Un nouvel implant pour les personnes aveugles qui s’enfonce directement dans le cerveau

« Allí », dit Bernardeta Gómez dans son espagnol natal, en montrant une grande ligne noire qui traverse une feuille de carton blanc posée à bout de bras devant elle. « Là ».

Ce n’est pas vraiment un exploit impressionnant pour une femme de 57 ans, sauf que Gómez est aveugle. Et elle l’est depuis plus de dix ans. À 42 ans, une neuropathie optique toxique a détruit les faisceaux de nerfs qui relient les yeux de Gómez à son cerveau, la rendant totalement aveugle. Elle est même incapable de détecter la lumière.

Mais après 16 ans d’obscurité, Gómez a bénéficié d’une fenêtre de six mois pendant laquelle elle a pu voir un semblant de monde en très basse résolution, représenté par des points et des formes d’un blanc-jaune éclatant. Cela a été possible grâce à une paire de lunettes modifiées, noircies et équipées d’une minuscule caméra. L’engin est relié à un ordinateur qui traite un flux vidéo en direct et le transforme en signaux électroniques. Un câble suspendu au plafond relie le système à un port encastré à l’arrière du crâne de Gómez, qui est relié à un implant de 100 électrodes dans le cortex visuel à l’arrière de son cerveau.

Grâce à cela, Gómez a identifié des plafonniers, des lettres, des formes de base imprimées sur du papier et des personnes. Elle a même joué à un simple jeu informatique de type Pac-Man directement dans son cerveau. Quatre jours par semaine pendant toute la durée de l’expérience, Gómez a été conduite dans un laboratoire par son mari voyant et branchée au système.

Le premier moment de vision de Gómez, à la fin de 2018, a été l’aboutissement de décennies de recherche par Eduardo Fernandez, directeur de la neuro-ingénierie à l’université de Miguel Hernandez, à Elche, en Espagne. Son objectif : rendre la vue au plus grand nombre possible des 36 millions de personnes aveugles dans le monde qui souhaitent recouvrer la vue. L’approche de Fernandez est particulièrement passionnante car elle contourne l’œil et les nerfs optiques.

Des recherches beaucoup plus anciennes ont tenté de restaurer la vision en créant un œil ou une rétine artificielle. Cela a fonctionné, mais la grande majorité des personnes aveugles, comme Gómez, ont des lésions du système nerveux reliant la rétine à l’arrière du cerveau. Un œil artificiel ne résoudra pas leur cécité. C’est pourquoi, en 2015, la société Second Sight, qui a reçu l’autorisation de vendre une rétine artificielle en Europe en 2011 – et aux États-Unis en 2013 – pour une maladie rare appelée rétinite pigmentaire, a abandonné deux décennies de travail sur la rétine pour se consacrer au cortex. (Selon Second Sight, un peu plus de 350 personnes utilisent son implant rétinien Argus II).

Fernandez affirme que les progrès de la technologie des implants et une compréhension plus fine du système visuel humain lui ont donné la confiance nécessaire pour aller directement au cerveau. « L’information contenue dans le système nerveux est la même que celle contenue dans un appareil électrique », dit-il.

Rétablir la vue en envoyant des signaux directement au cerveau est ambitieux. Mais les principes sous-jacents ont été utilisés dans les implants électroniques humains en médecine traditionnelle depuis des décennies. « Actuellement », explique Fernandez, « nous avons de nombreux appareils électriques qui interagissent avec le corps humain. L’un d’entre eux est le stimulateur cardiaque. Et dans le système sensoriel, nous avons l’implant cochléaire« .

Ce dernier dispositif est la version auditive de la prothèse que Fernandez a construite pour Gómez : un microphone externe et un système de traitement qui transmet un signal numérique à un implant dans l’oreille interne. Les électrodes de l’implant envoient des impulsions de courant dans les nerfs voisins que le cerveau interprète comme un son. L’implant cochléaire, qui a été installé pour la première fois chez un patient en 1961, permet à plus d’un demi-million de personnes dans le monde entier d’avoir des conversations dans le cadre normal de la vie quotidienne.

« Berna a été notre première patiente, mais au cours des deux prochaines années, nous installerons des implants chez cinq autres personnes aveugles », explique Fernandez, qui appelle Gómez par son prénom. « Nous avions fait des expériences similaires sur des animaux, mais un chat ou un singe ne peut pas expliquer ce qu’il voit ».

Berna le pouvait.

Son expérience a demandé du courage. Il a fallu une opération du cerveau sur un corps par ailleurs sain – une procédure toujours risquée – pour installer l’implant. Et de l’enlever six mois plus tard, car la prothèse n’est pas approuvée pour une utilisation à long terme.

(…. la suite sur Techreview, le journaliste a testé)

 

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