Caviar d’algues, quelqu’un ? Ce que nous mangerons pendant le voyage vers Mars

Les humains se dirigent vers le cosmos, et nous emportons nos appétits avec nous. Qu’est-ce qui comblera le vide lorsque nous laisserons la Terre derrière nous ?

L’initiative d’exploration spatiale du MIT Media Lab se concentre sur toutes sortes de recherches et de préparation pour « le jour où l’humanité deviendra une civilisation native de l’espace, aussi à l’aise dans le cosmos que nous l’avons été sur Terre ». L’équipe (composée de plus de 50 étudiants diplômés, d’employés, de scientifiques, de concepteurs et d’ingénieurs) travaille sur d’innombrables aspects du voyage spatial, mais se concentre sur deux thèmes principaux : l’ennui et la nourriture. Ces entités seront inextricablement liées lors d’un voyage de neuf mois sur Mars.

La designer industrielle Maggie Coblentz, qui dirige la recherche gastronomique, déclare à Nicola Twilley pour Wired : « La survie de l’humanité en dehors du monde dépendra d’un régime alimentaire capable de nourrir non seulement le corps des voyageurs mais aussi leur esprit et leur âme ». Des changements du système digestif humain dans l’espace, à la préparation, l’emballage des aliments, la taille, le poids, les dangers de l’apesanteur (comme l’étouffement) et plus encore, l’équipe fait un travail remarquable en explorant des options – qui peuvent inclure les Pop Rocks et le « caviar » à base d’algues.

Atténuer la mauvaise odeur, mais renforcer la perte d’appétit, est une condition connue sous le nom de « vspace face ». En l’absence de gravité, les fluides corporels s’accumulent dans la tête. C’est la cause présumée des problèmes de vision irréversibles signalés par certains astronautes, mais cela signifie aussi que, pour beaucoup, manger en orbite revient à manger avec un gros rhume de cerveau ici sur Terre. Les astronautes ont signalé des envies de goûts plus forts qui ont permis d’éviter la congestion des saveurs. Coleman dit qu’elle « aimait le sucre là-haut un peu plus » et a commencé à prendre son café sucré ; son coéquipier Scott Kelly, qui n’avait jamais beaucoup aimé les desserts au sol, est devenu quelque peu chocoolique pendant son année à bord de l’ISS.

Mais les « problèmes pratiques » auxquels Nespoli a fait allusion ont eu de loin le plus grand impact sur le régime alimentaire des astronautes. Chaque kilo que la NASA transporte vers et depuis l’espace coûte des milliers de dollars, ce qui signifie que la nourriture doit être légère et compacte. Elle doit aussi durer longtemps. Comme la purée de pommes de terre Nespoli, de nombreux plats proposés – cocktail de crevettes, poulet teriyaki ou l’une des quelques centaines d’autres options – se déshydratent. Et ils ont tendance à partager une autre propriété aussi, a dit M. Coleman : « Tout est un peu pâteux. » C’est un effet secondaire de la guerre totale de la NASA contre les miettes. Sur Terre, les miettes tombent ; en microgravité, elles peuvent se retrouver n’importe où, y compris à l’intérieur d’équipements critiques ou dans les poumons des astronautes. Lors des premières missions spatiales, la nourriture se présentait sous forme de purées compressibles et de « bouchées d’humidité intermédiaire » comme les carrés de bacon et les brownies, qui étaient recouverts d’une couche de gélatine anti-miettes. Le menu d’aujourd’hui est plus étendu, mais certains aliments, comme le pain, restent hors limites. La tortilla à la farine, à laquelle adhèrent les sauces réhydratées et les ragoûts grâce à la tension de surface, en est le remplaçant.

Coblentz avait également en tête des recettes d’apesanteur plus lourdes. De nombreux aliments parmi les plus réconfortants de la Terre reposent sur les sous-produits de la digestion microbienne. Comme le métabolisme fonctionne différemment en microgravité, pour les microbes comme pour les humains, les saveurs qui en résultent peuvent aussi être différentes. Quel goût aurait une roue de Parmigiano-Reggiano de l’ère spatiale, une miche de pain au levain de l’espace ou un tube de salami fermenté de l’espace ? Coblentz prévoit d’envoyer un lot de pâte miso à l’ISS dans le courant de l’année, afin d’apprendre comment son profil de goût change. Elle a également mis au point une nouvelle façon de la consommer. En réfléchissant au manque de couverts de la station, elle a eu l’idée de créer des « os » en silicone – des croissants solides de couleur ivoire qui ressemblent plus à des macaronis surdimensionnés qu’aux côtes qui les ont inspirés. Mordiller et sucer les aliments directement sur un os en silicone pourrait réduire la fatigue des cuillères, explique-t-elle, et peut-être même mettre les astronautes en contact avec les plus anciennes voies alimentaires de l’humanité.

Coblentz a également envisagé d’envoyer de la saumure en orbite, pour qu’elle s’évapore en sel. Comme  le disait récemment Phil Williams, qui a lancé le premier programme mondial de recherche en astropharmacie à l’université de Nottingham, « l’un des problèmes de la fabrication des cristaux sur Terre est que vous avez des courants convectifs ». Poussés par la gravité, ces courants affectent la qualité de la croissance des cristaux. « Vous pouvez obtenir des cristaux beaucoup plus gros avec moins de défauts en microgravité », a-t-il déclaré. Les chefs et les gastronomes paient déjà une prime pour les grandes pyramides creuses du sel de mer de Maldon, une forme préférée pour son croquant, ses éclats salés intermittents et son adhérence supérieure aux produits de boulangerie. Personne ne sait encore quelles sont les propriétés culinaires que pourrait posséder la perfection cristalline du sel de l’espace. De nombreux produits pharmaceutiques reposent également sur la cristallisation, et toute modification de ces structures peut modifier les effets thérapeutiques du médicament. « Il pourrait y avoir un jour des composés que nous ne pouvons que fabriquer hors de la planète et ramener », a déclaré M. Williams, évoquant une vision éblouissante de l’avenir dans laquelle les usines de médicaments et les étangs de saumure gastronomique orbitent autour de la Terre.

Dans les semaines qui ont précédé le vol parabolique, alors que Coblentz étudiait ses prototypes, elle a décidé qu’elle aimerait passer ses précieux moments à zéro g en mangeant réellement des choses, et pas seulement en jouant avec la station de sphérification. Elle se réserverait du temps pour injecter quelques sphères d’essai, mais pour l’instant, elle s’intéresse davantage au remplacement d’une partie de l’ambiance, de la texture et de la saveur qui, selon les astronautes, manque à bord de l’ISS.

« J’ai conçu un casque spécial pour la nourriture spatiale et un menu de dégustation », m’a-t-elle dit lors de notre dernier appel avant le vol. « Prenez un petit déjeuner léger. »

Lisez l’article complet sur le site Wired.

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