C’est la photo du soleil à la plus haute résolution jamais prise

Les astronomes ont allumé le télescope solaire Daniel K. Inouye à Maui et ont réussi à obtenir cette vue incroyable du soleil. Et ce n’est pas tout.

Les astronomes viennent de publier l’image du soleil à la plus haute résolution. Prise par le télescope solaire Daniel K. Inouye à Maui, elle nous donne une vue sans précédent de notre étoile la plus proche et nous rapproche de la résolution de plusieurs mystères de longue date.

La nouvelle image démontre la puissance potentielle du télescope. Elle montre une surface qui est divisée en cellules discrètes de la taille du Texas, comme des sections fissurées dans le sol du désert. Vous pouvez voir le plasma suinter de la surface, s’élever dans l’air avant de retomber dans des voies plus sombres.

« Nous avons maintenant vu les plus petits détails sur le plus grand objet de notre système solaire », déclare Thomas Rimmele, le directeur du DKIST. La nouvelle image a été prise le 10 décembre, lorsque le télescope a atteint sa première lumière. Il est toujours en construction technique, et trois autres instruments devraient être mis en service.

Lorsque les observations officielles commenceront en juillet, le DKIST, avec son miroir de 4m, sera le plus puissant télescope solaire du monde. Situé sur Haleakalā (le plus haut sommet de Maui), le télescope pourra observer des structures à la surface du soleil aussi petites que 30 kilomètres. Cette résolution est plus de cinq fois supérieure à celle du prédécesseur du DKIST, le télescope solaire Richard B. Dunn au Nouveau-Mexique.

Le DKIST a été spécialement conçu pour effectuer des mesures précises du champ magnétique du soleil dans la couronne (la région la plus éloignée de son atmosphère) et pour répondre à des questions comme celle de savoir pourquoi la couronne est des millions de degrés plus chaude que la surface du soleil.

D’autres instruments qui seront mis en service dans les six prochains mois collecteront également des données relatives à la température, à la vitesse et aux structures solaires. Le nouveau cycle solaire est sur le point de redémarrer, ce qui signifie qu’il y aura une abondance d’activité solaire à repérer.

Pour observer le soleil, on ne peut pas se contenter de construire un télescope à l’ancienne. Le DKIST possède l’un des systèmes d’optique adaptative solaire les plus complexes au monde. Il utilise des miroirs déformables pour compenser les distorsions causées par l’atmosphère terrestre. La forme du miroir s’ajuste 2 000 fois par seconde. En fixant le soleil, le télescope devient assez chaud pour faire fondre le métal. Pour le refroidir, l’équipe du DKIST doit utiliser une piscine de glace et 7,5 miles de tuyaux de refroidissement.

Il y a une bonne raison pour laquelle nous devons regarder le soleil de plus près. Lorsque l’atmosphère solaire libère son énergie magnétique, il en résulte des phénomènes explosifs comme les éruptions solaires qui projettent des particules ultra-énergisées à travers le système solaire dans toutes les directions, y compris la nôtre. Cette « météo spatiale » peut faire des ravages sur des choses comme le GPS et les réseaux électriques. En savoir plus sur l’activité solaire pourrait nous permettre de mieux savoir quand une météo spatiale dangereuse est sur le point de se produire.

L’histoire du télescope n’est pas sans controverse. Haleakalā est important pour la culture des autochtones hawaïens, qui ont protesté contre la construction du DKIST pendant l’été 2015. L’équipe DKIST a répondu à ces préoccupations de diverses manières, comme le lancement d’un programme de 20 millions de dollars au Maui College pour enseigner les sciences en conjonction avec la culture hawaïenne, et la réservation de 2 % du temps du télescope aux Natifs hawaïens.

Le plan est de maintenir le DKIST opérationnel pendant au moins quatre cycles solaires, soit environ 44 ans. « Nous sommes maintenant dans le sprint final de ce qui a été un très long marathon », déclare Rimmele. « Ces premières images ne sont en fait que le tout début. »

Via Techreview

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