Les arbres d’Amazonie écrivent des autobiographies – préservant l’histoire humaine dans leur bois

Les forêts tropicales sont l’un des plus grands réservoirs de carbone du monde et elles contribuent à réguler le climat mondial. Mais elles s’effacent à un rythme effrayant. En 2018, la déforestation couvrait une superficie de la taille de la Belgique. Ces habitats sont souvent déboisés pour faire place à des plantations de palmiers à huile et à des pâturages pour le bétail. Pour la plupart des forêts, une destruction de cette ampleur est un phénomène assez moderne.

Les écosystèmes forestiers tropicaux ont tendance à avoir une très grande biodiversité, mais souvent dans les endroits où l’on s’y attend le moins. Les recherches ont montré qu’il y a souvent plus de faune dans les zones où l’activité humaine a une histoire ancienne.

Alors comment les populations indigènes des forêts tropicales ont-elles nourri la biodiversité dans les forêts tropicales tout en domestiquant des espèces d’arbres, en construisant des villes et en faisant pousser des cultures ? Une nouvelle recherche publiée dans Trends in Plant Science suggère que la réponse pourrait être écrite dans les arbres eux-mêmes.

Les capsules de l’Antiquité

Il y a plus de 50 000 ans, les habitants de Bornéo géraient la végétation des forêts tropicales par le feu. Ils brûlaient la lisière des forêts en progression, et cette perturbation ciblée suffisait à empêcher un grand nombre d’espèces de grands arbres de dominer. Cela a permis la régénération d’habitats riches en plantes alimentaires sauvages et attrayants pour les animaux que les gens chassaient.

D’autres méthodes traditionnelles de gestion des forêts comprennent l’ouverture du couvert forestier en sélectionnant soigneusement les arbres à abattre. La lumière qui inondait le sol de la forêt pouvait alors encourager des espèces comestibles telles que les ignames sauvages à pousser au milieu de la végétation en régénération. Ces pratiques sont similaires aux idées modernes des forêts comestibles et de l’agroforesterie, qui maintiennent une biodiversité relativement élevée et conservent les réserves de carbone et de nutriments du sol. Une grande partie de ces réserves est perdue lors de la conversion en plantations ou ranchs industriels.

La gestion traditionnelle des forêts encourageait la biodiversité, alors que les méthodes modernes l’érodent. Caeteno-Adrade et al. / Tendances de la phytologie

Dans le passé, de vastes zones des forêts tropicales du monde étaient ainsi gérées par des peuples indigènes. Les arbres tiennent leur propre compte de cette histoire dans leur bois. On a toujours pensé que les arbres tropicaux ont une courte durée de vie, généralement inférieure à 400 ans. Mais des recherches récentes montrent que de nombreux arbres tropicaux vivent très longtemps et peuvent conserver plus de 1 000 ans d’histoire dans leur bois.

Vous connaissez probablement l’idée que vous pouvez mesurer l’âge d’un arbre en comptant les anneaux sous son écorce. Un anneau équivaut généralement à un an, la dendrochronologie (l’étude des anneaux de croissance des arbres) offre donc un moyen assez facile de comprendre la vie d’un arbre. Les cernes plus épais indiquent généralement une année où les conditions étaient bonnes pour la croissance – beaucoup de soleil et d’eau – alors que les cernes plus fins indiquent une année de sécheresse et de compétition avec d’autres arbres.

De nombreux arbres tropicaux ne produisent pas de cernes annuels, mais dans la nouvelle étude, les dendrochronologues ont identifié plus de 200 espèces qui le font. En général, les cernes plus larges reflètent des précipitations plus importantes, mais de nombreux arbres ont une poussée de croissance si l’intensité lumineuse augmente. Ces phénomènes sont appelés « relâchement » et peuvent se produire si les arbres qui les entourent sont abattus, ce qui permet à plus de lumière de traverser la canopée. La découverte de ces marqueurs aide les chercheurs à reconnaître et à dater les épisodes passés de défrichement des forêts. En Amazonie, ces enregistrements aident les scientifiques à comprendre l’énorme étendue de l’agriculture et de la gestion forestière précolombiennes.

Les chercheurs extraient un noyau de bois pour mesurer les cernes de l’arbre et connaître son âge. Victor Caetano-Andrade

Les anneaux conservent également les preuves des changements climatiques grâce aux différents isotopes (types) d’oxygène et de carbone déposés dans le bois. Les isotopes de carbone ont tendance à refléter la disponibilité de la lumière et d’autres facteurs qui contrôlent la photosynthèse, tandis que les isotopes d’oxygène aident les scientifiques à suivre les changements dans une source d’eau proche et les précipitations annuelles. Des études isotopiques ont montré que l’abandon d’Angkor Vat au 14ème siècle a coïncidé avec une grave sécheresse.

L’histoire des forêts peut également émerger de nouvelles études sur l’ADN. Les espèces fortement exploitées passent par ce que nous appelons des « goulets d’étranglement génétiques« , où une partie du matériel génétique d’une espèce est perdue car de nombreux individus meurent ou sont incapables de se reproduire et de transmettre leurs gènes. Cela conduit à des pools de gènes restreints.

Les chercheurs s’attendent à voir les mêmes tendances chez les espèces qui ont été fortement affectées par l’exploitation forestière ou les incendies provoqués par l’homme dans le passé. La génétique permet également d’identifier des espèces qui ont été propagées par les peuples anciens, comme la noix du Brésil.

Les arbres tropicaux vivants enregistrent en eux-mêmes une histoire de l’activité humaine et de la réaction de la forêt à celle-ci. La régénération des forêts après les perturbations causées par l’homme dans le passé offre un certain espoir pour l’avenir, mais seulement si les taux actuels de déforestation peuvent être stoppés, permettant aux poumons de notre planète de se régénérer.

Via The Conversation

Laisser un commentaire

Ce site utilise Akismet pour réduire les indésirables. En savoir plus sur comment les données de vos commentaires sont utilisées.