la santé mentale et le temps de sommeil apparaissent après deux heures ou plus par jour sur les appareils électroniques. L’adolescent moyen passe environ deux heures et demie par jour sur des appareils électroniques. Une légère fixation de limites pourrait empêcher les enfants de tomber dans des habitudes néfastes.

Dans ses conversations avec les adolescents, il a vu des signes encourageants qui montrent que les enfants eux-mêmes commencent à faire le lien entre certains de leurs problèmes et leur téléphone omniprésent. Athena a dit à Twenge que lorsqu’elle passe du temps avec ses amis en personne, ils regardent souvent leur appareil au lieu de la regarder. « J’essaie de leur parler de quelque chose, et ils ne regardent pas mon visage « , a-t-elle dit. « Ils regardent leur téléphone, ou ils regardent leur Apple Watch. » « Qu’est-ce que ça fait, quand on essaie de parler à quelqu’un face à face et qu’il ne vous regarde pas ? », a-t-il demandé. « Ça fait un peu mal », a-t-elle dit. « Ça fait mal. Je sais que la génération de mes parents n’a pas fait ça. Je pourrais parler de quelque chose de super important pour moi, et ils n’écouteraient même pas. »

Une fois, elle lui a dit qu’elle traînait avec une amie qui envoyait des SMS à son petit ami. « J’essayais de lui parler de ma famille, et de ce qui se passait, et elle était comme, ‘Uh-huh, ouais, peu importe.’ Alors je lui ai pris son téléphone des mains et je l’ai jeté sur mon mur. »

Twenge a ri : « Tu joues au volley-ball », « Tu as un bon bras ? » « Oui », répondit-elle.

Via Slate

 

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