Histoire des photos de l’alimentation, des natures mortes au brunch Instagram

Les humains prennent des photos de leurs assiettes depuis plus de 160 ans. Les photos des repas ont révélé beaucoup de choses sur les personnes réunies à table.

Le brunch avait l’air délicieux avant que vos amis ne sortent leur iPhones, faisant des shots parfaits de leur toast à l’avocat alors que le vôtre était froid. Nous sommes en 2020, et les gens photographient encore leur nourriture, bien qu’à l’heure actuelle, un tel comportement soit assez croustillant pour faire rouler les yeux. Tout le monde sait que ce n’est pas vraiment une question de nourriture.

« Il s’agit d’eux », déclare Susan Bright, conservatrice de la photographie. « Comme, ‘Oh regardez, je suis en très bonne santé ! Ou s’ils font un gâteau, « Oh regardez, comme je suis habile ! Ou s’ils ont un échec en pâtisserie, « Je suis hilarant et humble » ».

Cela ne s’applique pas seulement aux photos d’Instagram, mais à toute l’histoire de la photographie alimentaire qui les précède, comme le montrent Bright et Denise Wolff dans leur exposition conjointe. Feast for the Eyes : The Story of Food in Photography, basé sur leur livre de 2017, est actuellement à la Photographer’s Gallery de Londres et s’étend sur plus de 160 ans, des sliders graisseux d’aujourd’hui au Spam d’hier et au-delà. Elle se concentre peut-être sur la nourriture, mais elle révèle en fin de compte beaucoup de choses sur les humains – et leurs valeurs.

« C’est absolument une question d’identité », dit Bright, « qu’elle soit personnelle, culturelle ou politique ».

La nourriture a été un des premiers sujets photographiques pour une raison simple : elle ne bougeait pas. Dans les années 1840 et 1950, alors que même les expositions les plus rapides prenaient plusieurs secondes, des pionniers comme William Henry Talbot et Roger Fenton ont trouvé des sujets qui patientaient longtemps dans les raisins de table et les ananas. Les images en noir et blanc ont servi de base à des natures mortes élaborées, y compris leur symbolisme moral et religieux – une pomme brillante pourrait représenter la chute d’Eve, par exemple, ou une pêche pelucheuse pourrait suggérer la fertilité. C’était une façon très simple de dire : « Regardez, la photographie est de l’art », dit Bright.

Environ un siècle plus tard, grâce aux progrès de l’impression couleur comme le carbro, la photographie alimentaire commerciale est née. Des magazines et des livres de cuisine, à un prix abordable, regorgeaient de photos kitsch d’Alaska cuites au four et de cuisses de jambon sablées à la laque et vaporisées de glycérine pour qu’elles brillent. Mais ces scènes délectables en disaient autant sur le sexe, la race et l’économie que sur les gâteaux et les currys – comme l’a remarqué Bright pour la première fois en 2007, en regardant la copie de Good Housekeeping qui a donné l’idée initiale qui est devenue Feast for the Eyes. « Il s’agissait de l’aspiration britannique, de faire revenir les femmes dans la cuisine après la guerre », dit-elle.

Les artistes ont également trouvé leur chemin dans la cuisine. Bien que leur travail soit aussi varié que la gastronomie elle-même, certaines des images les plus emblématiques de l’expo présentent des plats plus humbles, bien que toujours sacrés. Une pile de crêpes imbibées de sirop d’érable, photographiée au début des années 1970 lors du voyage de Stephen Shore à travers les États-Unis. Un tas de haricots cuits suintant des toasts du petit-déjeuner, documenté une décennie plus tard par Martin Parr en Angleterre. Elles illustrent la puissance émotionnelle de la nourriture, ainsi que sa capacité à évoquer instantanément la culture, l’histoire et les coutumes d’une nation. C’est tellement drôle quand Denise et moi regardons ces photos, parce que Denise est américaine et qu’elle dit : « Je sais quel goût a cette crêpe ». Je regarde les haricots cuits et je me dis : « Oh oui, je sais ».

Alors peut-être ne devrions-nous pas être si prompts à rejeter les coups de gueule (mais soyons réalistes : beaucoup sont banals). « L’homme est ce qu’il mange », a écrit le philosophe allemand Ludwig Feurbach au XIXe siècle. Et aussi, ce qu’il photographie.

Feast for the Eyes se déroulait jusqu’au 9 février à la Photographer’s Gallery de Londres.

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