Les étonnantes cellules cérébrales qui relient le corps et l’esprit

Dans « L’ange et l’assassin », Donna Jackson Nakazawa montre comment de minuscules cellules appelées microglies façonnent nos circuits neuronaux.

« L’ange et l’assassin » sur Amazon.

Il y a près de DEUX DECENNIES, le système immunitaire de Donna Jackson Nakazawa a lancé une attaque malencontreuse sur son propre corps. Ses globules blancs – qui combattent généralement les agents pathogènes envahissants – sont entrés en guerre contre ses nerfs, détruisant la couche d’isolation graisseuse qui aide les cellules nerveuses à transmettre leurs signaux. Nakazawa, journaliste et auteur, était atteinte du syndrome de Guillain-Barré, une maladie auto-immune rare qui provoquait des spasmes musculaires et la rendait temporairement incapable de marcher.

REVUE DE LIVRE – “The Angel and the Assassin: The Tiny Brain Cell That Changed The Course of Medicine.” par Donna Jackson Nakazawa (Ballantine Books, 320 pages).

Mais à côté de ces symptômes physiques, elle commençait aussi à avoir l’impression que quelque chose n’allait pas dans son esprit. Elle est devenue très anxieuse et a commencé à avoir des trous de mémoire troublants, oubliant même comment lacer les chaussures de sa fille. « Je ne pouvais pas m’empêcher de penser que, tout comme mon corps avait été modifié, quelque chose de physique avait également bougé dans mon cerveau », écrit Nakazawa dans son nouveau livre, « L’ange et l’assassin » : La petite cellule cérébrale qui a changé le cours de la médecine ».

A l’époque, les médecins ne pouvaient pas vraiment expliquer ce qui lui arrivait. Les scientifiques ont longtemps cru que le cerveau était « immunitaire privilégié« , isolé du système immunitaire périphérique. Il n’y avait pas de moyen évident pour que ses globules blancs hyperactifs soient à l’origine de ses symptômes cognitifs.

Mais au cours de la dernière décennie, les chercheurs ont fait une série de découvertes étonnantes qui ont bouleversé ce dogme longtemps accepté. Les découvertes tournent autour de minuscules cellules cérébrales longtemps négligées, connues sous le nom de microglies, qui servent de système immunitaire au cerveau et s’avèrent jouer un rôle essentiel dans la formation des circuits neuronaux. « L’ange et l’assassin » est un regard éclairant sur ces cellules sous-estimées et sur la façon dont elles pourraient refaire la médecine.

Nakazawa écrit avec une clarté rafraîchissante sur deux domaines extrêmement complexes – l’immunologie et les neurosciences – et explique de façon vivante ce qui est en jeu, entremêlant les histoires des scientifiques qui font la lumière sur les microglies et des patients dont la vie pourrait être changée par leur travail. Comme l’explique M. Nakazawa, « Nous sommes à l’aube d’un changement radical en psychiatrie : un énorme changement de paradigme qui touche tous les domaines de la médecine et qui promet de réécrire la psychiatrie telle que nous la connaissons – sur la base de la nouvelle compréhension du fait que les cellules microgliales sculptent notre cerveau de manière à avoir des effets profonds sur notre santé mentale et notre bien-être tout au long de la vie ».

Dans le chœur cellulaire du cerveau, les neurones, qui envoient et reçoivent des signaux électrochimiques, ont longtemps été considérés comme les étoiles. Les autres cellules du cerveau, appelées collectivement cellules gliales, ont été reléguées au second plan. « Les cellules gliales constituaient l’équipe B ; elles répondaient aux besoins des neurones comme un entourage répond aux caprices d’une star de cinéma », écrit Nakazawa.

Et parmi les différents types de cellules gliales du cerveau, aucune ne semble moins intéressante que la microglie. Les microglies étaient l’équipe de nettoyage du cerveau. Elles surveillaient les blessures et les infections, éliminant les agents pathogènes, les protéines malformées et les cellules mortes. « Ils étaient les humbles éboueurs du cerveau », écrit Nakazawa. « Des femmes de ménage qui ressemblaient à des robots. Fin de l’histoire ».

« Ils étaient les humbles éboueurs du cerveau. Des femmes de ménage qui ressemblaient à des robots. Fin de l’histoire. »

Mais à mesure que la technologie de l’imagerie s’est améliorée au début du 21e siècle, les scientifiques ont commencé à examiner de plus près ce que faisaient précisément les microglies. Ils ont remarqué que les microglies n’étaient pas simplement inactives, attendant d’être appelées à l’action – au contraire, elles étaient très proactives. « Sous le microscope à haute résolution, les microglies individuelles ressemblaient à d’élégantes branches d’arbre avec de nombreux membres minces », écrit Nakazawa. « Leurs branches tournoyaient autour du cerveau, explorant et recherchant le moindre signe de détresse. »

Les chercheurs feront bientôt une découverte encore plus surprenante. Les neuroscientifiques savaient que le cerveau en développement fabriquait beaucoup plus de synapses, ou de connexions entre les neurones, qu’il n’en avait besoin ; à mesure que le cerveau mûrit, il élimine les connexions étrangères. Mais on ne savait pas exactement comment cet élagage synaptique s’est produit jusqu’en 2012, lorsque la neurologue Beth Stevens et ses collègues ont rapporté quelque chose d’étonnant : les microglies engloutissaient les synapses excédentaires, en particulier celles qui étaient sous-utilisées.

C’est une tâche cruciale. En éliminant les synapses faibles et inutilisées, les microglies facilitent le développement sain du cerveau. Mais Stevens et d’autres scientifiques ont également commencé à réfléchir à ce qui pourrait arriver si ce processus se déroulait mal, de la même manière que les globules blancs attaquent parfois à tort les tissus sains. Peut-être, écrit Nakazawa, « comme les globules blancs, la microglie n’a pas toujours bien fait les choses. Et si, au lieu de se contenter d’élaguer les neurones endommagés ou anciens, la microglie engloutissait et détruisait parfois par erreur des synapses cérébrales saines également ?

De nombreuses maladies mentales et affections neurologiques, de la maladie d’Alzheimer à la dépression, s’accompagnent d’une perte ou d’un dysfonctionnement des synapses. Une microglie trop active pourrait-elle en être responsable ?

Un ensemble de recherches en pleine expansion suggère que la réponse est oui. Les chercheurs ont découvert, par exemple, que les personnes souffrant de dépression ont des niveaux élevés de microglies activées et que, comme le dit Nakazawa, « plus longtemps la dépression n’est pas traitée, plus les microglies ravagent le cerveau ». Les microglies sont désormais également impliquées dans la maladie d’Alzheimer, l’autisme, la maladie de Huntington, les troubles obsessionnels compulsifs, la maladie de Parkinson, la schizophrénie et d’autres affections.

La microglie pourrait également expliquer pourquoi certaines personnes atteintes de maladies auto-immunes, comme Guillain-Barré qui a frappé Nakazawa, font parfois état de curieux symptômes cognitifs. Il y a plusieurs années, les scientifiques ont découvert des vaisseaux lymphatiques, qui transportent les globules blancs dans l’organisme, dans les membranes protectrices qui enveloppent le cerveau. Ces vaisseaux pourraient servir de lien direct entre le système immunitaire périphérique et le cerveau – un lien qui, selon les experts, n’existait pas depuis longtemps.

Cela signifie que lorsque la réponse immunitaire de l’organisme s’accélère, il est concevable qu’elle envoie des signaux par ces vaisseaux lymphatiques, déclenchant l’attaque de la microglie (en plus d’engloutir les synapses, la microglie activée peut également produire des composés qui provoquent une neuroinflammation, endommageant les neurones et les tissus cérébraux sains). Les scientifiques ont découvert que toutes sortes de choses, des infections au stress chronique, peuvent inciter la microglie à se mettre en colère, et ils ont documenté des anomalies microgliales chez des personnes souffrant de plusieurs troubles liés au système immunitaire, notamment le lupus, la sclérose en plaques et la maladie de Crohn, ce qui signifie que la ligne de démarcation entre la santé mentale et physique n’existe tout simplement pas », écrit Nakazawa.

Ces découvertes ouvrent de nouvelles possibilités de traitement, et Nakazawa écrit que les scientifiques étudient maintenant une série de stratégies, certaines plus non conventionnelles que d’autres, « pour aider à calmer les microglies hyperréactives afin qu’elles se comportent comme la nature l’a voulu : comme les anges du cerveau, plutôt que comme des assassins aveugles ». Elle suit plusieurs patients qui suivent certains de ces traitements expérimentaux, dont Katie, qui espère que la stimulation magnétique transcrânienne soulagera sa dépression et son trouble panique, et Lila, qui souffre de la maladie de Crohn et d’un trouble obsessionnel compulsif et qui essaie un « régime imitant le jeûne » conçu pour diminuer l’activité immunitaire. D’autres chercheurs étudient l’immunothérapie, le neurofeedback, la stimulation du nerf vagal et même les hallucinogènes.

Les scientifiques ont découvert que toutes sortes de choses, des infections au stress chronique, peuvent inciter les microglies à se mettre en colère.

Les possibilités sont vraiment passionnantes, et il est tentant de croire que les scientifiques ont enfin déchiffré le code d’une vaste gamme de conditions énigmatiques et insolubles. Mais il y a encore beaucoup de choses que nous ne savons pas sur la microglie, et nous devrions faire attention à ne pas nous emballer – ou à ne pas imprégner une seule cellule d’un trop grand pouvoir explicatif.

« Si nous accordons trop d’importance au fonctionnement de la microglie et aux mécanismes biologiques par lesquels les maladies du cerveau apparaissent », écrit Nakazawa, « nous invitons le genre de réductionnisme biologique qui surmédicalise et déprécie le lien intime entre l’esprit et la façon dont il donne naissance à notre conscience humaine« .

En outre, notre corps et notre cerveau sont immensément complexes, et les microglies ne sont qu’un élément d’un système physiologique complexe. (Malgré ses propres mises en garde, Nakazawa peut parfois être trop hyperbolique, comme lorsqu’elle affirme : « Cette minuscule cellule, dont la science a si longtemps négligé le pouvoir, joue un certain rôle dans chaque histoire de souffrance humaine »).

Mais elle démontre aussi de façon convaincante que notre nouvelle compréhension de la microglie a déjà été transformationnelle. « Le fait de classer les troubles psychiatriques et neurodégénératifs comme étant également des troubles de la microgliopathie et du système immunitaire est utile pour faire avancer la recherche et la compréhension« , écrit-elle.

Pendant trop longtemps, affirme-t-elle, nous avons considéré les maladies mentales et les troubles neurologiques comme entièrement distincts des maladies du reste du corps – et, d’une certaine manière, moins « légitimes » que celles-ci. Si les nouvelles recherches sur la microglie permettent de confirmer cette hypothèse, cela mériterait d’être célébré en soi.

Via Undark

 

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