Le stress fait vraiment blanchir les cheveux plus vite

Les scientifiques ont découvert que les mêmes nerfs impliqués dans la réaction de lutte ou de fuite peuvent causer des dommages permanents aux cellules responsables de la production de la couleur des cheveux chez les souris.

L’anecdote de longue date selon laquelle vos serrures peuvent perdre de leur couleur lorsque vous êtes stressé est en partie vraie.

Une équipe de chercheurs a découvert que chez la souris, les événements stressants endommagent les cellules souches qui sont responsables de la production de pigment dans les cheveux. Ces cellules souches, que l’on trouve près de la base de chaque follicule pileux, se différencient pour former des cellules plus spécialisées appelées mélanocytes, qui génèrent les teintes brunes, noires, rouges et jaunes des cheveux et de la peau. Le stress fait que les cellules souches se différencient plus rapidement, épuisant leur nombre et donnant naissance à des brins plus susceptibles d’être transparents – gris.

L’étude, publiée mercredi dans la revue Nature, a également révélé que le système nerveux sympathique, qui prépare l’organisme à répondre aux menaces, joue un rôle important dans le processus de grisonnement.

« Normalement, le système nerveux sympathique est un système d’urgence pour le combat ou la fuite, et il est censé être très bénéfique ou, à tout le moins, ses effets sont censés être transitoires et réversibles », a déclaré Ya-Chieh Hsu, un biologiste spécialisé dans les cellules souches à l’Université de Harvard qui a dirigé l’étude.

Le système nerveux sympathique aide à mobiliser de nombreuses réponses biologiques, notamment en augmentant le flux sanguin vers les muscles et en aiguisant la concentration mentale. Mais les chercheurs ont découvert que dans certains cas, le même système nerveux épuisait de façon permanente la population de cellules souches dans les follicules pileux.

Ces résultats constituent le premier lien scientifique entre le stress et le grisonnement des cheveux, a déclaré le Dr Hsu.

Le stress affecte tout le corps, et les chercheurs ont donc dû faire des recherches pour déterminer quel système physiologique transmettait ses effets aux follicules pileux.

Au début, l’équipe a émis l’hypothèse que le stress pourrait provoquer une attaque immunitaire sur les cellules souches des mélanocytes. Ils ont exposé des souris à un stress aigu en injectant aux animaux un analogue de la capsaïcine, le produit chimique contenu dans les piments et qui provoque une irritation. Mais même les souris dépourvues de cellules immunitaires ont fini par avoir des poils gris.

Ensuite, les scientifiques ont étudié les effets de l’hormone du stress, le cortisol. Les souris dont les glandes surrénales ont été enlevées pour qu’elles ne puissent pas produire de cortisol avaient toujours des poils qui devenaient gris sous l’effet du stress.

Le système responsable de l’apparition des mèches argentées s’avère être les nerfs sympathiques qui se ramifient dans chaque follicule pileux de la peau.

Une image au microscope montre les nerfs sympathiques (magenta) entourant les cellules souches des mélanocytes (jaune).

Les chercheurs ont découvert que les cellules nerveuses sympathiques libéraient un neurotransmetteur appelé noradrénaline qui était absorbé par les cellules souches des mélanocytes voisins. Puis une série d’événements se sont succédés rapidement : Les cellules souches des mélanocytes ont proliféré et se sont transformées en cellules spécialisées dans la production de pigments, qui ont abandonné leur niche près de la base du follicule et ont laissé le cheveu sans source de pigmentation.

Dans l’étude du Dr Hsu, le stress aigu a épuisé toute la population de cellules souches mélanocytaires chez les souris en cinq jours seulement. Les chercheurs ont également découvert que, dans des boîtes de Pétri, la noradrénaline incitait les cellules souches mélanocytaires humaines à proliférer, ce qui suggère que la même accélération du grisonnement des cheveux se produit chez l’homme.

« J’ai été stupéfaite par l’ampleur de ce changement », a déclaré Mayumi Ito, une biologiste de la faculté de médecine de l’université de New York qui n’a pas participé à l’étude. Dans ses propres recherches sur les souris vieillissantes, le processus de grisonnement était graduel : L’épuisement des cellules souches mélanocytaires a d’abord donné naissance à quelques brins de sel et de poivre, puis à un pelage gris ou blanc, tout comme les humains commencent à voir plus de cheveux blancs en vieillissant.

L’équipe du Dr Hsu a également découvert que le processus de grisonnement chez la souris pouvait être stoppé grâce à des médicaments connus sous le nom d’inhibiteurs de la CDK, qui arrêtent la prolifération des cellules souches, ou en bloquant la libération de noradrénaline.

Ces découvertes soulignent les conséquences du déclenchement d’un mécanisme de survie lorsque la situation ne met pas la vie en danger.

« Le stress est un élément normal de la vie, mais il y a des situations où le stress est utile et d’autres où il est nuisible », a déclaré Subroto Chatterjee, un biologiste de l’Université Johns Hopkins qui étudie les effets du stress sur les cellules des vaisseaux sanguins.

D’autres études ont montré que le stress n’est qu’un des facteurs qui influent sur la rapidité avec laquelle les cheveux grisonnent, a déclaré le Dr Chatterjee. Les gènes et l’alimentation jouent également un rôle important.

Dans une étude de 2018, le Dr Chatterjee et ses collègues ont découvert que des souris soumises à l’équivalent d’un régime alimentaire occidental – riche en graisses et en cholestérol – non seulement développaient des artères enflammées, mais commençaient aussi à blanchir et à déclencher la perte des cheveux. (L’équipe a également trouvé un moyen de stopper le processus).

Mais cette nouvelle étude est une étape importante pour comprendre le rôle du stress sur différents tissus.

« Si nous pouvons en savoir plus sur la façon dont nos tissus et nos cellules souches se modifient sous l’effet du stress, nous pourrons éventuellement créer des traitements capables d’arrêter ou d’inverser son impact néfaste », a déclaré le Dr Hsu.

Via The NewYorkTimes

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