Les pangolins ont-ils transmis le coronavirus chinois à l’homme ?

Les séquences génétiques des virus isolés des animaux à écailles sont similaires à 99 % à celles du virus circulant – mais les travaux doivent encore être officiellement publiés, rapporte Nature.

Des chercheurs de Guangzhou, en Chine, ont suggéré que les pangolinsmammifères à long museau et mangeurs de fourmis souvent utilisés dans la médecine traditionnelle chinoise – sont la source animale probable de l’épidémie de coronavirus qui a infecté plus de 30 000 personnes et fait des ravages dans le monde entier.

Les scientifiques affirment que cette suggestion, basée sur une analyse génétique, semble plausible – mais avertissent que les travaux des chercheurs n’ont pas encore été publiés dans leur intégralité. « C’est une observation extrêmement intéressante. Bien que nous ayons besoin de voir plus de détails, cela a du sens car il y a maintenant d’autres données qui émergent selon lesquelles les pangolins sont porteurs de virus qui sont étroitement liés au 2019-nCoV », déclare Edward Holmes, un virologiste évolutionniste de l’Université de Sydney, en Australie.

L’identité de la source animale du coronavirus, nommé nCoV-2019, a été l’une des questions clés auxquelles les chercheurs se sont empressés de répondre. Les coronavirus sont connus pour circuler chez les mammifères et les oiseaux, et les scientifiques ont déjà suggéré que le nCoV-2019 provenait à l’origine des chauves-souris, une proposition basée sur la similarité de sa séquence génétique avec celles d’autres coronavirus connus. Mais le virus a probablement été transmis à l’homme par un autre animal. Le coronavirus à l’origine du syndrome respiratoire aigu sévère, ou SRAS, s’est propagé des chauves-souris aux chats civettes, puis aux humains.

Aujourd’hui, l’Université agricole de Chine du Sud à Guangzhou affirme que deux de ses chercheurs, Shen Yongyi et Xiao Lihua, ont identifié le pangolin comme la source potentielle du nCoV-2019 sur la base d’une comparaison génétique des coronavirus prélevés sur les animaux et sur les humains infectés dans l’épidémie et d’autres découvertes. Les séquences sont similaires à 99 %, ont indiqué les chercheurs lors d’une conférence de presse le 7 février.

Un bon candidat

Auparavant, les chercheurs ont noté que les coronavirus sont une cause possible de décès chez les pangolins, et que le nCoV-2019 et les coronavirus provenant des pangolins utilisent des récepteurs ayant des structures moléculaires similaires pour infecter les cellules.

Même avant l’annonce d’aujourd’hui, les pangolins étaient un bon candidat pour être une espèce intermédiaire pour le virus, il est donc très intéressant que les chercheurs aient trouvé une séquence aussi proche, déclare David Robertson, un virologue informaticien de l’Université de Glasgow, au Royaume-Uni.

Les pangolins sont des animaux protégés, mais le trafic illégal est très répandu, et certaines espèces sont en danger critique d’extinction. Ils sont vendus, de manière controversée, pour leur viande et leurs écailles, et pour être utilisés dans la médecine traditionnelle chinoise, dans laquelle des parties de l’animal sont utilisées pour traiter des maladies telles que les maladies de la peau, les troubles menstruels et l’arthrite. La loi chinoise stipule que les personnes qui vendent des pangolins peuvent être punies de 10 ans ou plus de prison.

Le coronavirus est apparu dans la ville chinoise de Wuhan en décembre, et on pense qu’il s’est propagé à l’homme dans un marché de fruits de mer et d’animaux sauvages, où travaillaient nombre des premières personnes infectées. Les pangolins ne figuraient pas sur un inventaire des articles vendus au marché – bien que l’illégalité du commerce des pangolins puisse expliquer cette omission.

Le mois dernier, des scientifiques à Pékin ont affirmé que les serpents étaient à l’origine du nCoV-2019, mais cette théorie a été rejetée par d’autres chercheurs.

Shen et Xiao n’ont pas répondu immédiatement aux demandes de commentaires de Nature, mais Liu Yahong, président de l’Université agricole de Chine du Sud, a déclaré lors de la conférence de presse que les résultats seraient bientôt publiés pour aider les efforts de contrôle du coronavirus.

Les scientifiques espèrent que le document fournira des détails, notamment sur l’endroit où l’équipe a trouvé les pangolins porteurs du même virus. Arinjay Banerjee, chercheur sur les coronavirus à l’université McMaster de Hamilton, au Canada, déclare qu’un autre détail crucial est l’endroit où les chercheurs ont trouvé le virus dans les pangolins – par exemple, s’il a été isolé à partir d’échantillons de sang ou de prélèvements rectaux. Cela permettra de déterminer comment il a pu être transmis à l’homme et comment cette transmission pourrait être évitée à l’avenir.

« Je peux certainement croire que cela pourrait être vrai », déclare Kristian Andersen, immunologiste et biologiste computationnel à Scripps Research à La Jolla, en Californie. Andersen dit qu’il a comparé des séquences de virus pangolin disponibles publiquement et a trouvé qu’elles sont similaires à celle du nCoV-2019. « J’attends avec impatience la publication du rapport et des données ».

Via Nature

 

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