Le problème de l’interdiction des plastiques à usage unique en Chine : Qu’est-ce qui remplacera le plastique ?

Le simple fait de remplacer le plastique à usage unique par des alternatives compostables ne fera pas grand-chose si aucune d’entre elles ne finit dans le compost.

Pour un travailleur dans des villes chinoises comme Pékin ou Shenzhen, il y a de fortes chances que le déjeuner au bureau implique désormais une livraison via une application et un tas de déchets en plastique. En 2018, les applications de livraison de nourriture en Chine ont effectué plus de 10 milliards de livraisons dans tout le pays, soit près du double de l’année précédente. Le déluge correspondant de conteneurs à emporter, de baguettes (savez-vous comment elles sont fabriquées ?) et de sacs en plastique est l’une des raisons pour lesquelles le gouvernement chinois vient d’adopter une nouvelle interdiction ambitieuse sur le plastique à usage unique.

Selon les écologistes, il s’agit d’une avancée majeure. Mais cela ne fonctionnera pas nécessairement comme prévu : Si elle se traduit par un simple passage au plastique compostable, sans un investissement massif dans la technologie et l’infrastructure de compostage, elle créera toujours des problèmes de déchets massifs. Un véritable changement exige un changement de culture, et pas seulement des matériaux différents.

« Il est encourageant de voir l’État, pour la première fois, identifier les plastiques à usage unique comme un problème et le cœur de la crise de la pollution plastique en Chine », déclare Yuan Chang, un militant de Greenpeace Asie de l’Est basé à Pékin. « Nous pensons que cette fois-ci, Pékin est sérieux. La seule chose est que nous ne sommes pas sûrs de la manière dont ils vont réaliser cet énorme plan et nous craignons qu’ils ne passent tout simplement… d’un type de plastique à usage unique à un autre ».

L’interdiction se déroulera en plusieurs phases. D’ici à la fin de 2020, le pays éliminera progressivement la production de boîtes à emporter en mousse, de tampons en plastique et de produits contenant des microbilles en plastique. Les traiteurs devront cesser d’utiliser des pailles en plastique. Dans les villes clés, les sacs en plastique et les articles de table seront également interdits d’ici la fin de l’année, et l’interdiction s’étendra à d’autres régions d’ici 2022. D’ici à cette date, les services de livraison de certaines villes devront cesser d’utiliser des emballages en plastique, et l’interdiction s’étendra ensuite à d’autres zones d’ici à 2025.

L’interdiction s’applique aux sacs en plastique « non dégradables », à la vaisselle et aux autres emballages en plastique, et il est question d’encourager l’utilisation de plastique biodégradable pour certains produits. Cela ne semble pas être une mauvaise chose. Mais le plastique compostable ne se décompose avec succès que dans les installations de compostage industriel. « En Chine, il y a peu d’installations pour le faire », explique M. Chang. « Nous craignons que la Chine ne soit inondée de plastique biodégradable à usage unique dans les prochaines années. » Les grandes entreprises de livraison de nourriture, telles que Meituan Dianping et Ele.me, pourraient décider de payer pour des fourchettes et des boîtes en plastique biodégradable plutôt que d’essayer de faire passer les clients à un système potentiellement moins pratique de produits réutilisables. La même chose pourrait se produire avec les entreprises de vente en ligne, une autre source importante de déchets plastiques.


[Photo : Grosescu Alberto Mihai/iStock]

La nouvelle interdiction parle également d’améliorer les infrastructures de recyclage en Chine et d’encourager l’utilisation d’alternatives telles que les sacs en tissu. Mais inclure le plastique biodégradable comme option dans sa nouvelle interdiction pourrait être une erreur. Une fourchette fabriquée en PLA, un plastique biodégradable courant, ne se décomposera pas si elle finit dans l’océan. « Nous pensons qu’elle envoie un message flou au public : le plastique biodégradable peut résoudre le problème, et vous pouvez continuer à utiliser du plastique à usage unique et le jeter », explique M. Chang. La solution ultime, dit-il, est de passer d’une culture jetable à une culture réutilisable.

La Chine a déjà du mal à recycler. Le secteur du e-commerce, dit M. Chang, génère environ 850 000 tonnes de déchets plastiques par an, et 95% ne sont pas recyclés. Une étude a estimé qu’en 2017, la livraison de nourriture en ligne a généré 1,5 million de tonnes de déchets plastiques, dont 44 000 tonnes de cuillères en plastique, 175 000 tonnes de baguettes en plastique et 1,2 million de tonnes de boîtes à emporter en plastique. (C’était 9 fois plus de déchets que l’industrie n’en produisait deux ans plus tôt ; aujourd’hui, comme la livraison de nourriture a encore augmenté, la quantité de déchets a probablement plus que doublé à nouveau). Dans l’ensemble, le pays recycle environ 22 % de son plastique post-consommation. C’est plus que ce que les États-Unis recyclent, mais cela signifie quand même que la plupart du plastique va dans des décharges qui sont souvent mal gérées, de sorte que des restes de plastique peuvent s’échapper dans l’environnement.

Même si elle pose des problèmes, l’interdiction de la Chine aura probablement un impact sur la demande de combustibles fossiles utilisés dans la production de plastique. Le pays est aujourd’hui le plus grand marché d’importation de plastique au monde, en particulier de polyéthylène utilisé dans les sacs plastiques. Le plus gros volume de plastique au monde est celui du polyéthylène, et la Chine en est le principal importateur », déclare Joseph Chang, rédacteur en chef de la rubrique « Produits chimiques » d’ICIS, une publication industrielle. Une grande partie de ce plastique provient des États-Unis, où du gaz de schiste bon marché est utilisé pour produire de l’éthylène et des granulés de plastique qui sont expédiés à l’étranger. En 2018, la Chine a importé 6,7 millions de tonnes métriques de polyéthylène haute densité (et en a produit 7,2 millions de tonnes localement). Avec l’augmentation de la production de plastique par les compagnies pétrolières, la baisse de la demande chinoise pourrait être un signal – avec l’interdiction des plastiques à usage unique dans l’Union européenne et ailleurs – que l’industrie devrait réfléchir à des alternatives.

Via Fastcompany

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