Fermentation de précision : Ce que c’est et comment elle pourrait rendre l’agriculture obsolète

Les préoccupations concernant l’impact environnemental de l’agriculture moderne nous amènent à réévaluer notre relation avec l’alimentation. Mais les affirmations selon lesquelles les aliments produits en laboratoire remplaceront l’agriculture dans les prochaines décennies sont-elles réalistes ?

Le journaliste et militant écologiste britannique George Monbiot a fait sensation la semaine dernière avec la sortie de son documentaire Apocalypse Cow, dans lequel il affirme qu’une technologie appelée « fermentation de précision » pourrait rendre l’agriculture traditionnelle obsolète en quelques décennies seulement.

Dans un article publié dans le Guardian, il affirme que nous serons en mesure de produire la grande majorité de nos nutriments grâce à la fermentation à l’échelle industrielle d’organismes unicellulaires spécialement conçus pour produire des composés particuliers.

Cette idée d’aliments cultivés en laboratoire est certainement en train de prendre de l’ampleur à l’heure actuelle. Les préoccupations relatives à l’éthique et à l’impact environnemental de la consommation de viande conduisent un nombre croissant de personnes à adopter le végétarisme et le véganisme, mais elles ont également donné naissance à une foule de start-up promettant de cultiver de la « viande de culture » en laboratoire sans jamais impliquer de vrais animaux.

Mais Monbiot va plus loin, en affirmant que cette même technologie pourrait également remplacer les cultures arables et serait beaucoup plus efficace en termes d’énergie, d’eau et d’espace que les pratiques agricoles actuelles, ce qui pourrait inverser l’effet extrêmement néfaste de l’agriculture sur l’environnement.

Monbiot n’est pas le seul à prédire à quel point la fermentation de précision pourrait être perturbatrice. Un récent rapport du groupe de réflexion RethinkX a prédit que les protéines produites en laboratoire seront 10 fois moins chères que les protéines animales d’ici 2035, ce qui entraînera une chute de 50 % de la production des industries bovine et laitière américaines d’ici 2030, les mettant ainsi en faillite.

D’autres sont plus sceptiques, soulignant les énormes obstacles pratiques et culturels à un tel changement – notamment, que faire des 28 % de la planète qui dépendent de l’agriculture pour l’emploi. Certaines de ces critiques sont des ripostes idéologiques à l’argumentation tout aussi idéologique de Monbiot, alors que les lobbies agricoles ont inévitablement eu leur mot à dire. Mais d’autres ont mis en évidence certaines lacunes dans la logique qui sous-tend ses revendications.

En plaidant en faveur des aliments cultivés en laboratoire, Monbiot met en avant la technologie des aliments solaires, qui utilise l’énergie solaire pour diviser l’eau en oxygène et en hydrogène afin de fournir de l’énergie aux microbes qui produisent ensuite des matières premières. Il affirme que ce processus est dix fois plus efficace que la photosynthèse, et comme tout se fait dans des cuves, l’efficacité de la terre est environ 20 000 fois supérieure à celle des cultures arables.

Mais l’entreprise a précisé à The New Scientist que si l’on tient compte de la surface nécessaire pour les panneaux solaires, elle ne serait qu’environ dix fois plus efficace que la culture du soja. Plus important encore, l’énergie renouvelable comme le solaire est encore une ressource limitée à l’heure actuelle, et qui ne peut être développée qu’à un rythme très rapide.

La réorientation de cette énergie vers l’agriculture entraînerait inévitablement une augmentation des émissions de carbone ailleurs. Et des recherches ont déjà montré que la viande de culture produite à l’aide de sources d’énergie moins durables pourrait en fait être pire pour le climat.

Les plans de M. Monbiot supposent également une amélioration considérable des capacités des entreprises de production alimentaire en laboratoire à créer des aliments à la fois nutritifs et appétissants. La viande cultivée est encore loin de pouvoir recréer les combinaisons de muscles, de graisses et de tissus conjonctifs qui font qu’un steak est si délicieux.

Plus important encore, il sera incroyablement difficile de concevoir quelque chose d’aussi efficace qu’une plante pour utiliser l’énergie solaire afin de créer des aliments présentant un équilibre parfait de vitamines, de minéraux et de fibres, écrit David Hanke, phytologue à l’université de Cambridge, dans une lettre en réponse à l’article du Monbiot Guardian.

Alors que l’apport de minéraux aux microbes reposerait probablement sur des processus chimiques intensifs, les plantes sont capables d’extraire des oligo-éléments de l’environnement. Elles peuvent également construire des équipements de récolte solaire sans les coûts et la pollution énormes qu’impliquerait la construction de suffisamment de panneaux solaires pour alimenter l’agriculture.

Tout cela ne veut pas dire qu’il n’y a pas de place pour les aliments cultivés en laboratoire. Les pratiques agricoles actuelles sont dans de nombreux cas non durables, et l’utilisation de ce type de technologie pour remplacer les pires contrevenants est probablement une idée intelligente. Mais au mieux, elle sera complémentaire aux pratiques agricoles existantes et il est peu probable qu’elle soit adoptée dans les pays en développement, où les dépenses d’investissement qu’elle implique la rendront prohibitive.

Il existe également des endroits bien plus urgents et plus faciles à utiliser pour appliquer la technologie si vous voulez améliorer l’efficacité de nos chaînes d’approvisionnement alimentaire et donc réduire leurs coûts et leur impact sur l’environnement. La grande tragédie de l’agriculture moderne est que nous produisons déjà suffisamment de nourriture pour dix milliards de personnes, mais qu’un tiers de cette nourriture est gaspillée.

Une meilleure chaîne du froid et des systèmes de distribution plus intelligents pourraient en retirer une part importante, ce serait donc peut-être un meilleur point de départ.

Via Singularity Hub

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