Une mise à jour d’un protocole numérique vieux de 37 ans pourrait profondément changer la façon dont la musique est perçue

Beaucoup de choses importantes se sont produites dans le domaine de la musique en 1983. C’est l’année où l’album Thriller de Michael Jackson est devenu numéro un dans le monde entier, où les disques compacts sont sortis pour la première fois aux États-Unis et où les Red Hot Chili Peppers se sont formés. Pourtant, il y a eu un événement obscur qui a eu plus d’influence que tous les autres : La version 1.0 du MIDI est sortie. MIDI signifie « Musical Instrument Digital Interface«  et, après 37 ans, il a finalement reçu une mise à jour majeure. MIDI 2.0 est en ligne, et cela pourrait signifier la fin de la domination du clavier sur la musique populaire.

Que vous le sachiez ou non, MIDI a changé votre vie d’auditeur de musique. Le MIDI est le protocole par lequel les informations numérisées sont converties en audio. Lorsqu’un musicien joue dans un appareil compatible MIDI, comme un synthétiseur ou une boîte à rythmes, le MIDI est utilisé pour numériser les différents éléments de la musique, comme la note et la puissance avec laquelle elle a été jouée (un do légèrement pincé, par exemple, ou un fa dièse fortissimo). Cela permet aux producteurs de musique et aux techniciens d’ajuster certains aspects de la musique par la suite. Par exemple, ils peuvent choisir de modifier la hauteur de certaines notes ou même de passer d’un clavier à une trompette ou à une guitare. En gros, c’est ce que les musiciens utilisent pour programmer la musique. Ikutaro Kakehashi et Dave Smith, les leaders de la création du MIDI au début des années 1980, ont remporté à juste titre un Technical Grammy pour leur travail en 2013.

La numérisation de la musique existait avant le MIDI, mais la création d’une norme universelle a été une étape extrêmement importante, selon le compositeur Adam Neely. Les instruments et les ordinateurs fabriqués par différentes sociétés pouvaient facilement communiquer entre eux grâce à ce protocole convenu, ce qui simplifiait le processus de création et donnait aux musiciens le choix des instruments à utiliser. Si vous voulez utiliser un clavier Roland ou Yamaha, ou un ordinateur Apple ou Microsoft, le MIDI peut fonctionner avec tous ces instruments.

« [Le MIDI] est maintenant au cœur de la création musicale dans toute l’industrie musicale, à l’exception peut-être de la musique classique et de la musique acoustique qui ne sont pas interfacées avec les ordinateurs« , déclare Lycène. La plupart des gens n’utilisent pas directement le MIDI, explique Neely, mais travaillent avec lui sur une station de travail audio numérique comme Ableton Live ou Pro Tools.

Bien que le MIDI ait fait un travail exceptionnel de numérisation de la musique au cours des 37 dernières années, il n’est pas parfait. Le MIDI quantifie la musique, c’est-à-dire qu’il force les composants musicaux à prendre une valeur particulière. Dans la version 1.0 du MIDI, toutes les données étaient en valeurs de 7 bits. Cela signifie que les qualités musicales étaient quantifiées sur une échelle de 0 à 127. Des caractéristiques comme le volume, la hauteur et la quantité de son qui doit sortir du haut-parleur droit ou gauche sont toutes mesurées sur cette échelle, avec 128 points possibles. Ce n’est pas beaucoup de résolution. Pour certains auditeurs vraiment avertis, ils peuvent clairement entendre les différences entre les points.

Un monde de possibilités

Dans son livre influent How Music Works, publié en 2012, David Byrne, ancien leader de Talking Heads, note que les claviers sont devenus l’instrument central de la composition musicale car ils se traduisent bien en MIDI. Le faible niveau de résolution du MIDI le rendait plus adapté à la modélisation de la musique occidentale et la musique jouait des instruments aux timbres discrets, comme les claviers. La musique qui s’appuie sur des notes autres que celles de la musique occidentale standard et la musique jouée sur des instruments à cordes ne sont pas aussi bien représentées. Selon Neely, il est particulièrement difficile de capturer les sons de la musique indienne et turque. Pour les utilisateurs sophistiqués de MIDI, ces problèmes pourraient être résolus, mais ils représentent un défi, et tous les artistes n’ont pas le temps ou le désir d’entrer dans les détails techniques de la programmation MIDI.

How Music Works

Ces problèmes appartiennent peut-être désormais au passé. Début janvier 2020, la MIDI Manufacturers Association, l’organisation à but non lucratif qui gère le MIDI, a annoncé la sortie de MIDI 2.0. Le nouveau protocole a nécessité des années de travail de la part des bénévoles de l’organisation, et l’adhésion de sociétés comme Google, Apple, Microsoft et tous les grands fabricants de musique.

La nouvelle version comporte quelques changements majeurs. La plus importante est l’expansion des valeurs de 7 bits à 32 bits. Mike Kent, un des leaders techniques dans la création du MIDI 2.0, dit que c’est comme passer de la résolution d’une télévision des années 1980 aux télévisions haute définition d’aujourd’hui. Cela signifie qu’au lieu de 128 étapes pour des fonctions comme le volume, il y en aura désormais des milliards. Un domaine dans lequel les producteurs pensent que cela pourrait être particulièrement utile est la possibilité d’un « pitch bend » subtil (voir la vidéo ci-dessous) et le contrôle de l’importance des basses et des aigus dans chaque note.

De plus, avec plus de mémoire, il y a tout simplement beaucoup plus de fonctions possibles que le MIDI 2.0 peut essayer d’émuler. Plus de mémoire devrait également réduire le risque que le délai entre le moment où l’on joue d’un instrument MIDI et celui de l’enregistrement numérique soit légèrement décalé. Cela signifie que la musique jouée sur des instruments MIDI 2.0 semblera plus analogique et que les instruments autres que le clavier fonctionneront mieux avec le MIDI. Historiquement, les guitaristes, les violonistes et les trompettistes ont dû apprendre à jouer des touches afin de mieux traduire leur travail par le biais du MIDI. Aujourd’hui, on espère qu’ils pourront jouer de l’instrument de leur choix en l’introduisant dans un logiciel d’enregistrement compatible avec le MIDI.

« Les instruments numériques ont changé notre façon de faire de la musique et ont créé des formes de musique complètement nouvelles, ce que j’adore. Je suis un geek des synthétiseurs », a déclaré Mike Kent. Il a poursuivi :

« Mais les instruments acoustiques – qui existent depuis des centaines d’années – ont un type d’expression différent et parfois les instruments numériques n’ont pas été capables de fournir la même expression que celle que les instruments analogiques ont pu fournir. Je joue du synthétiseur et de la trompette, et la trompette me semble vraiment être une partie de mon corps. Je pense à la musique et elle sort [de ma trompette]. Mais je crois que grâce au MIDI 2.0, les synthétiseurs et autres instruments électroniques deviendront plus expressifs. Nous aurons plus de contrôle individuel sur chaque note ».

Une autre avancée majeure est que le MIDI 2.0 permet une communication bidirectionnelle entre les appareils. Dans le MIDI original, un dispositif pouvait envoyer des informations à un autre, mais ce dispositif ne pouvait pas communiquer en retour. Le fait que le MIDI 2.0 soit bidirectionnel a deux effets majeurs. Premièrement, cela signifie qu’il est rétrocompatible et ne rendra pas obsolètes les milliards de dispositifs MIDI 1.0 déjà existants dans le monde. Deuxièmement, les appareils MIDI 2.0 pourront communiquer entre eux sur la manière dont les fonctions doivent être numérisées, ce qui facilitera grandement la vie des musiciens, car ils n’auront pas à s’occuper de cette question ultérieurement.

« Nous aurons un contrôle plus individuel sur chaque note. »

Angelo Duncan, musicien et professeur de production de musique électronique à la Women’s Audio Mission de San Francisco, est enthousiaste face à ces changements. Les principaux problèmes de Duncan avec le MIDI sont la latence (le fait que le MIDI ne capture pas parfaitement le timing de la façon dont la musique a été jouée) et le fait que les guitares MIDI ne fonctionnent généralement pas aussi bien que les claviers. Le premier problème sera probablement résolu par le MIDI 2.0, et Duncan est optimiste quant au second.

« J’ai toujours été intéressé par les contrôleurs MIDI pour guitare. Je joue des touches, mais je suis un guitariste beaucoup plus compétent », a déclaré Duncan, ajoutant :

« Je pense qu’utiliser une guitare MIDI changerait ma façon de faire de la musique. La façon dont notre cerveau s’oriente pour faire de la musique sur une guitare est simplement différente de celle d’un clavier. J’avais un instrument de guitare MIDI, mais je ne l’ai plus parce que je sentais qu’il y avait beaucoup de latence et je n’aimais pas vraiment les résultats que j’obtenais. J’espère que [MIDI 2.0] va résoudre certains des problèmes que j’avais avant ».

En ce qui concerne l’effet global du MIDI 2.0, Duncan pense qu’il va simplifier le travail de nombreux producteurs, puisqu’il est censé mieux communiquer avec des logiciels comme Ableton. Duncan pense également que cela aura un grand impact sur la composition de partitions musicales pour les films et la télévision, qui sont presque toujours écrites en MIDI (comme la chanson thème de Game of Thrones). Les partitions utilisent souvent des instruments à cordes et à cuivres, et la résolution plus élevée de MIDI 2.0 devrait permettre de mieux saisir les textures, la tonalité et la portée de ces instruments, selon Duncan.

Parmi les producteurs avec lesquels Quartz s’est entretenu, il y a eu très peu de préoccupations concernant le protocole mis à jour. Bien sûr, toute nouvelle technologie comporte des inconvénients, mais comme le MIDI 2.0 ne rend pas le MIDI 1.0 obsolète, les possibilités sont plus intéressantes que les inconvénients.

Adam Neely souligne que la plupart des effets ne se feront pas sentir avant des années, voire des décennies. La quantité de choix que permet le MIDI 2.0 peut sembler superflue aujourd’hui, mais il pense qu’il est difficile de savoir à quoi ressemblera la musique dans 50 ans. La récente mise à jour du MIDI pourrait permettre aux gens de construire des mondes musicaux que nous ne pouvons pas encore imaginer

Via Quartz

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