Pourquoi les maisons du canal d’Amsterdam perdurent depuis 300 ans

Un autre type de répartition des richesses dans l’Amsterdam du XVIIe siècle a ouvert la voie à la quintessence de l’aménagement intérieur.

Les maisons du canal d’Amsterdam sont peut-être belles, mais il ne faut pas croire qu’elles ont toujours été le lieu d’une vie de loisirs facile. Si l’on regarde de près l’apparence et la disposition de ces bâtiments étroits et extrêmement photogéniques, disposés sur la ceinture des canaux de la ville pendant l’apogée de la République néerlandaise au XVIIe siècle, on constate qu’ils n’ont pas été construits uniquement pour vivre : Des grues en saillie sur leurs pignons, des parcelles profondes et sombres, et des escaliers intérieurs presque aussi raides que des échelles. En effet, ces maisons sont peut-être encore impressionnantes, mais une fois achevées, leur utilisation était un peu différente de ce que l’on pourrait associer à une « maison » aujourd’hui.

« Les maisons du canal étaient dès le départ des résidences, des unités de stockage et des lieux d’affaires combinés », explique Wouter Van Elburg, historien de l’architecture et doctorant à l’université d’Amsterdam. Prenant leur forme au 17e siècle, elles reflètent l’esprit mercantile néerlandais de l’époque qui disait : « si nous pouvons le vendre, nous l’utiliserons ». Leur caractère distinctif – peu d’autres types de maisons urbaines européennes standard existent encore aujourd’hui et leur caractère a été fixé il y a déjà trois cents ans – reflète l’histoire particulière d’Amsterdam. À l’époque où Amsterdam était le port dominant de l’Europe du Nord, « la répartition des richesses était différente de celle de la plupart des pays européens », explique Van Elburg. « Alors qu’à l’époque, la plupart des pays étaient encore contrôlés par des rois, ici, il y avait une quantité substantielle de richesses parmi la bourgeoisie ».

À une époque où la plupart des richesses des États européens étaient encore concentrées dans les mains d’une petite noblesse terrienne, cette clientèle bourgeoise néerlandaise plus large a créé un modèle différent pour l’architecture urbaine. Les maîtres d’œuvre ont cherché à afficher les aspirations et la richesse de leurs occupants, mais aussi à créer des bâtiments qui fonctionnaient comme des unités quasi-commerciales viables.

De nombreuses marchandises ont passé un certain temps à être entreposées dans des bâtiments le long des canaux de la ville. Jusqu’à 50 % de l’espace des maisons le long des canaux était utilisé pour le stockage, dit Van Elburg, les ménages achetant moins de denrées périssables aux moments où elles étaient les moins chères et les stockant ou les revendant tout au long de l’année.

Cela ne signifie pas pour autant que les gens vivaient nécessairement dans des espaces malodorants et sales, dormant joue contre joue avec des barils de harengs salés. « Dans les commentaires des voyageurs de l’époque, il y a une chose qui revient sans cesse », dit Van Elburg. « Ils soulignent tous cette idée que les maisons hollandaises sont si palatiales. On a l’impression que des petits palais se dressent partout dans le pays. » Les mœurs calvinistes tendaient à signifier que les plus grandes manifestations d’opulence étaient dissimulées à l’intérieur du bâtiment, et même les ménages ne disposant que de deux ou trois pièces pouvaient dormir ensemble dans l’une d’entre elles pour conserver la meilleure pièce à des fins de représentation.

Une fois que l’on comprend son passé, le caractère de la maison du canal commence à prendre beaucoup plus de sens. Un exemple typique est celui d’un pignon (ou, dans les exemples du XIXe siècle, d’une corniche) équipé d’une grue. Les marchandises étant régulièrement transportées dans les greniers pour y être entreposées, les habitants avaient besoin d’un chemin plus facile pour acheminer les marchandises (ou les meubles) aux étages supérieurs que pour les soulever à l’étage, c’est pourquoi les maisons ont été équipées d’un treuil facile à utiliser.

Avec cette grue en place, les escaliers intérieurs sont devenus extrêmement étroits et raides : il n’y avait pas besoin de porter des objets lourds pour les monter, ce qui libérait plus d’espace commercial pour l’entreposage. Pendant ce temps, les maisons du canal, construites sur des parcelles extrêmement profondes, laissaient parfois de la place pour un petit jardin de cour et une « maison arrière » derrière, moins importante si les pièces miteuses à l’arrière étaient utilisées pour autre chose que la vie. (En effet, c’est la profondeur de la parcelle qui a permis à la famille Frank de s’abriter dans une relative clandestinité dans la « maison arrière » d’une maison de canal des XVIIe et XVIIIe siècles sur le Prinsengracht)

Ce mélange de marchandises et de personnes dans les maisons du canal est resté constant jusqu’au XIXe siècle, lorsque l’occupation française a vu Napoléon démolir le système de guilde qui facilitait le stockage à petite échelle. La croissance rapide de la population urbaine, qui ne s’est pas encore accompagnée d’un boom de la construction, a fait qu’au XIXe siècle, les occupants des sous-sols, des greniers et des arrière-salles devenaient plus rentables que les marchandises. À la fin du siècle, la modification des réglementations en matière de construction et une influence internationale accrue ont fait qu’Amsterdam est passée à des formes plus récentes (mais pas nécessairement meilleures) de logement en appartement. Aujourd’hui, les maisons du canal ont été en grande partie converties en appartements, et même celles des anciens quartiers ouvriers sont très recherchées. Elles sont souvent des lieux où il fait bon vivre, mais elles ont leurs particularités : non seulement des escaliers raides, mais aussi des chambres mansardées aux murs si anguleux qu’on ne peut se tenir debout que sous le faîte du toit.

L’abandon des maisons sur les canaux au profit d’appartements ne signifie pas que leur influence a nécessairement été perdue, déclare M. Van Elburg. En effet, ils ont encore fortement influencé les aménagements futurs. « Les logements néerlandais ultérieurs ont toujours le long couloir typique qui va de l’avant à l’arrière du bâtiment ». Un autre élément qui a été retenu est l’idée de garder une « bonne chambre » fermée et utilisée uniquement pour des occasions spéciales. Aujourd’hui encore, vous pouvez vous retrouver dans un bâtiment néerlandais contemporain avec un escalier presque aussi raide qu’une échelle.

En revanche, les icônes modernistes telles que les Cube Houses de Rotterdam peuvent sembler à mille lieues du charme de l’Ancien Monde de la ceinture du canal d’Amsterdam, mais font néanmoins écho à leurs prédécesseurs dans la disposition verticale et les murs en angle. Même si les matériaux et l’esthétique ont changé, les caractéristiques de la maison du canal sont toujours bien vivantes aux Pays-Bas.

Via Citylab

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