Nous savons enfin qui fait l’art bizarre de wikiHow

Découvrez l’un des mystères les plus ridicules d’internet :

Fondé en 2005, wikiHow.com semble être un site wiki typique, créé par des bénévoles, qui propose des guides étape par étape sur la façon de faire à peu près n’importe quoi, de la façon d’attacher ses chaussures à la façon de renverser une malédiction. Mais il y a une différence flagrante entre wikiHow et votre wiki moyen : le site est tristement célèbre, pâle, avec des illustrations animées.
Regardez le chat sinistrement humain dans « How to Teach Your Cat to Do Tricks« , l’employé de la compagnie aérienne enflée qui explique « How to Visit Antarctica on a Budget« , ou tout ce qui se passe dans « How to Stop Laughing at Inappropriate Times« . Les illustrations du site ressemblent parfois à un fichier de clip art qui a été mis dans un mixeur puis recollé sans discernement. Cliquez plusieurs fois sur le bouton « article » du site, et vous trouverez probablement des représentations saisissantes de l’interaction humaine. Ou bien, laissez-moi simplement attirer votre attention sur ce point. Ou encore ceci. Ou à ceci.

L’esthétique anarchique de wikiHow a attiré un public culte, inspirant un tableau Reddit populaire, un site web de jeux de devinettes légèrement viral, un compte Twitter actuellement en sommeil, un compte Twitter fréquemment mis à jour, un profil Tumblr étonnamment actif et plus de quelques blogs. Pourtant, au-delà d’un filet de bavardage social invérifiable sur  RedditQuora, et Twitter, personne ne semble avoir été capable de répondre définitivement à la question « Qui diable fabrique ces trucs ?
Les auteurs bénévoles de wikiHow utilisent un bot appelé « Wikivisual » pour soumettre des demandes d’images afin d’illustrer leurs messages « comment faire », qui sont ensuite traités par ce que wikiHow décrit uniquement comme « l’équipe Wikivisual ». La plupart des graphiques de wikiHow ont une licence Creative Commons qui est marquée seulement comme « uploadé par Wikivisual ». Le bot revendique plus de 3 millions de « contributions » au site, qui avait publié 212 368 articles et 4 417 238 « images et autres fichiers » en 2019.

Un article de Gawker datant de 2015 mentionne les « célèbres illustrations guindées » de wikiHow, mais ne dit pas comment elles sont créées. Un article de Wired de 2019 appelle l’art « une partie de ce qui a rendu Wikihow célèbre en ligne » et note que « l’idée d’utiliser des illustrateurs » s’est produite en 2011, mais ne mentionne pas le processus par lequel ces dessins commandés sont réalisés. Il y a quelques mois, le fondateur de WikiHow, Jack Herrick, a lui-même abordé les visuels bizarres dans une interview avec The Atlantic, en disant : « nous sommes probablement le plus grand illustrateur sur le web à l’heure actuelle ». Bien que l’article ait noté que « des millions et des millions d’illustrations » avaient été « réalisées par des milliers de contributeurs », aucun détail n’a été donné sur l’identité de ces « milliers ».

Il s’avère, selon OneZero, que wikiHow s’approvisionne en graphiques auprès d’artistes indépendants du monde entier, principalement concentrés aux Philippines. Les freelances ont déclaré à OneZero qu’ils avaient été recrutés par des sites de travail contractuel comme  Upwork et Indeed, et dans un cas, ils ont décrit un salaire aussi bas que 0,40 $ par image. Dans un guide de style de 2017 obtenu par OneZero, wikiHow a indiqué à ces freelances comment « créer les visuels les plus instructifs pour chaque étape de chaque article ». Le vice-président des opérations de WikiHow, Chris Hadley, a confirmé la structure du projet Wikivisual lors d’un entretien téléphonique avec OneZero.

Cette opération mondiale d’illustration en freelance est probablement un élément clé de la rentabilité de wikiHow, surtout après le passage en 2011 à l’algorithme de recherche de Google qui récompense les guides illustrés et les « fermes de contenu ». Bien que la société développe des logiciels à source ouverte et offre une grande partie de son contenu pour une réutilisation publique via des licences Creative Commons, elle n’est pas une organisation à but non lucratif comme, par exemple, Wikipedia. Elle se qualifie elle-même d' »organisation hybride » – une « entreprise à but lucratif axée sur la réalisation d’un bien social ».

Dans une présentation faite en 2015 au LDV Vision Summit, Thom Scher, qui, selon LinkedIn, a travaillé chez wikiHow pendant quatre ans et est passé de chef de projet à « directeur principal du marketing et du contenu visuel », décrit la stratégie de wikiHow en matière de contenu visuel.

Dans sa présentation, M. Scher explique que, « environ quatre ans » avant le discours d’ouverture de mai 2015, les graphiques de wikiHow étaient pour la plupart un assortiment hétéroclite d’œuvres d’art et d’images créées par les utilisateurs et provenant de Flickr. À cette époque, poursuit-il, wikiHow « a lancé une initiative pour commencer à produire ce contenu visuel nous-mêmes ».

Ce changement de stratégie est intervenu l’année même où Google a publié « Google Panda », un changement majeur de son algorithme de classement de recherche, qu’un rapport de O’Reilly Media décrit comme étant publié en réponse « à l’augmentation des fermes de contenu de faible qualité ».
Une diapositive montrant les « premiers jours du projet wikiVisual » illustre l’évolution d’un wikiHow post sur la façon de cuisiner les macaronis au fromage. Scher commente qu’il y avait une fois une « très mauvaise illustration de blocs de jaune mis dans l’eau ».

« Mais voilà, cela a quand même entraîné une augmentation du trafic sur la page », a déclaré M. Scher, en référence au graphique de style clip-art. « Nous étions récompensés pour l’ajout d’images, qu’elles soient merdiques ou non ».
Scher note au cours de son intervention que, dans certains cas, wikiHow a choisi de commander des photographies originales ou de créer des vidéos plutôt que des dessins, car ces derniers étaient souvent mieux testés pour des mesures comme l’engagement, la « serviabilité » et l' »autorité ». Quoi qu’il en soit, l’entreprise s’est penchée sur la réalisation d’illustrations en masse en 2011.

« Cela valait tellement le coût que nous l’avons fait à l’échelle. En quatre ans, nous avons fini par réaliser 1,4 million de visuels personnalisés, et ceux-ci sont en direct sur plus de 150 000 de nos articles. C’est beaucoup, et il a fallu beaucoup de main-d’œuvre pour y arriver, et nous essayons constamment de faire avancer l’aiguille encore plus loin sur ce contenu visuel ».
« Ce projet a en quelque sorte commencé comme quelque chose de complètement expérimental en 2011 », m’a dit Hadley. « Nous voulions juste voir si nous pouvions trouver des gens pour nous aider à créer des images personnalisées pour nos articles. »

Hadley a dit que le secret autour de wikiHow art existe en partie parce que le système a si bien fonctionné. « C’était nouveau, mais nous avions l’impression d’avoir quelque chose de vraiment spécial, alors nous avons en quelque sorte demandé aux gens de garder un peu de mystère », a-t-il dit. « Et, au fil des ans, maintenir l’énigme a été une partie du plaisir… ce mystère a été une partie de la raison pour laquelle ce truc a gagné en popularité.

Néanmoins, des traces de l’opération peuvent être trouvées en ligne. Des dizaines de profils professionnels sur des sites comme LinkedIn et Behance mentionnent l’illustration en freelance pour wikiHow. La grande majorité des sites répertoriés sont situés aux Philippines, d’autres dans des pays comme l’Argentine, la Roumanie, la Bulgarie, la Macédoine, la Turquie, l’Inde, l’Indonésie et la Nouvelle-Zélande. Une recherche sur le portail de l’emploi spécifique aux Philippines onlinejobs.ph avec un compte « Pro » a permis de trouver une douzaine d’autres profils qui ont mentionné une expérience passée d’illustration en freelance sur le site.

Deux illustrateurs basés aux Philippines ont joint à leurs profils ou sites web des exemples spécifiques d’œuvres d’art qu’ils ont créées pour les guides wikiHow. Leur travail est actuellement présenté dans de nombreux articles en direct sur wikiHow. Une des artistes a indiqué qu’elle avait « illustré plus de 3000 articles » sur une période de plus de quatre ans. Huit artistes basés aux Philippines, et un aux États-Unis, ont confirmé à OneZero qu’ils avaient créé des œuvres d’art en freelance à un moment donné pour wikiHow.

Les profils LinkedIn de l’équipe interne de wikiHow indiquent également une opération d’illustration à l’échelle mondiale. Daisy Chung, l’actuelle directrice de la création de wikiHow, indique que l’une de ses responsabilités consiste à « fournir une direction créative à une grande équipe mondiale d’illustrateurs ». Brooke Matthews, qui, selon son LinkedIn, a travaillé chez wikiHow de 2012 à 2017, d’abord comme « chef de projet de contenu visuel » et ensuite comme « directrice du contenu visuel », note qu’elle a « dirigé la création de plus de 2,5 millions de contenus numériques personnalisés », « voyagé dans le monde entier pour rencontrer des producteurs de contenu et organiser des ateliers d’artistes », ainsi que « encadré deux chefs de projet de l’équipe visuelle interne ».

« Les artistes sur wikiHow are really people all over the globe », a déclaré Hadley. « C’est probablement le seul endroit où vous ne trouverez pas une sorte de wikiHow artiste est en Antarctique.

Les contrats avec des accords de non-divulgation pourraient potentiellement être à blâmer pour le peu d’artistes qui mentionnent travailler pour wikiHow publiquement par rapport à l’énorme volume de travail d’illustration du site. Par exemple, un illustrateur indépendant a mentionné son expérience professionnelle comme étant « 2 ans en tant qu’illustrateur de WikiHow » sur un profil professionnel en ligne, mais, sur un autre, il a seulement dit qu’il avait été « engagé en contrat NDA avec une certaine société en tant qu’illustrateur » pendant deux ans et 10 mois. Lorsqu’elle a été contactée par OneZero, cette artiste a confirmé qu’elle avait signé un « formulaire NDA (accord de non-divulgation) », et a demandé quel site web répertoriait les informations afin qu’elle puisse les noter.

Les huit artistes philippins interrogés par OneZero ont déclaré avoir découvert les possibilités offertes par wikiHow de différentes manières. Une ancienne pigiste a dit qu’elle avait commencé à dessiner pour wikiHow après qu’un « type soit allé par hasard à son université et ait commencé à demander qui était bon en dessin ». Un autre a dit qu’il avait été recommandé par un ami à un responsable du recrutement. Plusieurs autres ont déclaré avoir trouvé du travail sur wikiHow par l’intermédiaire d’entreprises tierces, soit en trouvant leurs annonces sur des sites comme Upwork et Indeed, soit en étant contactés par des représentants de ces groupes.
Une société nommée « ArtLab Branding Solutions« , qui semble être basée à Cagayan de Oro aux Philippines, est l’un de ces intermédiaires. Lorsqu’on lui a demandé son avis, le PDG de l’entreprise, Freddie Ray Cornella, a confirmé que wikiHow était un client.
« Nous faisons des illustrations en vrac pour eux », a déclaré M. Cornella dans un message sur Facebook, ajoutant qu’ArtLab est capable de créer des centaines d’images uniques par jour, « même jusqu’à un millier si le contrat est à long terme ». Il a fourni un document montrant le type d’art que la société crée, ajoutant que « les illustrations sur wiki sont tout simplement très basiques ».
Interrogé sur les détails de son entreprise, Cornella a refusé de fournir des détails, disant que l’information était « confidentielle ». OneZero a trouvé les détails du fonctionnement d’ArtLab en ligne. Un profil onlinejobs.ph d’un spécialiste en informatique basé aux Philippines indique qu’en 2017, il a « travaillé pour WikiHow pendant 3 ans avec ArtLab Branding Solutions comme intermédiaire ». Un profil Upwork d’un artiste travaillant près de Cagayan de Oro note qu’il a passé l’année 2015 à « simplifier les instructions pour l’illustration d’articles pour WikiHow sous la marque Artlab Branding Solutions ». Le profil d’un autre graphiste sur onlinejobs.ph indiquait simplement qu’il avait « fait pas mal d’articles pour Wikihow de notre société Cornella Design Agency » en 2014.
Cornella a donné une estimation du nombre d’illustrations que son entreprise avait fournies à wikiHow en un mot : « innombrables ».
Hadley a déclaré que wikiHow « a recruté au départ par le biais de diverses plateformes en ligne » mais que la plupart des artistes étaient désormais trouvés par le biais de freelances qui leur recommandaient des amis et des camarades de classe.
Une fois recrutés, les artistes sont tenus de remplir un simple exercice de candidature. « Il y a un article type où vous devez faire des illustrations types comme test », a dit un illustrateur basé à Manille qui a récemment commencé à travailler en freelance pour la société. OneZero a trouvé un exemple apparent de cette demande d’un autre artiste, une série de six croquis sur un compte Behance intitulé « Old Drawing Demo for HowTo / WikiHow Job Application ».
L’actuel freelance a décrit une plateforme en ligne où les artistes peuvent choisir une liste d’articles disponibles qui ont besoin d’illustrations. Lorsque l’art est terminé, dit-il, il suffit de l’envoyer par e-mail dans un fichier .zip, et les révisions sont envoyées par e-mail. Hadley a confirmé que wikiHow dispose « de quelques outils CMS internes qui permettent aux gens de réserver des articles, de les soumettre et d’obtenir des commentaires », et a déclaré que Chung supervise une équipe de trois chefs de projet à plein temps qui se concentrent sur la vidéo et les images fixes.

Les freelances ont pour la plupart déclaré à OneZero que leur expérience sur wikiHow n’était pas remarquable, que ce soit de manière positive ou négative, plusieurs ont mentionné les bas salaires.

L’illustrateur basé à Manille et actuellement sous contrat chez wikiHow (qui, notamment, a déclaré que le travail « devient une tâche agréable à faire » parce qu’il choisit d’illustrer des articles qui l’intéressent déjà) n’a pas voulu dire combien il était rémunéré. Il a dit que les artistes étaient payés par image, qu’il n’y avait pas de « quota fixe par mois » et que les illustrateurs pouvaient gagner une prime s’ils soumettaient huit articles d’une valeur artistique.

Une ancienne pigiste qui a déclaré avoir travaillé pour wikiHow « il y a longtemps » se souvient avoir gagné un forfait de 20 000 pesos philippins par mois, soit environ 395 dollars US. Un autre, qui a déclaré avoir travaillé pour la société de 2014 à 2015, m’a dit qu’il recevait 1 $ par image. Un troisième, qui a quitté son travail en freelance pour wikiHow en 2016 après trois mois, m’a dit qu’il était payé seulement 0,40 dollar par image par un courtier tiers.
Hadley a déclaré que la fourchette de rémunération par image « peut être dans les faibles dollars pour quelqu’un de tout nouveau sur les projets ».

« Nous avons payé plus de 1 000 dollars pour certaines images », a-t-il déclaré. « C’est une très large gamme, et cette diversité est fonction de l’endroit où nous recrutons et de la nature du projet, ainsi que des compétences spéciales requises pour le réaliser ».

Une artiste américaine qui travaillait comme illustratrice indépendante hors site pour wikiHow avant que « le style d’illustration actuel » ne soit adopté a déclaré qu’elle gagnait suffisamment d’argent en faisant des graphiques pour la société pour pouvoir compter sur le concert à louer, « mais après quelques années, ils nous ont tous laissés partir et ils sous-traitent actuellement à des artistes aux Philippines et en Inde ».

« Leur directrice artistique m’a envoyé un e-mail pour me dire qu’ils allaient choisir ces nouveaux illustrateurs pour des raisons de coût et de cohérence », a-t-elle déclaré via Instagram DM. « Il n’y avait pas moyen que je puisse égaler 5 $ de l’heure.

Hadley a déclaré qu’une grande partie de l’art actuel de wikiHow est le fruit d’un groupe d’artistes philippins qui ont travaillé en free-lance pour la société pendant « six à sept ans ». Il a mentionné que wikiHow a acheté des logiciels pour ces illustrateurs afin qu’ils puissent acquérir de nouvelles compétences, a prêté de l’argent aux gens pour acheter du matériel, et a souligné comment la nature du travail à domicile du concert permet aux artistes des Philippines d’éviter les « déplacements brutaux qui existent dans des endroits comme Manille pour se rendre à un centre d’appel ».

« Notre objectif principal, avec ce que nous faisons ici, est de rendre notre contenu aussi bon que possible », a-t-il déclaré. « Nous ne pouvons pas y parvenir sans de bonnes personnes et nous voulons que ces personnes sentent qu’elles sont bien traitées et qu’elles sont satisfaites de leur expérience ». Hadley a également mentionné que wikiHow envoie des « membres de l’équipe » dans les lieux où wikiHow a une forte concentration d’artistes pour se rencontrer et partager des informations.

Ce système d’externalisation a entraîné quelques contretemps notables.

En 2016, wikiHow a supprimé un tutoriel qui expliquait « Comment être dans le ghetto » après qu’un article de Mic ait critiqué le site pour avoir présenté « des blancs qui apprennent à s’habiller comme des caricatures noires ».

En 2017, wikiHow a fait l’actualité nationale après que le site se soit retrouvé dans les remous du fait d’avoir « blanchi » une photo de Barack Obama, Beyoncé et Jay-Z qui figurait dans l’article « Comment devenir membre du Congrès ». Le compte Twitter officiel de WikiHow a publié une série de tweets s’excusant de l’erreur, expliquant que l’image avait été « réalisée… par une équipe d’illustrateurs qui travaillent en équipe » où « une personne dessine, l’autre colorie ».

Un « wikiVisual Illustration Style Guide » de 2017, obtenu par OneZero, donne un aperçu jusqu’alors inconnu du processus de création de wikiHow à cette époque.

Le guide codifie la tristement célèbre « palette de couleurs douces » du site comme première « exigence clé » pour ses illustrations, et demande ensuite aux artistes de s’assurer que « les personnages soient adaptés à l’âge pour chaque sujet », « le sexe et la diversité ethnique », ainsi que « des proportions corporelles réalistes », entre autres directives.
« Imaginez que le lecteur n’ait que l’image de chaque étape et aucun texte à lire – pourrait-il comprendre l’information/achever sa tâche », lit-on sur une diapositive intitulée « Atteindre notre objectif ».

Les diapositives rappellent également ce qui suit :
« Les handicaps ne sont pas mauvais en soi. Nous voulons des photos de personnes visiblement handicapées qui sont heureuses et qui réussissent ».

« Ne montrez pas l’automutilation en images. Ne mettez pas d’aiguilles ou de drogues dans les images. Dans les articles de phobio [sic], n’incluez pas d’images de la chose dont les gens ont peur ».
« Les pièces de puzzle bleues et l’imagerie « light it up blue » sont associées à Autism Speaks, un groupe nuisible qui dit aux personnes autistes qu’elles ne devraient pas exister. N’utilisez pas ces images ».

Selon l’article officiel « Comment faire une demande de Wikivisual sur wikiHow », si un rédacteur trouve « que les images ajoutées à votre article ne conviennent pas à l’article d’une manière ou d’une autre – allant de dérangeantes ou de mauvais goût, à carrément incorrectes ou trompeuses », l’utilisateur peut en informer le robot Wikivisual et/ou annuler les changements eux-mêmes. Un utilisateur peut également proposer la suppression d’un article, un processus qui prend généralement une semaine ou deux, selon wikiHow.

Hadley a déclaré que wikiHow vise à investir davantage dans l’animation et la vidéo, et a souligné que l’embauche du directeur de la création Chung, qui était auparavant rédacteur graphique au National Geographic, était une mesure prise par l’entreprise pour « développer davantage notre style » et « aider les artistes à améliorer leur travail ».

À ce jour, wikiHow se classe quelque part dans les 150 premiers sites web d’internet. Le site dit avoir 25 employés qui travaillent dans un « bureau à domicile » (un article de 2012 Inc. dit « maison« ) à Palo Alto, en Californie.
Bien que le fondateur de wikiHow préfère probablement souligner la façon dont le site aide les gens « à se préparer aux examens et à apprendre à lire la musique », ou mentionner que, oui, au moins 4 bébés sont nés dans une situation d’urgence en utilisant un article de wikiHow, ce que son « organisation hybride » signifie sur le plan organisationnel est qu’elle tire des revenus de la publicité tout en maintenant des coûts bas avec une structure « wiki » d’auteurs et de mods bénévoles non rémunérés.

Forbes a récemment inclus wikiHow dans sa liste de « petits géants », qui célébrait les entreprises qui défiaient l’idée que plus grand est toujours mieux. Bien sûr, l’art qui remplit presque tous les wikiHow « comment » nécessite en fait un très grand nombre de travailleurs – même si ce sont des freelances qui ne sont pas payés aux salaires standards américains.

Via Onezero sur Medium.

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